Opinion: Trump envisage une initiative qui prolongerait la misère du Yémen

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Mais au-delà des manœuvres géopolitiques, cette désignation pourrait prolonger la brutale guerre civile au Yémen et conduire des millions de Yéménites à la famine. Le Yémen est déjà confronté à ce que l’UNICEF appelle la plus grande crise humanitaire au monde, avec environ 80% de la population – plus de 24 millions de personnes – ayant besoin de nourriture et d’autres aides. Le 20 novembre, le secrétaire général des Nations Unies, António Guterres, a averti que le Yémen était “en danger imminent de la pire famine que le monde ait connue depuis des décennies”. Il a ajouté: “En l’absence d’action immédiate, des millions de vies pourraient être perdues”.
Si l’administration Trump continue à désigner les rebelles houthis comme terroristes, l’ONU et de nombreux groupes humanitaires internationaux arrêteraient probablement de fournir de l’aide au territoire détenu par les Houthis au Yémen de peur de se heurter aux États-Unis. Les Houthis, alliés à l’Iran, contrôlent un territoire majeur au Yémen qui abrite 70% de la population, dont la capitale, Sanaa, son aéroport et un grand port maritime dans la ville de Hodeidah.
La guerre au Yémen est un conflit complexe depuis des années, mais elle s’est dramatiquement aggravée en septembre 2014 lorsque la milice houthie, dont la base de soutien se trouve dans le nord-ouest du pays, a marché dans la capitale. Les Houthis ont continué vers la ville méridionale d’Aden et ont forcé le gouvernement internationalement reconnu du Yémen à fuir vers l’Arabie saoudite.
En mars 2015, l’Arabie saoudite et les Émirats arabes unis, deux des plus proches alliés de Washington dans le monde arabe, sont intervenus dans la guerre avec des frappes aériennes massives et un blocus des zones contrôlées par les Houthis. Les Saoudiens et les Emiratis ont reçu des armes et un soutien du renseignement de l’administration Obama.
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Depuis sa prise de fonction en 2017, Trump a affirmé à plusieurs reprises qu’il souhaitait mettre fin à l’implication américaine dans les guerres étrangères, en particulier en Syrie, en Irak et en Afghanistan. Mais ce désir d’extraire les États-Unis des conflits étrangers ne s’est pas étendu au Yémen, où l’administration Trump a tenté d’apaiser l’Arabie saoudite et les Émirats arabes unis, qui ont acheté des milliards de dollars en armes américaines. La politique de Trump a prolongé la souffrance de millions de Yéménites et s’inscrit dans l’obsession de son administration de contrer l’influence de l’Iran au Moyen-Orient.
Trump et ses conseillers ont imputé la guerre à l’Iran et son soutien aux Houthis, ignorant les crimes de guerre commis par l’Arabie saoudite et les Émirats arabes unis, ce qui pourrait impliquer des responsables américains qui ont continué à vendre des armes aux deux alliés. (La coalition dirigée par l’Arabie saoudite insiste sur le fait qu’elle n’a pas commis de crimes de guerre au Yémen, mais ses enquêtes internes ont été jugées insuffisantes par des groupes de défense des droits de l’homme. En septembre, un groupe d’experts de l’ONU a constaté que toutes les parties au conflit, y compris les Houthis, étaient impliqués dans des crimes de guerre potentiels.)
La politique de Trump a également ignoré le fait que l’Iran a intensifié son soutien aux Houthis après l’intervention de l’Arabie saoudite et des Émirats arabes unis dans la guerre civile au Yémen.
Malgré les critiques internationales et les preuves croissantes de crimes de guerre, Trump a continué de soutenir le prince héritier d’Arabie saoudite, Mohammed ben Salmane, qui est l’un des principaux partisans de la guerre au Yémen. En 2019, Trump a utilisé son pouvoir de veto quatre fois pour empêcher le Congrès de mettre fin aux ventes d’armes à l’Arabie saoudite et à ses alliés.

La désignation de terrorisme est une autre politique malavisée de l’administration Trump qui ajouterait à la misère de millions de Yéménites. Au-delà des raisons morales pour Washington d’aider à mettre fin aux souffrances des Yéménites, les États-Unis devraient pousser les Houthis et leurs opposants à conclure un accord de paix qui réduirait à terme les tensions entre les rivaux régionaux, l’Iran et l’Arabie saoudite. Désigner les Houthis comme une organisation terroriste est susceptible de rendre le groupe plus intransigeant et de le rapprocher de l’Iran.

Même sans la désignation de terrorisme, la nourriture, les médicaments et autres aides au Yémen ont été ralentis non seulement par la guerre, mais aussi par des infrastructures paralysées et les tentatives des Houthis de prélever une taxe sur l’aide internationale. En raison des contraintes imposées par les Houthis au travail humanitaire, Washington a déjà réduit cette année près de la moitié de son aide aux zones contrôlées par les Houthis du Yémen. En 2019, l’aide américaine s’élevait à plus de 700 millions de dollars.
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L’ONU a également réduit ses rations alimentaires à des millions de Yéménites en raison de la réduction de l’aide des États-Unis et d’autres donateurs. Si la désignation du terrorisme est finalisée, Washington arrêterait immédiatement son aide restante aux parties du Yémen contrôlées par les Houthis.
Les citoyens ou entreprises américains peuvent être poursuivis pour avoir fourni «un soutien matériel ou des ressources» à un groupe désigné comme organisation terroriste étrangère. Les personnes et organisations étrangères qui traitent avec un groupe désigné peuvent également faire face à des sanctions économiques américaines et à d’éventuelles poursuites.
Le département d’État pourrait émettre des exemptions permettant aux agences gouvernementales de continuer à opérer au Yémen, tandis que le département du Trésor pourrait délivrer des licences permettant aux Américains et à d’autres personnes de fournir de l’aide aux zones contrôlées par les Houthis, sans se heurter aux sanctions américaines. Mais ces dérogations pourraient prendre des mois à se préparer, entraînant des retards dans la livraison de la nourriture et d’autres aides nécessaires pour éviter la famine dans de nombreuses régions du Yémen.

Une désignation terroriste aurait également un effet d’entraînement au-delà d’entraver le travail des Nations Unies et des groupes humanitaires: elle dissuaderait les compagnies d’assurance, de navigation commerciale et de commerce d’opérer au Yémen parce qu’elles auraient peur de violer les lois américaines.

En conséquence, il deviendrait beaucoup plus difficile et coûteux d’expédier des fournitures essentielles au Yémen, qui dépend presque entièrement des produits alimentaires importés. La menace de sanctions ou de poursuites américaines pourrait également dévaster des expéditions d’aide médicale et d’autres fournitures destinées à renforcer un système de santé qui a été dévasté par des années de guerre et, plus récemment, par la pandémie de coronavirus.

Le nouveau secrétaire d’État de l’administration Biden pourrait révoquer la désignation de terrorisme contre les Houthis, mais le processus est lourd et pourrait prendre des mois. Il est également peu probable que ce soit une priorité absolue de la nouvelle administration, qui pourrait s’inquiéter d’être dépeinte comme “douce” à l’égard du terrorisme.

L’ampleur des souffrances au Yémen est en partie passée inaperçue en raison d’un bilan peu fiable. Début 2017, l’ONU a en grande partie cessé de mettre à jour son estimation des morts de civils lorsque le bilan a atteint 10000. En octobre 2019, l’Armed Conflict Location & Event Data Project, un groupe de surveillance indépendant, a publié un rapport détaillant plus de 100 000 morts depuis le début de la guerre en 2015. Le 1er décembre, une agence des Nations Unies a fourni une estimation beaucoup plus élevée, indiquant que 233 000 avaient été tué. Cette projection comprend 131 000 décès dus à des «causes indirectes», telles que les pénuries alimentaires, les dommages aux infrastructures du Yémen et les crises sanitaires comme une épidémie de choléra qui dure depuis des années.

Si l’administration Trump poursuit son plan de désignation de la milice houthie comme organisation terroriste, le Yémen souffrira de pénuries alimentaires et de médicaments plus graves. Cela entraînera plus de faim, de maladie et de misère – et plus de décès dus à des causes indirectes mais finalement évitables.

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