Un juge fédéral empêche l’administration Trump de mettre fin tôt au recensement

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WASHINGTON – Un juge fédéral a interdit vendredi à l’administration Trump de mettre fin au recensement de 2020 un mois plus tôt, le dernier rebondissement depuis des années de guerre politique et juridique sur peut-être le décompte de population le plus contesté depuis un siècle.

Devant le tribunal de district américain du district nord de la Californie, la juge Lucy H.Koh a émis une injonction préliminaire empêchant l’administration de clôturer le décompte avant le 30 septembre, un mois avant la date d’achèvement prévue du 31 octobre. Elle a également interdit aux responsables de fournir des données démographiques complètes à la Maison Blanche le 31 décembre au lieu de la date de livraison d’avril 2021 qui avait été précédemment fixée.

Le juge avait temporairement suspendu l’achèvement rapide du décompte du recensement le 5 septembre en attendant une audience tenue mardi.

La décision est intervenue après que des preuves déposées cette semaine ont montré que les hauts responsables du Bureau du recensement pensaient que mettre fin au comptage précoce mettrait gravement en danger son exactitude.

Dans un courriel de juillet, le chef des opérations de recensement sur le terrain, Timothy P. Olson Jr., a qualifié de «ridicule» de penser qu’une réduction de la population réussirait. Un deuxième document interne rédigé à la fin du mois de juillet indiquait qu’un recensement raccourci aurait «des failles de données fatales qui sont inacceptables pour une activité nationale prescrite par la Constitution».

L’administration a quand même ordonné l’accélération. Les critiques ont immédiatement déclaré que cela conduirait à des sous-dénombrements drastiques, en particulier pour les zones à faible revenu et les communautés de couleur, qui sont les moins susceptibles de répondre au recensement.

L’administration Trump avait fait valoir qu’elle devait mettre fin tôt au recensement pour commencer à traiter les données de population État par État, sinon elle manquerait la date limite légale du 31 décembre pour l’envoi des chiffres de la population au président Trump.

Cela a été largement considéré comme un effort pour s’assurer que M. Trump – et non Joseph R. Biden Jr., s’il remportait l’élection présidentielle – contrôle les chiffres du recensement qui seront utilisés l’année prochaine pour réattribuer des sièges à la Chambre des représentants et attirer des milliers de personnes. des frontières politiques à l’échelle nationale.

M. Trump avait officiellement demandé au Congrès ce printemps de prolonger la date limite de décembre à avril 2021, invoquant des retards dans le recensement causés par la pandémie de coronavirus. La Chambre contrôlée par les démocrates a enregistré son approbation, mais le Sénat contrôlé par les républicains n’a pas donné suite à la demande, laissant une marge de manœuvre à l’administration pour ordonner le décompte le plus court.

M. Trump a ordonné en juillet que les immigrants non autorisés soient supprimés des totaux de population utilisés pour le redistribution, une décision qui créerait une base de population plus blanche, moins urbaine et probablement plus républicaine pour la distribution des sièges à la Chambre.

Sa directive a déjà été rejetée comme illégale par un tribunal fédéral, une décision du ministère de la Justice a déclaré qu’elle ferait appel.

Dans un avis de 78 pages, le juge Koh a déclaré qu’un tas de documents internes du Département du commerce et du Bureau du recensement montraient que les deux agences savaient que les échéances antérieures ne pourraient être respectées sans un risque élevé de créer un décompte de population erroné. Ils savaient aussi que la pandémie leur a donné une justification légale suffisante pour ne pas avoir respecté la date limite de décembre pour la livraison des données au président, a-t-elle écrit.

Pourtant, leur seule explication pour raccourcir le recensement, a-t-elle dit, était un communiqué de presse de deux pages publié le 3 août qui indiquait que la date limite de décembre devait être respectée.

«Le communiqué de presse du 3 août n’explique jamais pourquoi les défendeurs sont« tenus par la loi »de respecter un délai légal qui sacrifierait les intérêts exigés par la Constitution et la loi à l’exactitude», a écrit le juge Koh.

Le département du commerce, qui supervise le Bureau du recensement, n’a pas immédiatement réagi à la décision.

La plupart des autres intéressés par l’exactitude du décompte – villes et États, entreprises, défenseurs des minorités sous-représentées – ont déclaré que donner plus de temps au bureau était essentiel pour garantir que le décompte soit même raisonnablement précis.

«La décision d’aujourd’hui est une victoire pour la qualité des données», a déclaré le nouveau président de l’American Statistical Association, Rob Santos. «Il est d’une importance vitale de donner aux employés du recensement qui travaillent dur le temps d’assurer un recensement aussi juste et précis que possible.»

L’ordonnance du juge Koh a offert une certaine marge de manœuvre à un bureau du recensement qui avait du mal à gérer ce qui était censé être le décompte de population le plus précis jamais réalisé, effectué en grande partie sur Internet et aidé par une armée de recenseurs équipés d’iPhones.

Au lieu de cela, le recensement de cette année a été un exercice croisé d’étoiles, poussé loin en retard par la pandémie de coronavirus, bloqué par un logiciel maladroit et tellement embourbé dans la stratégie politique républicaine que même les anciens directeurs du Bureau du recensement ont remis en question l’ensemble du décompte.

Même cette semaine, le seul témoin du gouvernement dans le procès, Albert E. Fontenot Jr., le directeur adjoint des programmes de recensement décennal, a déclaré dans une déposition que la pandémie, les incendies de forêt dans l’ouest et les tempêtes majeures dans le Sud posaient «des risques importants pour achever tout. États d’ici le 30 septembre. »

Malgré ces obstacles, le Bureau du recensement a déclaré qu’il avait fini de compter plus de 96% des ménages du pays, le plaçant théoriquement à portée de son objectif déclaré de 99% d’ici la fin du mois. Mais si cela peut être fait – ou fait avec précision – reste un grand doute.

À l’échelle nationale, le taux d’achèvement varie considérablement, avec quatre États au-dessus de l’objectif de 99%. Six États restent en dessous de 90 pour cent et sont considérés comme de mauvais candidats à terminer d’ici la fin du mois.

Au-delà de cela, les taux d’achèvement déclarés ne sont pas un baromètre fiable de l’exactitude du recensement, car un ménage peut être considéré comme compté de nombreuses façons, avec une précision extrêmement variable. Les taux n’indiquent pas la part des ménages qui ont été comptés par des méthodes hautement fiables comme Internet ou des entretiens en personne, par rapport à des moyens plus difficiles comme demander à un voisin ou se fier aux informations personnelles d’une base de données.

Lundi, l’inspecteur général du département du commerce a déclaré que le calendrier compressé menaçait la fiabilité à la fois du décompte des effectifs et du traitement des données et des contrôles d’erreurs qui le suivaient.

Le rapport cite des hauts responsables du recensement non nommés qui ont déclaré que les délais anticipés ont forcé des raccourcis dans l’examen des données et d’autres mesures d’assurance qualité qui garantissent un dénombrement fiable de la population.

Le rapport indique également que le Bureau du recensement a été contraint de réduire d’un mois son effectif parce qu’il avait été ordonné par des hauts responsables non nommés de l’administration Trump de fournir des données à la Maison Blanche avant le 31 décembre et qu’il ne pouvait imaginer d’autre moyen de le faire. atteindre cet objectif.

Au moins un haut fonctionnaire du Bureau du recensement a semblé convaincu cet été que même un décompte raccourci ne libérerait pas suffisamment de temps pour fournir un décompte crédible.

«Toute personne réfléchie qui croirait que nous pouvons fournir une répartition d’ici le 31 décembre», a écrit M. Olson, le directeur des opérations quotidiennes de recensement, dans un courriel du 23 juillet, «a une déficience mentale ou une motivation politique.»

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