Un virus bouleverse les élections de 2020 et met à l'épreuve l'invincibilité de Trump

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WASHINGTON – Il y a deux semaines, Bernie Sanders était le favori présidentiel démocrate, l'économie américaine bourdonnait et le président Donald Trump avait des raisons d'être optimiste quant à ses perspectives de réélection.

Puis le premier Américain est mort du coronavirus. La campagne telle que nous la connaissions allait bientôt se terminer.

La pandémie a englouti les entreprises et les ligues sportives, a martelé l'industrie du voyage et a amené certains analystes à prévoir un ralentissement économique, sinon une récession mondiale. Les démocrates qui ont évalué le coronavirus comme important pour leur vote ont choisi l'ancien vice-président Joe Biden par de larges marges dans les compétitions primaires, remplissant ses marges de victoire et lui donnant un chef de file commandant délégué.

Le président et ses deux principaux rivaux ont annulé des rassemblements, autorisé ou ordonné au personnel de travailler à domicile et ont commencé à déplacer leurs événements vers des rassemblements en ligne. Les démocrates ont déplacé leur débat de dimanche de Phoenix à Washington et ont éliminé le public en direct, tandis que la Louisiane est devenue le premier État à reporter ses primaires en raison du virus. La vie publique américaine s'immobilisait.

Dans la capitale nationale, Trump a eu du mal à contenir les retombées, minimisant initialement l'ampleur de la crise et offrant des messages mitigés allant à l'encontre des conseils des responsables de la santé publique.

L'épidémie de coronavirus a mis Trump au défi, comme jamais auparavant. Le livre de jeu de la terre brûlée qui a permis à l'ancienne star de la télé-réalité de sortir du pétrin par le passé échoue sur un problème complexe qui nécessite des compétences et une expertise technocratiques. Un président qui a confondu ses détracteurs avec une invincibilité apparente dans une crise après l'autre voit maintenant le virus attaquer ses deux plus grands atouts avant la réélection – une économie en croissance et l'approbation des Américains plus âgés, dont la vie est menacée de manière disproportionnée.

"Il a été capable de taureaux — son moyen de sortir de beaucoup de confitures, mais ce n'est pas ça", a déclaré un haut responsable démocrate du Congrès.

Au cours des deux dernières semaines, la cote d'approbation de Trump a baissé, et sa gestion du coronavirus a été notée entre le bas et le milieu des années 40. Il surclasse ses rivaux sur la question de savoir qui gérerait mieux une crise: les électeurs américains ont choisi Joe Biden sur Trump de 16 points et Sanders sur Trump de 6 points, a déclaré un sondage Quinnipiac.

Cette semaine, le président a prononcé un discours dans le bureau ovale qui dénaturait sa propre politique de restriction des voyages en provenance d'Europe, ce qui a paniqué les Américains à l'étranger et a encore fait le plein des marchés. Vendredi, un jour après le pire krach boursier depuis 1987, il a déclaré une urgence nationale afin de débloquer des ressources pour aider les États et les localités à faire face à la pandémie. Il a nié être responsable de la lenteur des tests de dépistage des coronavirus.

"Non, je ne prends aucune responsabilité", a-t-il déclaré aux journalistes lors d'une conférence de presse à la Maison Blanche, accusant "l'ensemble des circonstances" dont il a hérité, flanqué de responsables administratifs et de dirigeants d'entreprises recrutés pour aider à atténuer la crise. Quelques heures plus tard, la présidente de la Chambre, Nancy Pelosi, a annoncé un accord avec l'administration sur un projet de loi visant à protéger les Américains avec deux semaines de congé de maladie payé, trois mois de congé familial et médical, des allocations de chômage améliorées et une augmentation du Medicaid et du financement de la nutrition.

Avant que Trump ne déclare sa situation d'urgence, il s'est accroché aux prévisions les plus optimistes et a cherché à blâmer son prédécesseur, à attaquer la presse et à accuser les démocrates de perpétuer un «canular» pour faire tomber sa présidence. Pendant ce temps, le nombre de morts a progressivement augmenté, les tests restent rares par rapport aux autres pays développés et la réponse du président a alimenté les critiques selon lesquelles il est plus préoccupé par sa santé politique que par le public.

"L'échec de l'administration sur les tests est colossal, et c'est un échec de planification, de leadership et d'exécution", a déclaré Biden dans des remarques sur la crise jeudi. «Nous devons connaître l'étendue réelle de cette épidémie afin de pouvoir la cartographier, la retracer et la contenir. Nous ne devons pas non plus cacher le vrai nombre d'infections dans l'espoir de protéger les intérêts politiques ou le marché boursier. »

Le discours de Biden est intervenu un jour après le discours du président du bureau ovale, offrant aux Américains une comparaison visuelle de la façon dont leurs deux options les plus probables cet automne agiraient en cas de crise. Les électeurs des dernières élections générales n'ont pas nécessairement été attirés par le candidat ayant l'expérience la plus gouvernante – Hillary Clinton, John McCain et John Kerry ont tous perdu – mais une pandémie pourrait changer cela.

Sanders a déclaré vendredi que le virus "avait radicalement changé notre campagne", en l'empêchant d'organiser de grands rassemblements et en reléguant son personnel au travail à domicile. Il a vanté son numéro de signature de «Medicare for All» et a fait valoir qu'un régime d'assurance national rendrait les États-Unis mieux équipés pour lutter contre les menaces pour la santé publique comme le coronavirus.

"Nous avons besoin de changements fondamentaux dans notre économie, nous avons besoin de changements fondamentaux dans notre système de santé", a-t-il déclaré aux journalistes à Burlington, au Vermont. «J'espère que cette crise sera un moment où les gens se poseront des questions fondamentales sur le dysfonctionnement de notre système de santé actuel.»

Vendredi, lors de sa conférence de presse, Trump a cherché à regarder la lumière au bout du tunnel.

"Cela va passer", a-t-il dit. "Cela va passer et nous allons être encore plus forts pour cela."

Lui – et la nation – peuvent espérer.

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