L'histoire improbable de Tesla, les ultimes rockers cols bleus

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Il existe de nombreuses façons de trouver la gloire grâce à la musique. Les annales du rock sont pleines d'actes qui se sont démarqués de la foule en jouant excessivement vite (Metallica) ou lent (Black Sabbath), en arborant des vêtements extravagants (Kiss) ou ne portant rien du tout (Red Hot Chili Peppers). D’autres se sont fait connaître pour se tenir sur une jambe (Ian Anderson de Jethro Tull) ou pour avoir mis le feu à la tête (Arthur Brown).

À l'autre extrême, il y a ceux qui évitent les gadgets et laissent simplement leur musique parler. Tesla tombe dans cette dernière catégorie. Peut-être que la chose la plus étrange que ces cinq enfants de la classe ouvrière de Sacramento aient jamais faite a été d'adopter le nom de Nikola Tesla, le soi-disant «savant fou» dont les inventions incluent la radio et l'éclairage fluorescent. C'était un choix approprié, car Tesla (le groupe, pas Nikola; apparemment, il n'était pas très musical) a continué à vendre des millions d'albums à la fin des années 80 et au début des années 90, gagnant même l'admiration de leur héros Jimmy Page avant de succomber à la révolution grunge-rock et à leurs propres courts-circuits internes.

Brian Wheat jouait de la basse avec un groupe de garage appelé Rage quand, en 1982, il a entendu des chuchotements d'un guitariste local hotshot appelé Frank Hannon. Bien qu'il ait trois ans de moins que Wheat, âgé de 18 ans, Hannon a été invité à jouer. «Je pensais que Frank avait été touché par Dieu», s'enthousiasme Wheat. "Alors tout le monde a été viré et nous avons commencé un tout nouveau groupe."

Adoptant le nom Earthshaker, après un album de ses collègues rockers californiens Y&T, Hannon et Wheat ont commencé à dépoussiérer et à élaborer un premier répertoire de reprises d'OVNI, Def Leppard et Scorpions. Avec le guitariste Tommy Skeoch (qui a été braconné d'un groupe rival) et le chanteur Jeff Keith, Earthshaker est devenu City Kidd. Keith était un leader brut mais potentiellement doué. En raison de son inexpérience, il a failli se faire passer après avoir joué dans un club de City Kidd.

"Jeff n'avait jamais utilisé de système de contrôle auparavant", se souvient Wheat, "alors il tenait le micro à quatre pieds de son visage et il y avait toutes ces mauvaises réactions."

"Mais en me tenant à côté de Jeff et en entendant à quel point il était génial, j'ai combattu son coin", ajoute Hannon. "Je suis tellement reconnaissant que nous lui ayons donné cette chance car, à côté de Steven Tyler, il est le plus grand chanteur de rock'n'roll."

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City Kidd jouerait plusieurs fois à l'Oasis Ballroom à Sacramento, mais c'est une réservation de trois mois dans une base de l'armée américaine sur l'île du Pacifique de Guam qui les a vraiment mis en forme. Le groupe a écrit Cumin ’Atcha Live et d'autres chansons qui figureraient sur leur premier album, alors qu'ils jouaient cinq sets par nuit pour les troupes.

Leur premier manager, Steve Clausman, a ensuite convaincu Ronnie Montrose (qui avait joué de la guitare avec le groupe Edgar Winter, Montrose, Gamma) d'assister à un spectacle. «En tant que jeune de 16 ans, j'ai été bouleversé même de rencontrer Ronnie Montrose, et encore moins de jouer pour lui», explique Hannon. "Mais il a aimé ce qu'il a vu et nous a immédiatement emmenés dans le studio."

Au cours de l’été 1984, le groupe répond aux réserves de Clausman concernant Robert Contreras, leur batteur des trois dernières années. Le nouveau venu Troy Lucketta a apporté une expérience d'enregistrement vitale, ayant joué avec le futur chanteur de Mr Big Eric Martin dans le groupe Eric Martin récemment implosé.

Le grand chanteur blanc Jack Russell, qui avait vu le quintette ouvert pour son groupe, a raconté à Tom Zutaut (le recruteur de talents qui avait signé Motley Crue et qui allait plus tard emboîter le pas avec Guns N 'Roses, entre autres) de «ces incroyables jeunes les enfants de Sacramento ». Zutaut a vu le groupe en direct, et après un discours d'encouragement – on leur a demandé d'arrêter de chercher des tubes et d'écrire à partir des balles – leur a promis un contrat d'enregistrement s'ils attendaient jusqu'à la mi-1985 quand il a pris un nouveau poste à Geffen Records.

Mais malgré la signature d'un nouvel accord avec Q Prime, la société de gestion des poids lourds qui représentait Def Leppard, Metallica et Queensrÿche, City Kidd a eu du mal à trouver un producteur pour leur album. "Rick Rubin, Max Norman, Peter Collins et Bruce Fairbairn ne nous aimaient pas tous", révèle le blé perplexe. Il y avait donc un élément de désespoir quand Zutaut a amené Steve Thompson et Michael Barbiero (un duo qui avait travaillé dans la musique de danse; ils finiraient par mixer GN’R’s Appetit pour la destruction) à un spectacle en direct.

"Même ils ont essayé de se déchaîner", glousse un Zutaut incrédule. "Mais j'ai réussi à les convaincre que c'était un groupe qui vendrait un million de disques."

Boosté par des emplacements de support principaux avec le nouveau solo David Lee Roth puis Alice Cooper, et aidé par un coup mineur avec Cowboy des temps modernes, c'est exactement ce qui s'est passé. Au moment où ils ont publié le Résonance mécanique album à la mi-1986, City Kidd avait changé son nom pour Tesla, en l'honneur du scientifique serbe susmentionné.

Faire du stop sur les 18 mois de Def Leppard Hystérie tournée mondiale a contribué à faire augmenter les ventes de Résonance mécanique passé le million.

Un ensemble de mélodies tout aussi discrètes mais très hummables, La grande controverse radio surpassé de deux à un son prédécesseur qui vendait du platine, la ballade Top 10 Chanson d'amour lissant son chemin vers le n ° 18 aux États-Unis. En repoussant la tendance à mettre en scène des spectacles somptueux, Tesla a ensuite joué une série de dates débranchées et en a enregistré une à Philadelphie pour l'album qui est devenu Five Man Acoustical Jam. Outre des interprétations dépouillées de leurs propres chansons, Tesla a joué des airs des Grateful Dead, Creedence Clearwater Revival, The Rolling Stones et The Beatles; ils ont décroché un autre Top 10 avec une reprise de Five Man Electrical Band Panneaux.

Tesla avait un autre million de vendeurs en main, et Wheat admet que le succès a commencé à affecter les perspectives du groupe.

«Nous sommes tous venus de rien, et tout d'un coup, des poussins et des gens voulaient votre autographe. Vous avez commencé à croire votre propre battage médiatique », dit-il. "Il y avait aussi des drogues qui ont contribué à notre rupture éventuelle."

La preuve du statut croissant de Tesla est venue lorsque Jimmy Page a déclaré son admiration pour Five Man Acoustical Jam. «J'ai rencontré Jimmy dans les coulisses lorsque David Lee Roth a joué Hammersmith Odeon», se souvient Wheat. "Quand il a dit:" Les gens parlent de l'album acoustique de Clapton, mais le vôtre était le premier. Je l’aime vraiment », ce fut l’un des plus grands moments de ma vie.»

Le blé raconte que 1994 Bust A Nut, aurait dû être intitulé Bustin ’Up. "C'est un record sous-estimé, mais l'écriture était sur le mur", dit-il. «Le groupe était foutu – mentalement, physiquement, tout. Jeff et Tommy étaient en très mauvais état. Et avec le succès de Nirvana, le label changeait. Nous n'étions plus les chouchous de la radio. Nous ne pouvions pas rester ensemble. "

Tesla au Alpine Valley Music Theatre, East Troy, Wisconsin, 1 juin 1989

Tesla au Alpine Valley Music Theatre, East Troy, Wisconsin, 1 juin 1989 (Crédit d'image: Paul Natkin / Getty Images)

Bust A Nut vendu à 800 000 exemplaires, un album Tesla en deçà d'un million pour la première fois. Lorsque Tesla et Geffen Records ont accepté de se séparer, le groupe a reçu une manne de cinq millions de dollars.

«Nous étions riches. Peut-être que nous ne nous sommes plus foutus l'un de l'autre », s'exclame Wheat. "On prenait beaucoup de cocaïne, ce qui a empiré les choses."

Hannon: "Un certain membre du groupe a radié quelques véhicules, devenant parfois tellement foutus qu'ils ne pouvaient pas se lever."

Wheat avait épousé Sandi Saraya du groupe Saraya, et il n'était pas le seul membre de Tesla à avoir épousé une épouse. Bientôt, les questions matrimoniales ont commencé à empiéter sur les affaires du groupe.

"Il y avait une réunion de groupe à laquelle aucun de nous n’a pu assister – je ne le nommerai pas – alors il a envoyé sa femme à la place", glousse le bassiste. "C’est pourquoi nous avons une clause‘ No Yoko ’dans nos contrats ces jours-ci. Je ne plaisante pas."

Sans étiquette, et abandonné à lui-même par Q Prime, Tesla s'est séparé en 1996. Wheat a formé Soulmotor avec l'ancien guitariste d'OVNI Tommy McClendon (mieux connu sous le nom d'Atomik Tommy M), tandis que Keith et Skeoch ont travaillé ensemble dans la barre 7. À un point le chanteur a été contraint de compléter ses revenus par dee-jaying dans un club de strip-tease local.

«Certains d'entre nous ont traversé des moments plus difficiles que d'autres», se demande Wheat, «mais être séparés nous a rendus meilleurs. Au moins, quatre d'entre nous ont apprécié ce que nous avions, bien que quelqu'un ne l'ait pas compris. "

Tommy Skeoch avait été exclu du groupe un an avant leur implosion, mais montrait peu de signes de gagner sa bataille contre ses addictions. De l'extérieur, au moins, tout semblait aller bien quand une personnalité de la radio locale a persuadé les cinq morceaux originaux de se réunir à nouveau et ils ont joué un spectacle à guichets fermés à l'ARCO Arena de Sacramento en octobre 2000. L'album de concert double RePlugged Live de l'année suivante a été suivi par Record studio en 2004 Into The Now. Des étincelles créatives ont volé et il s'est vendu à 250 000 exemplaires, mais de vieux problèmes sont restés. "Nous étions toujours en train de nous faire foutre lors de la tournée de retrouvailles, et Jeff a pris du lait pour cela", admet Wheat. "Mais Into The Now était un disque au son contemporain qui a agréablement surpris beaucoup de gens. »

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Zutaut a accepté de devenir le directeur de Tesla et a utilisé l'expertise qu'il avait acquise chez Geffen et dans diverses autres sociétés pour les aider à créer les enregistrements de la Tesla Electric Company. Alors que Jeff Keith avait réglé ses problèmes, au début de 2006, il était «mutuellement convenu» que Skeoch devrait partir pour passer du temps avec son enfant nouveau-né. Étonnamment, le remplaçant de Tommy, Dave Rude, 28 ans, a été trouvé sur Internet.

«Je cherchais depuis plusieurs mois quelqu'un pour jouer dans mon groupe solo, mais Tesla avait également réservé une tournée. Regarder sur MySpace était une tentative désespérée », rit Frank Hannon. "Qui aurait pensé que nous trouverions quelqu'un d'aussi magique que Dave de cette façon?"

Rude a fait ses débuts le Real To Reel, Tesla couvre l'album de classiques du hard rock des années 1970. Le groupe est trop conscient du cynisme qui entoure généralement de tels projets, bien qu'en plus d'être appelé «extrêmement agréable» dans ces pages, ils ont surtout apprécié les retours positifs sur leurs reprises de chansons d'OVNI, Robin Trower, Uriah Heep et bien d'autres. .

«Les albums de reprises peuvent être une option facile», reconnaît Hannon, «mais nous avons investi beaucoup de temps dans le processus de sélection et d'enregistrement des morceaux. La dernière chose sur terre que nous ayons faite a été de tout simplement cracher. »

Le groupe a rompu de façon inattendue les liens avec Zutaut, qui a produit Real To Reel, peu de temps après sa sortie.

"En tant que personne créative A&R et producteur de disques, Zute est un génie", explique Hannon. «Il serait formidable dans la gestion d'un jeune groupe prometteur. J'espère personnellement que nous travaillerons à nouveau avec lui à nouveau dans une certaine mesure. "

Hannon et Wheat occupant des postes de direction, Tesla devrait enregistrer un album de matériel original au début de l'année prochaine, qui sera suivi d'un coffret. La première tournée britannique du groupe en 16 ans a également lieu ce mois-ci. Attendez-vous à de grandes chansons, des visages souriants et pas une bouffée de posture.

"Tant de groupes pensent que c'est cool de se maquiller ou de sortir des albums qu'ils ne pourront jamais reproduire en direct", conclut Wheat. "Nous parlons toujours de jeans, de T-shirts et de rock'n'roll authentique."

C'est peut-être pour cette raison qu'après 16 ans et environ 15 millions d'albums, Tesla est toujours aussi fort

"Nous sommes un honnête groupe de cols bleus avec beaucoup de cœur et d'âme", hausse Hannon. "Nos fans sont des gens travailleurs et décents, tout comme nous."

Le long métrage a été initialement publié dans Classic Rock 112.

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