Les locataires recherchent Trump pour un projet qui a fait augmenter leurs loyers

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Le président Trump devra faire face à une série de défis juridiques potentiels lorsqu’il quittera ses fonctions – de la part, entre autres, du procureur du district de Manhattan, du procureur général de New York et peut-être du ministère de la Justice des États-Unis.

Maintenant, ajoutez à cela Leonie Green des Westminster Apartments à Brooklyn.

Mme Green fait partie d’un groupe de locataires d’appartements à loyer réglementé appartenant autrefois au père de M. Trump qui ont intenté une action en justice contre le président et ses frères et sœurs, accusant les Trump d’une fraude de dix ans pour obtenir des augmentations de loyer artificiellement élevées grâce à un système de remplissage des factures.

Le stratagème, révélé pour la première fois dans une enquête du New York Times en 2018, impliquait de toucher au moins 20% du coût des matériaux achetés pour les appartements, M. Trump, ses frères et sœurs et un cousin se partageant le produit supplémentaire. La manœuvre a généré des millions de dollars pour chaque frère, sans aucun travail. Alors que les frères et sœurs étaient toujours redevables de l’impôt sur le revenu, la manœuvre leur a permis d’échapper à des droits de donation et de succession beaucoup plus élevés sur une partie de la fortune qu’ils recevaient de leur père.

Mais les locataires ont payé un prix. Les lois de New York régissant les appartements à loyer réglementé permettent aux propriétaires d’augmenter les loyers en fonction des coûts des améliorations majeures des immobilisations. Les Atouts ont basé leurs demandes d’augmentation de loyer sur les factures artificiellement augmentées, de sorte qu’une chaudière qui coûte en réalité 50 000 $ générerait une augmentation de loyer comme si elle avait coûté 60 000 $.

Le nouveau procès, déposé devant la Cour suprême de l’État de Brooklyn, vise le loyer supplémentaire payé, plus les intérêts et le triple des dommages-intérêts, pour les locataires actuels et anciens de plus de 30 complexes d’appartements qui appartenaient au père du président, Fred C. Trump. Les bâtiments en briques rouges pour la plupart austères – avec des noms comme Beach Haven, Shore Haven et Park Briar – sont répartis à Brooklyn, dans le Queens et à Staten Island. Le système de remplissage des factures a fonctionné de 1992 jusqu’à ce que les Trump vendent les immeubles de leur père en 2004, mais les loyers artificiellement augmentés sont restés en place.

Le procès pourrait constituer une menace financière importante pour M. Trump et sa famille. Si les avocats des plaignants obtiennent l’approbation du statut de recours collectif, tout jugement potentiel engloberait toutes les personnes qui ont payé le loyer de plus de 14000 appartements à loyer réglementé depuis 1992.

Mme Green, 54 ans, a déclaré qu’elle avait emménagé dans les appartements de Westminster, dans le quartier de Ditmas Park, il y a 22 ans. Payer le loyer sur son salaire en tant qu’assistante de direction a été une lutte, a-t-elle déclaré, et elle a combattu plusieurs actions d’expulsion après avoir pris du retard. Elle a été choquée d’apprendre que ses difficultés auraient pu être aggravées par une famille riche qui «me volait».

«Vous essayez tellement dur, et d’entendre quelque chose comme ça, ça me brise le cœur, parce que je crois qu’ils profitent simplement des pauvres», a déclaré Mme Green.

Le procès a été déposé juste avant minuit le 2 octobre, quelques instants avant l’expiration du délai de prescription de deux ans pour toute fraude découverte lors de l’enquête de 2018 du Times. Une plainte modifiée a été déposée mardi.

Une porte-parole de la famille Trump a qualifié le procès de «complètement frivole».

“Non seulement les allégations ne sont absolument pas étayées par des preuves, mais elles concernent des événements qui remontent à près de 30 ans – mais qui n’ont jamais été soulevées une seule fois par quiconque à aucun moment pour être classées commodément juste un mois avant l’élection présidentielle de 2020,” le la porte-parole, Kimberly Benza, a déclaré dans un communiqué.

M. Trump fait déjà face à deux enquêtes à New York sur ses activités commerciales et des questions fiscales connexes – une enquête pénale du procureur du district de Manhattan, Cyrus Vance Jr., et une enquête civile par le procureur général de l’État, Letitia James.

Au moins deux procès civils importants restent également actifs. L’écrivain E. Jean Carroll affirme que M. Trump l’a diffamée en niant l’avoir violée. Et un recours collectif affirme que la promotion par M. Trump d’une entreprise qui promettait aux gens de devenir riches en vendant des téléphones de vidéoconférence les a amenés à perdre de l’argent en vendant un produit obsolète.

M. Trump pourrait également faire face à des accusations pour des questions qui n’ont pas été entièrement résolues pendant sa présidence, notamment pour avoir entravé la justice dans l’enquête sur la Russie ou violé les lois sur le financement des campagnes en ordonnant à son avocat, Michael D. a menacé de rendre publiques leurs affirmations sur des affaires passées avec M. Trump.

Jerrold S. Parker, associé fondateur de Parker Waichman, un cabinet d’avocats national basé à Port Washington, New York, a déclaré que son cabinet avait commencé à envisager un recours juridique pour les locataires après l’article du Times. L’entreprise a recherché des locataires cette année par le biais de publicités télévisées et Internet. La plainte modifiée répertorie 20 plaignants.

«Une fraude massive s’étalant sur 28 ans, victimisant plusieurs centaines de milliers de locataires dans des appartements réglementés par Trump, devait être traitée», a déclaré M. Parker.

Les locataires, a-t-il déclaré, «doivent être rétablis grâce à l’argent qui leur a été illégalement et sans le savoir pris par la famille Trump pour leur propre gain personnel.

Outre le président, les accusés dans le procès sont sa sœur Maryanne Trump Barry, une ancienne juge fédérale, la succession de leur frère Robert, décédé cette année, et la succession de John Walter, un neveu préféré et employé de longue date de Fred Trump. M. Walter est décédé en 2018.

Le stratagème a commencé en 1992, après que les Trump se soient rendu compte que le patriarche vieillissant de la famille était assis sur des montagnes d’argent qui pourraient faire face à une taxe successorale de 55%. Une partie de la solution est venue avec la création d’une entreprise qu’ils ont appelée All County Building Supply & Maintenance, qui n’avait pas de bureaux ni d’employés et indiquait son adresse au domicile de M. Walter à Long Island.

Peu de choses ont changé dans la façon dont les biens ont été achetés pour les bâtiments. Fred Trump, décédé en 1999, ou l’un de ses dirigeants a continué à négocier les prix, mais pour chaque achat, M. Walter générait une facture indiquant que All County avait acheté les articles, et une deuxième facture marquée de 20 à 50% montrant ce que All County avait facturé aux propriétés de Fred Trump. Les frères et sœurs et M. Walter ont empoché la différence.

D’anciens procureurs ont déclaré au Times que le dépôt de factures rembourrées auprès des régulateurs des loyers de l’État aurait pu entraîner des accusations criminelles à l’époque, mais que le délai de prescription était expiré depuis longtemps.

Les dossiers fiscaux fédéraux de M. Trump pour certaines de ces années, qui ont été révélés dans une enquête publiée par The Times en septembre, montrent qu’il a reçu 1,38 million de dollars d’All County au cours des quatre années se terminant en 2003. Grâce à des pertes sur ses propres efforts , il a payé des impôts fédéraux au cours d’une seule de ces années, soit un total de 39 117 $ en 2003.

Mme Barry a déposé un formulaire de divulgation financière pour 1998 indiquant qu’elle avait recueilli plus d’un million de dollars cette année-là auprès d’All County. Elle a pris sa retraite l’année dernière en tant que juge d’appel fédéral, mettant fin à une enquête sur les plaintes, stimulée par l’enquête du Times, selon laquelle elle avait violé les règles de conduite judiciaire en participant à des manœuvres fiscales frauduleuses, y compris le système de remplissage de factures.

La plainte modifiée déposée cette semaine note que si l’empire de Fred Trump a été vendu il y a près de deux décennies, les Trump n’ont dissous All County que peu de temps après la publication de l’article du Times en 2018.

Un vendeur des années All County, Leon Eastmond, a dit un jour au Times qu’il avait été surpris quand, après avoir vendu 60 chaudières à Fred Trump, il a ouvert son courrier pour trouver un chèque de 100000 $ d’All County.

«Je n’ai pas reconnu l’entreprise», a déclaré M. Eastmond. «Je ne savais pas qui ils étaient.»

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