Les producteurs laitiers américains luttent contre l'extinction Les guerres commerciales de Trump font baisser les prix du lait

113

Nathan Chittenden porte un veau nouveau-né à Dutch Hollow Farm à Schodack Landing, New York. "Les cinq dernières années ont été extrêmement difficiles pour nous, les producteurs laitiers", a-t-il déclaré à CNBC.

Emma Newburger / CNBC

SCHODACK, N.Y. – Nathan Chittenden a soigneusement balancé un veau nouveau-né sur ses épaules et l'a emmenée dans son étable laitière pour rejoindre une douzaine d'autres bébés.

"Parfois, je me sens comme un directeur d'école qui essaie de se souvenir des noms de chacun", a déclaré Chittenden, 41 ans, à propos de ses vaches laitières.

Le troupeau de Chittenden est en bonne santé, mais la ferme laitière que sa famille dirige ici, dans le comté de Rensselaer, à environ deux heures au nord de New York, subit une pression énorme.

Aux États-Unis, les fabricants de lait disparaissent car la consolidation de l'industrie et l'évolution des goûts des consommateurs ont rendu la survie des petites exploitations plus difficile. En novembre, le géant laitier américain Dean Foods a déposé une demande de mise en faillite, accusant les Américains de boire du lait de vache moins traditionnel et de passer à des alternatives non laitières. L'entreprise envisage de se vendre à la coopérative laitière Dairy Farmers of America.

Pendant ce temps, la chute des prix du lait et les guerres commerciales du président Donald Trump ont mis des dizaines d'agriculteurs à la faillite. Dans l'ensemble, les États-Unis ont perdu près de 20000 fermes laitières autorisées, soit une baisse d'environ 30%, au cours de la dernière décennie, selon le département américain de l'Agriculture. Cela s'inscrit dans une tendance à long terme: entre 1992 et 2018, plus de 94000 fermes laitières familiales ont fermé leurs opérations à raison de 10 par jour, selon le National Farmers Union.

Chittenden a vu ses voisins agricoles disparaître un à un, dont cinq fermes du côté de la famille de son père au cours des 20 dernières années.

"Cela m'écrase", a déclaré Chittenden, un agriculteur de troisième génération à Dutch Hollow Farm. "Nous avons perdu beaucoup de fermes dans le Nord-Est. Chacun de ces agriculteurs était un voisin et un ami pour nous."

"Nous les connaissions, et maintenant ils ne sont plus là. Leur histoire est révolue et ne reviendra jamais", a-t-il ajouté.

Un groupe de vaches Jersey femelles à Dutch Hollow Farm.

Emma Newburger / CNBC

«Tout le monde était stressé»

Chittenden a déclaré que sa famille a commencé la ferme en 1976 avec 55 vaches Jersey et a un troupeau d'environ 800 aujourd'hui. Il cultive aux côtés de ses deux frères et parents.

Dans les années 1990, la famille de Chittenden a pris la décision de s'endetter davantage pour étendre ses opérations. Ils ont acheté plus de vaches, embauché plus de gens et travaillé plus d'heures pour maintenir la production. Ce type d'investissement en capital serait impossible pour les laiteries familiales aujourd'hui en raison du surplus de lait et des prix plus bas, a déclaré Chittenden.

"Le stress sur ma famille était palpable. Tout le monde était stressé, et ils ont ramené ce stress à la maison dans leur vie personnelle", se souvient-il.

La ferme est finalement devenue rentable après plusieurs années, mais elle a eu un coût. "Nous ne travaillions pas aux heures de travail. L'unité familiale ne fonctionnait plus – jour après jour, nous travaillions et faisons tout ce que nous pouvions pour nous désendetter", a déclaré Chittenden. "Ce n'était pas un moment heureux."

La famille a connu plus de succès après l'expansion. Chittenden est devenu administrateur du conseil de Cornell Cooperative Extension pendant 12 ans à compter de 2007. Sa famille a également embauché plus de personnes pour travailler dans les étables et aider à faire pousser des cultures pour l'alimentation du bétail.

La famille ferait face à d'autres problèmes dans les années 2010. D'une part, la baisse des prix du lait a rendu plus difficile le maintien des bénéfices. Les prix du lait ont baissé d'environ 23% au cours des cinq dernières années, car le lait devient plus facile à produire et les réglementations étatiques ont augmenté la production, selon l'USDA.

C'est un problème à l'échelle de l'industrie pour les producteurs laitiers à petite échelle. La marge entre le coût de production et le prix de vente n'a pas été suffisante pour gagner sa vie, surtout lorsque les exploitations laitières se regroupent en exploitations plus importantes qui finissent par dominer l'industrie.

Chittenden avec la plus vieille vache de sa ferme à New York. Les guerres commerciales de Trump, la chute des prix du lait et le changement climatique menacent son entreprise.

Emma Newburger / CNBC

La consolidation dans le secteur laitier a conduit à de plus grandes exploitations avec plus de vaches et un haut niveau de productivité. Par exemple, il y a eu une augmentation de 13% du lait produit par vache de 2009 à 2018 à travers le pays.

La guerre commerciale menace les marchés laitiers

Les défis de Chittenden ont augmenté de façon exponentielle en 2018. Les États-Unis ont connu une année record pour les cinq premiers mois d'exportations laitières vers la Chine pour le lactosérum, le concentré de protéines et le fromage. Mais cela a changé en juin lorsque la Chine a imposé des tarifs sur les exportations américaines en réponse aux tarifs de Trump. La Chine est un marché majeur pour l'industrie laitière, car les consommateurs chinois achètent plus de produits laitiers en général.

"La Chine fait plus confiance à nos produits laitiers qu'à son propre produit national. Nous ne pouvons pas nous permettre de perdre ce marché", a déclaré Chittenden.

Les exportations de produits laitiers américains vers la Chine ont diminué de plus de 50% en 2019. Les États-Unis et la Chine ont annoncé un accord de phase un en décembre, Trump déclarant que les Chinois achèteraient 50 milliards de dollars d'achats agricoles "très bientôt".

Un veau Jersey porte une veste pour rester au chaud en novembre.

Emma Newburger / CNBC

Le président a fait valoir que sa guerre commerciale aiderait les producteurs américains à long terme et a annoncé un programme d'aide d'un milliard de dollars aux agriculteurs touchés par la guerre commerciale. Mais l'industrie laitière a été particulièrement critique à l'égard de cette aide, faisant valoir que les subventions n'étaient pas suffisantes pour compenser les agriculteurs et que l'USDA n'a pas utilisé de données de production à jour pour déterminer l'aide.

"Nous avons exprimé des préoccupations concernant l'insuffisance de ces paiements", a déclaré Paul Bleiberg, vice-président des relations gouvernementales à la Fédération nationale des producteurs de lait. "Le cycle que l'USDA a fait en 2019 a été plus fort que 2018 – il y avait un meilleur paiement pour les producteurs laitiers – mais nous avons toujours estimé qu'il ne semblait pas où les dommages étaient."

Alors que les fermes continuent de fermer leurs portes à travers le pays, les producteurs laitiers comme Chittenden se demandent comment ils vont maintenir leurs entreprises étant donné l'incertitude du commerce international.

"Nous ne pouvons pas simplement fermer la porte à nos partenaires commerciaux et nous attendre à ce qu'il n'y ait pas de répercussions négatives pour les agriculteurs qui dépendent de ces économies", a déclaré Chittenden. "Je n'ai pas un an pour attendre une guerre commerciale. Je n'ai pas la réserve pour être assiégé aussi longtemps."

La ferme de Chittenden n'augmente plus en raison de la baisse des prix qui fait pression sur les marges et du ralentissement de la demande internationale. Mais la ferme est restée viable, en partie en raison de son appartenance à une coopérative, a déclaré Chittenden.

Le changement climatique est un multiplicateur de risques

Le changement climatique présente un autre risque pour Chittenden et d'autres agriculteurs. Des températures et une humidité plus élevées peuvent stresser les vaches et réduire les taux de reproduction et les rendements laitiers si les vaches mangent moins.

Certains producteurs laitiers sont passés à un équipement plus léger pour réduire le compactage du sol et ont installé des systèmes de drainage des tuiles. Ils ont également changé le type de cultures qu'ils cultivent et quand ils les plantent.

"Toute cette technologie coûte de l'argent. C'est un gros jeu d'affaires", a déclaré David Lane, auteur d'une étude de 2019 sur le changement climatique et les exploitations laitières à New York et au Wisconsin.

"Les agriculteurs qui peuvent se permettre la technologie pour atténuer tous ces risques climatiques sont les plus grandes laiteries et les plus petites qui ne peuvent pas faire faillite."

La traite robotisée peut extraire le lait de la vache sans travail humain. La technologie peut également surveiller l'état de santé des vaches.

Emma Newburger / CNBC

Chittenden a mis en place des granges à température contrôlée avec climatisation et ventilateurs de refroidissement dans sa ferme. La robotique dans les salles de traite l'a également aidé à réduire les coûts de main-d'œuvre.

Malgré les difficultés, Chittenden a l'intention de transmettre une entreprise prospère à la prochaine génération de producteurs laitiers.

"Je pourrais vendre la ferme demain, mais cela mettrait fin à trois générations de travail", a-t-il déclaré.

"Nous avons toujours persévéré dans l'adversité et nous le ferons à nouveau", a-t-il ajouté. "Nous voulons juste continuer à prendre soin de nos animaux et produire du lait et faire ce que nous aimons faire."

– Graphiques de CNBC Nate Rattner

Source