Opinion: L’approche de Lincoln face à une élection difficile pourrait enseigner quelques choses à Trump

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À la fin du mois d’août 1864, avec une élection présidentielle âprement disputée dans moins de trois mois, Lincoln avait de bonnes raisons de croire qu’il perdrait sa candidature pour un second mandat.

L’effort de trois ans pour réprimer la rébellion des esclavagistes de la Confédération était en train de faiblir, les pertes augmentant. À peine 13 mois plus tôt, le chaos avait frappé certaines des plus grandes villes du Nord, la résistance à la conscription militaire provoquant des pillages, des incendies criminels et des attaques violentes contre des innocents de couleur. Rien qu’à New York, des émeutiers avaient non seulement lynché des Afro-Américains innocents et saccagé des magasins de détail, mais ils avaient également déclenché une attaque particulièrement odieuse contre le «Coloured Orphan Asylum» sur la Cinquième Avenue – le mettant en feu avec plus de 200 orphelins toujours à l’intérieur (ils échappé).

En 1864, les attaques de la presse contre Lincoln atteignirent de nouveaux niveaux de vitriol. Les journaux démocrates ont condamné le président sortant comme un despote et un clown, se moquant de lui comme un commandant en chef inefficace. Une grande partie de cela pourrait être considérée comme une dissimulation partisane, mais ensuite, en été, deux des rédacteurs en chef de journaux républicains les plus influents se sont également opposés à Lincoln.

Horace Greeley du New York Tribune est allé jusqu’à saper la politique de l’administration et propose de négocier personnellement une fin pacifique à la guerre civile, intimidant Lincoln pour qu’il l’autorise à parler d’armistice avec des confédérés confédérés douteux. Lorsque Lincoln a également ordonné à Greeley de ne pas négocier la proclamation d’émancipation en échange d’un cessez-le-feu, les pourparlers se sont effondrés et des voix conservatrices dans le Nord ont condamné Lincoln pour avoir montré sa main. En ce qui concerne les relations publiques, il semblait que Lincoln ne pouvait pas gagner.
Et puis, Henry J. Raymond, rédacteur en chef du très fiable pro-Lincoln New York Times, a averti le président: «La marée s’installe fortement contre nous». Si le vote avait lieu cette semaine-là, a prédit Raymond, Lincoln perdrait les États swing de l’Illinois, de la Pennsylvanie et de l’Indiana. Pourquoi ne pas lancer votre propre initiative de paix, lui a exhorté Raymond – cette fois visant directement le président confédéré Jefferson Davis lui-même. Cela s’est avéré le conseil le plus déconcertant de tous, car Raymond n’était pas seulement un rédacteur en chef de journal, mais aussi le président du Parti républicain (rebaptisé Union).
N’ayant nulle part où se tourner, un Lincoln désespéré et découragé leva les mains et autorisa Raymond à solliciter une telle conférence avec le chef rebelle «en des termes tout à fait respectueux» et «proposer, au nom de ce gouvernement, que lors de la restauration de l’Union et l’autorité nationale, la guerre cessera aussitôt, toutes les questions restantes devant être réglées par des moyens pacifiques.  » Même la liberté des Noirs semblait négociable.
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La réunion ne s’est jamais concrétisée, mais ce que le président Trump doit examiner de plus près, c’est ce que Lincoln a fait ensuite.

Premièrement, il a refusé de remettre en question la légitimité d’une élection au milieu du chaos.

« Nous ne pouvons pas avoir de gouvernement libre sans élections », a-t-il déclaré dans un discours de novembre, « et si la rébellion pouvait nous forcer à renoncer ou à reporter une élection nationale, elle pourrait à juste titre prétendre nous avoir déjà conquis et ruinés ».
Deuxièmement, Lincoln a insisté sur la participation la plus complète possible. Entre 1862 et 1865, 20 États du Nord ont modifié les lois qui exigeaient le vote en personne pour permettre aux soldats déployés de voter. Certes, comme la plupart des historiens sont d’accord, près de 80% des troupes ont voté pour Lincoln, mais le président n’avait aucun moyen sûr de savoir à l’avance quel soutien ils apporteraient. Plus important encore, jamais un candidat – et encore moins un président – n’avait montré une telle confiance dans la sécurité des bulletins de vote par correspondance, ou dans le droit des électeurs de les voter.
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Troisièmement, Lincoln a soudainement accueilli un débat houleux sur les questions de campagne sans se plaindre – un changement radical par rapport aux premières années de sa présidence. Pendant des années, il avait sévèrement réprimé les voix dissidentes – permettant à l’armée et à plusieurs départements fédéraux de fermer des journaux et même de jeter des éditeurs hostiles dans les prisons militaires sans procès – ce n’était pas son plus grand héritage.
Pas plus tard qu’en juin 1864, il avait personnellement autorisé la fermeture du dur quotidien démocrate, le New York World. De telles revues, avait-il longtemps insisté, ne pratiquaient pas la liberté de la presse mais une trahison pure et simple. Mais alors que la campagne entrait dans la dernière ligne droite, Lincoln relâcha son emprise sur le journalisme anti-républicain et anti-syndical. Ils n’étaient plus des ennemis du peuple, mais des combattants politiques légitimes. Les journaux démocrates ont repris leurs attaques sans rétribution. Le New York World lui-même en est un bon exemple, qui a rapidement lancé de vicieuses attaques racistes contre Lincoln, en publiant des caricatures et des brochures de fausses informations qui l’accusaient de planifier l’intégration raciale s’il remportait un second mandat – une accusation qui menaçait de condamner ses chances de l’Empire State, et ailleurs.
Lincoln a laissé les attaques rouler sur son dos – même une calomnie qui prétendait avoir publiquement manqué de respect aux victimes de la guerre (cela vous semble-t-il familier?). À cette accusation, il a rédigé une réponse. Mais une fois qu’il a enlevé sa fureur, il a rangé la lettre sans l’envoyer – une démonstration de retenue inimaginable en 2020 avec l’utilisation de Twitter par Trump.
Quatrièmement, au milieu de terribles prédictions sur ses propres chances électorales, Lincoln a planifié patriotiquement une transition pacifique du pouvoir. Il est allé jusqu’à rédiger un mémorandum qui déclarait ouvertement: «Ce matin, comme depuis quelques jours, il semble extrêmement probable que cette administration ne sera pas réélue. Alors il sera de mon devoir de coopérer ainsi avec le Président élu, comme pour sauver l’Union entre l’élection et l’investiture; comme il aura obtenu son élection pour des raisons telles qu’il ne pourra pas la sauver par la suite. « 
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Lincoln a ensuite plié le mémo en deux, l’a collé fermé et a demandé à ses officiers du Cabinet de le signer à vue invisible – ne voulant pas fomenter la panique en partageant son contenu, mais en précisant que, si nécessaire, il lierait toute sa famille officielle à la remise. sur les rênes du gouvernement à l’opposition.
Oh oui, et enfin, lorsqu’un membre de longue date de la Cour suprême – le juge en chef démocrate Roger B.Taney – est décédé quelques semaines avant le jour du scrutin, Lincoln a reporté la nomination d’un successeur jusqu’à ce que le peuple ait décidé de son prochain président. Aurait-il pu faire passer un candidat par le Congrès plus tôt s’il en était disposé? Oui. En fait, lorsqu’il a finalement transmis le nom de Salmon P. Chase en tant que successeur de Taney, le Sénat a consenti le même jour!
En l’occurrence, le destin – et le général de l’Union William Sherman – a rendu le succès de toutes ces initiatives sans objet. Lorsque Sherman a capturé Atlanta au cours de la première semaine de septembre, le vent politique a rapidement changé de concert avec l’armée. Et le 8 novembre, Lincoln a remporté près de 55% du vote populaire et une écrasante majorité du Collège électoral.
Ainsi, le plan désintéressé d’Abraham Lincoln pour céder le pouvoir présidentiel n’a jamais été testé en temps réel. Mais même dans un maelström, Lincoln lui-même avait passé le test du leadership démocratique – et de la décence politique. L’élection, a-t-il admis plus tard, avait déclenché beaucoup de «conflits indésirables», mais a ajouté: «Elle a également fait du bien. Elle a démontré qu’un gouvernement populaire peut soutenir une élection nationale, au milieu d’une grande guerre civile … Cela montre à quel point nous sommes solides et solides. « 

Si Donald Trump s’imagine vraiment comme un autre Lincoln, il devrait se souvenir du comportement de Lincoln à la veille d’une élection difficile. Il pourrait aussi lire les paroles prononcées par Lincoln lorsqu’il envisageait le résultat.

« Je ne conteste pas les motivations de quiconque s’oppose à moi », a déclaré Lincoln alors que les votes étaient encore en cours de décompte. « Ce n’est pas un plaisir pour moi de triompher de qui que ce soit; mais je rends grâce au Tout-Puissant pour cette preuve de la résolution du peuple à défendre le gouvernement libre et les droits de l’humanité. » Quel que soit le jugement du peuple, a-t-il promis, toujours incertain du résultat, «je n’ai aucune envie de modifier cette opinion».

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