Lancé en 2003, le satellite Mars Express a célébré son 20 000e orbite autour de Mars

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Crédit image engin spatial: ESA / ATG medialab; Mars: ESA / DLR / FU Berlin, CC BY-SA 3.0 IGO

Le 28 octobre, la sonde spatiale Mars Express a franchi la barre des 20 000e orbite autour de la planète rouge. Lancée en 2003, cette concentration de technologies a entraîné des avancées scientifiques majeures et fait la fierté de l’Agence spatiale européenne (ESA).

Après son lancement le 2 juin 2003, la sonde a atteint Mars environ sept mois plus tard, le 25 décembre de la même année. Ce n'est pas le seul vaisseau spatial en orbite autour de la planète rouge, deux autres sondes envoyées par la NASA sont également présentes: Mars Odyssey et Mars Reconnaissance Orbiter, lancées respectivement en 2001 et 2006.

Un appareil photo révolutionnaire

Mars Express se distingue particulièrement par sa caméra haute performance. La caméra stéréoscopique à haute résolution (HRSC) a été conçue par le centre aérospatial allemand et permet de photographier la surface de la planète rouge en 3 dimensions … et en couleurs! En 16 ans d'existence, Mars Express a photographié 75% de la surface martienne, soit plus de 110 millions de kilomètres carrés! Si la durée de vie de la sonde l'avait permis et au même rythme, le HRSC aurait fini de documenter toute la surface de la planète rouge d'ici 2025.

La grande quantité de données collectées par le satellite est un élément clé de l'exploration de Mars, car elle a permis aux chercheurs de choisir les emplacements d'atterrissage pour la Mission NASA InSight, les rovers Curiosity et mars 2020, ainsi que le programme ExoMars de l’ESA, prévu pour 2020.

Grands progrès scientifiques

Quand elle a quitté la Terre en 2003, Mars Express a embarqué un avion appelé Beagle 2. Sa mission: trouver des signes de vie sur la planète rouge, actuelle ou ancienne. Malheureusement, le contact avec le train d'atterrissage a été perdu peu de temps après sa séparation de la sonde. Cet échec n'a cependant pas empêché Mars Express de permettre des avancées scientifiques majeures. En 2004, par exemple, l'ESA a annoncé qu'elle avait découvert des traces d'eau et de dioxyde de carbone sous forme de glace sur la planète grâce aux données recueillies par la sonde. Mars Express nous a également envoyé une belle photo du cratère de Korolev, un endroit recouvert d’un immense lac gelé.
Alors qu'elle vient de terminer ses 20 000e orbite autour de la planète rouge et a largement contribué à son exploration, Mars Express devrait achever sa mission à la fin de l’année 2020.

Sources: ESA, Futura-Sciences.