Le juge révoque la personne nommée par Trump pour avoir servi illégalement

18

Par Matthew Brown | Presse associée

FACTURATION, Mont. – Un juge fédéral a statué vendredi que le principal intendant des terres publiques du président Donald Trump servait illégalement, l’empêchant de continuer à occuper ce poste lors de la dernière répression contre la pratique de l’administration de pourvoir des postes clés sans l’approbation du Sénat américain.

William Perry Pendley, directeur par intérim du Bureau of Land Management du Département américain de l’intérieur, a servi illégalement pendant 424 jours sans avoir été confirmé au poste par le Sénat, comme l’exige la Constitution, a déterminé le juge de district américain Brian Morris.

La décision est intervenue après que le gouverneur démocrate du Montana a intenté en juillet une action en justice pour destituer Pendley, affirmant que l’ancien avocat de l’industrie pétrolière supervisait illégalement une agence qui gère près d’un quart de milliard d’acres de terres, principalement dans l’ouest des États-Unis.

« La décision d’aujourd’hui est une victoire pour la Constitution, la primauté du droit et nos terres publiques », a déclaré vendredi le gouverneur Steve Bullock. Les groupes environnementaux et les législateurs démocrates des États occidentaux ont également applaudi la décision du juge après avoir demandé pendant des mois que Pendley soit destitué.

La décision fera immédiatement l’objet d’un appel, selon le porte-parole du département de l’Intérieur Conner Swanson. Il l’a qualifiée de «décision scandaleuse qui est bien en dehors des limites de la loi», et il a déclaré que l’administration Obama avait également occupé des postes clés à l’agence avec des autorisations temporaires.

Il n’était pas immédiatement clair si l’administration tentera de garder Pendley au sommet du bureau en attendant l’appel.

Le bureau foncier réglemente les activités allant de l’extraction minière et pétrolière au pâturage du bétail et aux loisirs. Sous Trump, il a été à l’avant-garde des efforts de l’administration pour assouplir les restrictions environnementales pour le forage pétrolier et gazier et d’autres développements sur les terres publiques.

Pendley a été l’un des nombreux hauts fonctionnaires de l’administration Trump à la tête d’agences et de départements fédéraux bien qu’il ne soit pas allé devant le Sénat pour les audiences de confirmation requises pour les postes de haut niveau.

Le mois dernier, le Government Accountability Office, un chien de garde bipartisan du Congrès, a déclaré que le secrétaire par intérim du Département de la sécurité intérieure, Chad Wolf, et son adjoint par intérim, Ken Cuccinelli, ne servaient pas correctement et n’étaient pas éligibles pour diriger l’agence en vertu de la loi sur la réforme des postes vacants. Les deux ont été à l’avant-garde des initiatives administratives en matière d’immigration et d’application de la loi.

Les agences Trump ont défendu les délais sautés pour les auditions du Sénat pour les candidats de l’administration, affirmant que les hauts fonctionnaires impliqués s’acquittaient des fonctions de leur poste intérimaire mais ne remplissaient pas réellement ce poste et n’avaient donc pas besoin d’audition et de votes devant le Sénat.

Pendley avait été officiellement nommée par Trump pour diriger le bureau foncier en juillet, après avoir reçu des autorisations temporaires au poste d’intérim à plusieurs reprises par Interior Sec. David Bernhardt.

Mais la nomination a été retirée plus tôt ce mois-ci après que le processus de confirmation ait menacé de devenir controversé, ce qui pourrait potentiellement perturber les principales courses du Sénat américain au Montana, où Bullock cherche à renverser le républicain sortant Steve Daines, et au Colorado, où le sénateur républicain Cory Gardner est contesté par ancien gouverneur John Hickenlooper.

Pendley a continué à s’accrocher au poste malgré le retrait, dans le cadre d’un arrangement que Pendley lui-même avait mis en place il y a des mois. Dans un ordre du 22 mai, Pendley a fait son propre poste de directeur adjoint, le poste le plus élevé du bureau pendant que le bureau du directeur est vacant.

Après avoir établi cet ordre de succession, les actions de Pendley comprenaient l’approbation de deux vastes plans de gestion des ressources foncières dans le Montana qui ouvriraient 95% des terres fédérales de l’État au développement pétrolier et gazier, ont soutenu les avocats de Bullock dans des dépôts judiciaires.

Les responsables de l’administration avaient insisté dans des déclarations publiques et des documents judiciaires sur le fait que Pendley n’était pas en fait le directeur par intérim, mais plutôt «qu’il exerçait l’autorité du directeur».

Morris a rejeté l’argument de l’administration en disant qu’ils étaient «évasifs et sapaient le système constitutionnel de freins et contrepoids».

«Selon la théorie du défendeur fédéral, un président pourrait ignorer indéfiniment sa responsabilité de nomination constitutionnelle et déléguer à la place l’autorité directement ou par l’intermédiaire des secrétaires du cabinet à des fonctionnaires nommés non confirmés. Un tel arrangement pourrait durer toute une administration présidentielle. En fait, l’affaire dont la Cour est saisie présente ce scénario », a-t-il écrit.

Les avoirs du bureau sont considérables, avec près d’un hectare sur 10 à l’échelle nationale sous sa domination, principalement dans l’ouest des États-Unis.

Pendley était un avocat de longue date de l’industrie et défenseur des droits de propriété du Wyoming qui avait appelé le gouvernement à vendre ses terres publiques avant de rejoindre l’administration Trump.

Après avoir rejoint le gouvernement, il a déclaré que son soutien passé à la vente de terres publiques n’était pas pertinent parce que son patron, Bernhardt, s’oppose à la vente en gros de terres publiques.

Les actions de Trump pour contourner le processus de confirmation ont soulevé de sérieuses questions sur la légitimité des personnes dans des rôles intérimaires.

Le Sénat dirigé par le GOP ne parvient généralement pas à obtenir les votes nécessaires de ses rangs pour confirmer certains des choix de Trump. Mais alors que Trump a contourné la chambre, réduisant son rôle de conseiller et de consentement, les dirigeants républicains ont également permis aux postes intérimaires de se présenter.
Peu de temps après que le GAO ait interrogé les responsables du DHS, Trump a officiellement nommé Wolf au poste de secrétaire. Une audience a eu lieu la semaine dernière au Sénat sur sa nomination, mais il est peu probable que Wolf soit confirmé avant les élections.

Les écrivains d’Associated Press Ellen Knickmeyer ont contribué d’Oklahoma City et Lisa Mascaro de Washington.

Source