Trump accorde sa clémence à plus d’alliés, dont Manafort, Stone et Charles Kushner

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Le président Trump a fait preuve de clémence à un nouveau groupe de loyalistes mercredi, effaçant les condamnations et les peines alors qu’il utilisait de manière agressive son pouvoir pour passer outre les tribunaux, les jurys et les procureurs pour appliquer sa propre norme de justice à ses alliés.

L’un des bénéficiaires d’une grâce était un membre de la famille, Charles Kushner, le père de son gendre, Jared Kushner. Deux autres personnes graciées ont refusé de coopérer avec les procureurs dans le cadre de l’enquête du conseil spécial sur la Russie: Paul Manafort, son président de campagne de 2016, et Roger J. Stone Jr., son conseiller informel de longue date et ami.

Ils étaient les noms les plus importants d’un lot de 26 pardons et de trois commutations révélés par la Maison Blanche après le départ de M. Trump pour son club privé à Palm Beach, en Floride, pour les vacances.

Margaret Hunter, la femme de l’ancien représentant Duncan D. Hunter, républicain de Californie figurait également sur la liste publiée mercredi. Tous deux avaient plaidé coupable à des accusations de détournement des fonds de la campagne à des fins personnelles.

M. Hunter a été gracié mardi par M. Trump, dans le cadre d’une première vague d’octroi de clémence avant Noël à 20 condamnés, dont plus de la moitié ne respectaient pas les directives du ministère de la Justice concernant l’examen des pardons ou des commutations. Ils comprenaient un ancien garde de Blackwater condamné à la prison à vie pour son rôle dans le meurtre de 17 civils irakiens en 2007.

Sur les 65 grâces et commutations accordées par M. Trump avant mercredi, 60 sont allées à des pétitionnaires qui avaient un lien personnel avec M. Trump ou qui ont contribué à ses objectifs politiques, selon un tableau du professeur Jack Goldsmith de la Harvard Law School. Bien que des chiffres similaires n’existent pas pour les présidents précédents, les experts juridiques affirment que ces présidents ont accordé un pourcentage bien inférieur à ceux qui pouvaient les aider personnellement et politiquement.

Les grâces accordées à MM. Manafort et Stone le même jour seront particulièrement douloureuses pour l’ancien avocat spécial Robert S. Mueller III et son équipe.

Certains enquêteurs ont été laissés à penser que les discussions privées sur les pardons et les déclarations publiques de M. Trump pourraient avoir compromis leur capacité à découvrir les faits.

Les grâces accordées à M. Manafort et à M. Stone reflétaient les griefs de M. Trump au sujet de l’enquête Mueller, faisant référence au «canular de collusion russe», à la «mauvaise conduite des poursuites» et à «l’injustice».

M. Manafort, 71 ans, avait été condamné à sept ans et demi de prison pour son rôle dans un stratagème de fraude financière de plusieurs décennies et de plusieurs millions de dollars pour son travail dans l’ex-Union soviétique.

M. Stone, 68 ans, dont la peine de prison de 40 mois avait déjà été commuée par M. Trump, a maintenu son innocence et a insisté sur le fait qu’il y avait eu des méfaits du parquet. Il a été reconnu coupable de sept chefs d’accusation de mensonge au Congrès, de falsification de témoins et d’obstruction à l’enquête de la Chambre sur une éventuelle coordination de la campagne Trump avec la Russie.

La grâce de M. Kushner a été l’une des plus attendues de la présidence Trump. Le beau-père de la fille aînée du président, Ivanka Trump, la peine de prison de M. Kushner a été un événement brûlant dans la vie de sa famille.

M. Kushner, 66 ans, a plaidé coupable en 2004 de 16 chefs d’accusation d’évasion fiscale, d’un seul chef de représailles contre un témoin fédéral et d’un chef de mensonge à la Commission électorale fédérale dans une affaire qui était aussi un drame familial sinistre. Il a purgé deux ans de prison avant d’être libéré en 2006.

Le témoin contre lequel il était accusé d’avoir exercé des représailles était son beau-frère, qui, avec sa femme, la sœur de M. Kushner, coopérait avec des fonctionnaires fédéraux dans le cadre d’une enquête de financement de campagne sur M. Kushner.

Dans son accord de plaidoyer, M. Kushner a reconnu qu’il s’était arrangé pour qu’une prostituée séduise son beau-frère dans une chambre de motel du New Jersey où des caméras vidéo étaient installées. M. Kushner a ensuite fait envoyer la bande vidéo à sa sœur.

L’affaire a été poursuivie par le procureur américain de l’époque, Chris Christie, un ami de longue date de Trump qui est devenu gouverneur du New Jersey. M. Christie a récemment critiqué les efforts de M. Trump pour revendiquer une fraude généralisée dans les résultats des élections de 2020 sans apporter de preuve.

Jared Kushner a travaillé sur les efforts de refonte de la justice pénale à la Maison Blanche en partie parce qu’il a été marqué, selon des alliés, par le temps passé par son père derrière les barreaux. Et il a eu une relation tendue avec M. Christie pendant des années, l’aidant à le bannir de son rôle dans la gestion de la transition presque immédiatement après la victoire surprise de M. Trump aux élections en 2016.

En graciant M. Manafort et M. Stone, M. Trump a continué de saper le travail de l’enquête Mueller, que le président et son procureur général sortant, William P. Barr, ont attaqué au cours des deux dernières années. M. Trump avait déjà gracié ou commué les peines de trois autres personnes qui avaient été poursuivies par le bureau de M. Mueller, dont deux mardi.

Le président s’est longtemps plaint que l’enquête était une «chasse aux sorcières» et un «canular» et a fait pression sur M. Barr pour qu’il poursuive certains des responsables qu’il en blâmait, notamment Joseph R. Biden Jr., l’ancien président Barack Obama et James B. Comey, le directeur du FBI que M. Trump a limogé.

M. Barr, dont le dernier jour en fonction était mercredi, a fait écho aux critiques de M. Trump sur l’enquête et a ordonné une enquête sur ses origines, mais à la frustration du président, il n’a poursuivi personne pour cela avant les élections du mois dernier.

M. Barr avait également proposé de réduire la recommandation de détermination de la peine pour M. Stone et d’annuler les plaidoyers de culpabilité présentés par Michael T. Flynn, le premier conseiller du président à la sécurité nationale.

Mais M. Barr a soutenu la poursuite de M. Stone, tandis que M. Trump a commué la peine de M. Stone en juillet et a gracié M. Flynn le mois dernier.

Le président a longtemps balancé publiquement la perspective de pardons pour les associés impliqués dans des enquêtes d’une manière qui, selon les critiques, équivalait à une tentative de les convaincre de garder le silence sur tout acte répréhensible dont ils auraient pu être témoins par M. Trump.

Même s’il acceptait de coopérer avec le bureau du conseil spécial, l’avocat principal de M. Manafort, Kevin M. Downing, a continué à informer les avocats personnels de M. Trump, un arrangement inhabituel qui soulevait des questions sur le côté de M. Manafort.

Certaines déclarations publiques de M. Downing semblaient également viser à susciter de la sympathie pour M. Manafort de l’aile ouest. M. Downing a déclaré à plusieurs reprises que les procureurs dans l’affaire n’avaient aucune preuve que la campagne Trump avait conspiré avec la Russie pour influencer les élections de 2016, même si les liens potentiels avec le sabotage de Moscou ne relevaient pas du champ d’application du procès.

M. Trump a exprimé à plusieurs reprises sa sympathie pour M. Manafort, le décrivant comme un homme courageux qui avait été maltraité par le bureau du conseil spécial. Après que M. Manafort ait été condamné en mars 2019 à trois ans et demi dans l’affaire du complot, le président a déclaré: «Je me sens très mal pour Paul Manafort.

M. Manafort a été libéré tôt de prison en mai à la suite de la pandémie de coronavirus et a été confiné à domicile à la place.

M. Manafort n’est pas complètement sorti de problèmes juridiques, avec une affaire d’État à New York toujours pas entièrement résolue.

Le procureur du district de Manhattan, Cyrus R. Vance Jr., a accusé M. Manafort de fraude hypothécaire et de plus d’une douzaine d’autres crimes d’État en mars 2019 dans le but de s’assurer qu’il ferait toujours l’objet de poursuites si M. Trump lui pardonnait finalement. Les grâces présidentielles ne s’appliquent qu’aux lois fédérales et non étatiques.

Mais en décembre de cette année-là, un juge de première instance de New York a jugé que l’acte d’accusation violait la loi sur la double incrimination de l’État, une décision qui a été confirmée par une cour d’appel en octobre de cette année.

Le bureau de M. Vance, qui a demandé l’autorisation de faire appel de cette décision devant le plus haut tribunal de l’État, la cour d’appel, a déclaré dans un communiqué mercredi soir que la grâce du président à M. Manafort indique clairement que les accusations de l’État doivent être confirmées.

D’autres présidents ont largement utilisé le pouvoir de clémence au cours de leurs derniers jours au pouvoir, au profit parfois d’alliés politiques ou de leurs proches.

Le président Bill Clinton, lors de son dernier jour en fonction en 2001, a gracié ou commué les peines de plus de 175 personnes, y compris son demi-frère Roger Clinton, qui avait été condamné pour des accusations de drogue, et son ancien partenaire commercial de Whitewater Susan H. McDougal, qui avait été enfermé pour avoir refusé de coopérer avec l’équipe de Ken Starr qui enquêtait sur le président.

Mais M. Clinton a été particulièrement critiqué pour sa grâce à Marc Rich, un financier qui avait fui les États-Unis pour éviter les charges fiscales et dont l’ex-femme a fait don de sommes importantes à la future bibliothèque présidentielle de M. Clinton.

Parmi les personnes particulièrement enragées par la grâce de M. Rich figurait Rudolph W. Giuliani, qui avait été l’avocat américain dont le bureau avait poursuivi M. Rich et qui est maintenant l’avocat personnel du président. «Il n’a jamais payé de prix», a déclaré M. Giuliani en 2001 à propos de M. Rich.

Après avoir perdu sa réélection en 1992, le président George Bush a gracié l’ancien secrétaire à la Défense Caspar W. Weinberger et cinq autres personnes ciblées par les procureurs dans le scandale Iran-contra. M. Bush était convaincu qu’un nouvel acte d’accusation contre M. Weinberger, qui contestait le récit du président sur ses propres actions publié quelques jours avant les élections, avait contribué à sceller sa défaite. L’avocat indépendant Lawrence E. Walsh a accusé M. Bush de «camouflage».

De telles actions ont été vivement critiquées à l’époque comme des abus de pouvoir et, dans le cas de M. Clinton, ont même fait l’objet d’une enquête pour la preuve d’actes répréhensibles.

Mais le pouvoir de grâce d’un président en vertu de la Constitution est vaste et n’est généralement soumis à l’approbation d’aucune autre partie du gouvernement. Certains juristes ont fait valoir que l’utilisation corrompue du pouvoir de grâce – en réponse à un pot-de-vin, par exemple, ou pour entraver la justice – pourrait être un crime, mais cela n’a jamais été testé.

Le petit nombre de pardons de présidents accordés à ceux qui n’avaient pas été condamnés était généralement lié à un événement national qu’un président tentait de mettre derrière le pays, comme la présidence Nixon ou la guerre du Vietnam.

Peter Baker contribution aux rapports.

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