Le fournisseur de Tesla Panasonic fera un gros pari sur la batterie en Europe

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Panasonic fait une percée significative en Europe avec des plans pour installer sa première usine de batteries en Norvège, alors que le groupe japonais tente de tirer parti de son succès en fournissant Tesla aux États-Unis pour gagner plus d’affaires auprès des constructeurs automobiles européens.

Le groupe a l’intention de s’associer avec la société pétrolière et gazière norvégienne Equinor et la société d’aluminium Norsk Hydro pour une étude de faisabilité sur l’expansion de son activité de batteries en Europe qui doit être achevée dans les six mois.

Malgré la gestion de la plus grande usine de batteries au monde avec Tesla au Nevada, Panasonic n’a qu’une petite présence en Europe, où un certain nombre d’entreprises, dont Northvolt et Tesla lui-même, construisent des usines.

La demande de batteries devrait augmenter rapidement avec le décollage des ventes de voitures électriques, leur part du marché européen devant grimper à 15% l’année prochaine, selon le groupe politique Transport et environnement.

La Tesla Gigafactory près de Sparks, Nevada, est sur le point d’être mise à niveau à 38 gigawattheures par an © REUTERS

«L’Europe est un marché assez prématuré. Il continue de croître et il se passe beaucoup de choses. Cela pourrait être colossal », a déclaré au Financial Times Allan Swan, responsable de l’unité américaine de fabrication de batteries de Panasonic.

Les constructeurs automobiles européens sont susceptibles de mener le passage aux véhicules électriques en visant à être les plus «progressistes» de l’industrie, a-t-il ajouté.

La taille de toute usine en Norvège dépendrait des résultats de l’étude, a ajouté M. Swan, mais elle pourrait être «dans le stade approximatif» de la gigafactory du Nevada, qui est sur le point d’être portée à 38 gigawattheures par an.

L’usine appartenant à Northvolt, qui est soutenue par Volkswagen, BMW, Ikea et Goldman Sachs, près du cercle polaire arctique en Suède, devrait avoir une capacité d’au moins 34 GWh d’ici 2024 et pourrait être portée à 40 GWh. Peter Carlsson, directeur général de Northvolt, a déclaré l’année dernière au FT que l’Europe devrait disposer d’environ 600 GWh de capacité d’ici 2030.

Panasonic a déjà fourni des batteries à des constructeurs automobiles européens tels que Volkswagen et Peugeot, mais pas le type cylindrique au lithium-ion qu’il fabrique pour Tesla.

Son expansion en Europe, où le groupe génère environ 7 milliards de dollars de revenus, intervient également lorsque Tesla a récemment annoncé son intention de construire ses propres cellules de batterie, ce qui rend plus critique pour Panasonic d’élargir sa base de clients.

M. Swan a déclaré que l’usine norvégienne pourrait également «intéresser» Tesla, étant donné que les constructeurs automobiles sont sous pression pour poursuivre des partenariats pour garantir l’approvisionnement futur, même s’ils prévoient de produire des batteries en interne.

La Norvège présente plusieurs avantages car le pays scandinave produit la quasi-totalité de son électricité à partir d’énergie hydroélectrique renouvelable, alors que son marché des véhicules électriques est le plus développé au monde. En septembre, près des deux tiers des ventes de voitures neuves concernaient des véhicules entièrement électriques, tandis qu’une voiture sur 10 seulement était à essence avec les autres hybrides.

Al Cook, responsable de la stratégie mondiale et du développement commercial chez Equinor, a déclaré que le partenariat pour les batteries électriques a démontré que le groupe pétrolier et gazier était déterminé à stimuler son activité dans les énergies renouvelables, qui fait face à des défis liés à l’intermittence, lorsque, par exemple, le vent tombe.

«C’est une reconnaissance de la façon dont de plus en plus de gouvernements en Europe se concentrent sur le zéro net d’ici 2050 ou avant. Et nous voulons être du bon côté de l’histoire », a-t-il déclaré, ajoutant que trois grands noms industriels auraient plus de crédibilité que certaines entreprises plus« immatures ».

Les trois entreprises ont déclaré vouloir avoir un partenariat allant au-delà d’une seule usine. «Nous devons arriver à la conclusion que c’est très évolutif. Nous ne faisons pas cela pour construire ensemble une usine de batteries et c’est fini », a déclaré M. Cook.

Arvid Moss, responsable de l’énergie et du développement de l’entreprise chez Hydro, a déclaré que les entreprises étudieraient «l’ensemble de la chaîne d’approvisionnement», y compris la possibilité de s’approvisionner en matières premières telles que le cobalt et le lithium en Europe. Plusieurs projets miniers de cobalt et de lithium sont en cours en Suède et en Finlande, mais on ne sait pas encore quelle sera leur ampleur.

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