Un conseiller de Trump pousse un membre du Congrès de l'Utah à un poste de renseignement supérieur

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WASHINGTON – Un membre du Congrès de l'Utah a émergé comme l'un des principaux candidats au poste de prochain directeur du renseignement national dans les semaines avant que le chef du renseignement par intérim ne doive légalement quitter son poste, ont annoncé mardi des personnes informées à ce sujet.

Le conseiller à la sécurité nationale du président Trump, Robert C. O’Brien, le pousse à nommer le représentant Chris Stewart, républicain de l’Utah et membre du House Intelligence Committee, pour le poste, ont déclaré les gens. Les responsables actuels et anciens ont averti que les discussions étaient fluides.

Une porte-parole de M. Stewart n'a fait aucun commentaire.

Joseph Maguire, directeur du National Counterterrorism Center, a été nommé directeur par intérim des renseignements nationaux depuis la démission de Dan Coats en août. Mais en vertu de la loi actuelle limitant la durée des affectations des fonctionnaires par intérim, M. Maguire doit démissionner le mois prochain.

M. Trump n'a pas nommé de remplaçant permanent pour M. Coats depuis que son premier choix, le représentant John Ratcliffe, républicain du Texas, s'est retiré en août après avoir demandé s'il avait exagéré son curriculum vitae.

M. Stewart, comme les autres républicains du House Intelligence Committee, a vigoureusement défendu M. Trump lors des audiences de destitution à l'automne qui se sont concentrées sur la campagne de pression du président sur l'Ukraine. Et il a vivement critiqué la gestion par le ministère de la Justice et F.B.I. d'une enquête sur les liens de la campagne Trump avec l'ingérence russe dans les élections de 2016.

"Ils veulent me retirer mon vote et le jeter à la poubelle", M. Stewart a parlé des démocrates juste avant le vote de destitution à la Chambre. «Ils veulent retirer mon président et le délégitimer pour qu'il ne puisse pas être réélu.»

M. Stewart, 59 ans, s'intéresse depuis longtemps au poste de chef du renseignement, ont déclaré des personnes proches de lui. Il est très apprécié des républicains du Congrès et jouirait du soutien des républicains du Sénat, qui le confirmeraient s'il était nommé.

Mais les démocrates sont susceptibles de rechigner à la sélection d'un législateur de la Chambre avec un tel bilan politique. Les républicains du Sénat pourraient avoir les voix pour approuver par eux-mêmes un candidat comme M. Stewart, mais certains ont dit qu'ils voulaient voir un candidat avec un soutien bipartisan. Le sénateur Richard Burr, républicain de Caroline du Nord, qui dirige le comité sénatorial du renseignement, a été cool à la nomination de M. Ratcliffe et est susceptible d'influencer le choix ultime de la Maison Blanche.

L'horloge tourne sur une décision. M. Maguire ne peut pas servir après le 11 mars en vertu de la loi fédérale. Avant cela, l'administration doit faire nommer et confirmer un administrateur ou être obligée de trouver un nouveau directeur par intérim.

La Maison Blanche pourrait encore décider de nommer M. Maguire, selon les responsables actuels et anciens. M. Maguire, un amiral de la marine à la retraite, a un soutien au sein de l'administration. Son expertise en matière de lutte contre le terrorisme est également considérée comme un atout pour M. Trump, qui s'est concentré sur les frappes contre les dirigeants terroristes.

Ce qui n'est pas clair, cependant, c'est de savoir si le président voit le rôle de M. Maguire dans le traitement des plainte d'un dénonciateur au sujet des relations de M. Trump avec l'Ukraine qui a contribué à déclencher l'enquête sur la destitution en tant qu'actif ou passif.

M. Maguire a suivi les conseils des avocats de l'administration et a initialement bloqué l'envoi de la plainte au Congrès, provoquant la colère du représentant Adam B. Schiff, démocrate de Californie et du président du House Intelligence Committee.

Mais peu de temps après, il a élaboré un accord pour soumettre la plainte au Congrès. Cette décision, ainsi que la publication de la transcription reconstituée de l'appel de M. Trump avec le président ukrainien Volodymyr Zelensky, ont contribué à déclencher l'enquête sur la destitution.

M. Trump n'a pas critiqué publiquement M. Maguire, et le directeur par intérim ne faisait pas partie des fonctionnaires limogés au lendemain de l'acquittement du président par le Sénat. Il a continué à informer le président et à participer à la prise de décisions telles que la décision de tuer le général iranien Qassim Suleimani lors d'une frappe aérienne le mois dernier.

Si M. Maguire était nommé pour le poste permanent, il devrait démissionner de son poste de secrétaire par intérim pendant que le Sénat examinait sa nomination. Cela pourrait prendre des semaines ou, comme la nomination du secrétaire à la Défense Mark T. Esper, être achevé en quelques jours.

Alors que la nomination de M. Ratcliffe a rapidement soulevé des questions, de nombreux responsables du Congrès considèrent M. Stewart comme un candidat plus fort.

Officier à la retraite de l'Air Force et romancier prolifique, M. Stewart a siégé plus longtemps au Comité du renseignement que M. Ratcliffe. Il a également une bonne réputation au sein des agences de renseignement en tant que membre du comité qui se prépare aux briefings et pose des questions sérieuses et bien informées.

Cependant, il n'est pas clair s'il serait disposé à quitter le Congrès pour prendre le poste. Et s'il le faisait, il ne serait peut-être pas disposé à démissionner et à abandonner son siège plus tôt. M. Stewart fait face à la fois à un défi majeur et à un adversaire démocrate s'il décide de se présenter à nouveau dans son district de l'Utah.

Alors que M. Stewart était un ardent défenseur du président lors de la procédure de destitution, il a critiqué M. Trump pendant la campagne de 2016. Dans un discours en Utah en 2016, M. Stewart a comparé M. Trump à Benito Mussolini, l'ancien chef fasciste de l'Italie, et a déclaré qu'il ne représentait pas des «idéaux républicains».

Les discussions sur M. Stewart se sont intensifiées à l'approche de la date limite pour que M. Maguire cesse de servir en tant que directeur intérimaire.

Si M. Trump et son conseiller ne choisissent pas M. Stewart, M. Maguire ou quelqu'un d'autre pour le poste, ils devront trouver un autre directeur par intérim. En vertu de la loi actuelle, ils doivent choisir un haut fonctionnaire ou l'un des deux fonctionnaires du bureau du directeur des renseignements nationaux.

Les deux responsables confirmés par le Sénat étaient cependant intimement impliqués dans l'affaire du dénonciateur. Michael Atkinson, l'inspecteur général de la communauté du renseignement, a fait l'enquête initiale et a tenté d'envoyer son rapport au Congrès, incitant M. Trump à envisager en privé de le licencier.

Jason Klitenic, l'avocat général du Bureau du directeur du renseignement national, a formulé la recommandation juridique selon laquelle le rapport de M. Atkinson sur le dénonciateur ne pouvait pas être envoyé au Congrès. Le nommer au poste d'acteur susciterait de vives questions de la part des démocrates du Congrès.

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