Le déficit commercial américain se rétrécit, mais pas parce que les usines reviennent

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WASHINGTON – Le déficit commercial global des États-Unis a rétréci l'année dernière pour la première fois en six ans, alors que l'économie américaine s'est ralentie, la production intérieure de pétrole a explosé et le président Trump a mené une guerre commerciale mondiale agressive pour réécrire les termes de l'échange américain.

Le déficit commercial des biens et des services est tombé à 616,8 milliards de dollars en 2019, en baisse de 10,9 milliards de dollars par rapport à l'année précédente, selon les données publiées mercredi par le département du Commerce.

Les importations et les exportations ont chuté à mesure que l'activité des usines américaines ralentissait et que les entreprises et les consommateurs ressentaient l'impact des tarifs imposés sur la Chine, l'Union européenne, le Canada, le Mexique et d'autres pays. Les exportations américaines totales ont chuté de 1,5 milliard de dollars pour se situer à environ 2,5 billions de dollars, tandis que les importations ont chuté de 12,5 milliards de dollars à 3,1 billions de dollars.

La flambée de la production intérieure de pétrole a été un facteur majeur de la réduction du déficit commercial, réduisant les importations de pétrole brut étranger de 30,3 milliards de dollars l'an dernier. Les exportations d’avions civils ont également baissé de 12,6 milliards de dollars l’année dernière, reflétant les retombées des accidents mortels du Boeing 737 Max.

Mais les changements les plus spectaculaires dans les flux commerciaux mondiaux se sont produits avec la Chine, la cible de la plus grande offensive économique de M. Trump.

Le déficit commercial des marchandises avec la Chine a diminué de 73,9 milliards de dollars pour atteindre 345,6 milliards de dollars en 2019. Il s'agissait de la première baisse annuelle depuis 2016, les États-Unis et la Chine ayant imposé des droits de douane sur des centaines de milliards de dollars de produits réciproques.

En particulier, les importations américaines en provenance de Chine ont fortement chuté au cours des deux derniers mois de l'année, alors que les entreprises s'efforçaient d'éviter les droits de douane que M. Trump a mis sur 360 milliards de dollars de produits chinois et le potentiel qu'il pourrait taxer presque tout en provenance de Chine.

M. Trump et ses conseillers ont souligné les tendances des flux commerciaux comme preuve que ses politiques commerciales aident à relancer les usines et les chantiers de construction à travers le pays.

«Il s'agit d'un boom des cols bleus», a déclaré M. Trump dans le discours sur l'état de l'Union mardi soir.

Mais les économistes ont été sceptiques, affirmant que l’activité des usines du pays affaibli l'an dernier, et que les flux commerciaux reflètent en grande partie le ralentissement de l'économie américaine et mondiale.

Les économistes disent que les tarifs élevés imposés par M. Trump à la Chine ont encouragé les consommateurs américains à acheter des marchandises dans d'autres pays et ont pas conduit à une renaissance de la fabrication américaine.

"Les tarifs à ce jour ont clairement eu un impact significatif sur les importations en provenance de Chine", a déclaré Brad Setser, membre principal du Council on Foreign Relations. «Ils n'ont clairement pas non plus conduit à un secteur manufacturier américain plus fort.»

Plutôt que de ramener la fabrication aux États-Unis, le choc avec la Chine a poussé les entreprises et les consommateurs américains à déplacer leurs achats vers d'autres pays, comme le Mexique, le Vietnam et la Corée du Sud, a déclaré Mary E. Lovely, chercheur principal au Peterson Institute for International. Économie.

Les données publiées mercredi matin ont montré que le déficit commercial des marchandises avec le Mexique avait augmenté de 21,1 milliards de dollars l'année dernière pour atteindre un record de 101,8 milliards de dollars, les États-Unis ayant importé plus de marchandises de leur voisin du sud. Le déficit commercial des marchandises avec le Canada a augmenté de 8 milliards de dollars, tandis que l'écart avec Taïwan a augmenté de 7,8 milliards de dollars.

"Vous allez voir ce réarrangement des chaises longues", a déclaré Mme Lovely.

Le déficit commercial des marchandises avec l'Union européenne a également atteint un record de 177,9 milliards de dollars en 2019, présageant le prochain conflit de M. Trump. Ces dernières semaines, M. Trump a déclaré que son attention se tournait vers l'Europe maintenant qu'il a signé des accords commerciaux avec la Chine, le Japon, le Canada et le Mexique.

M. Trump a critiqué l'Europe pour avoir vendu plus aux États-Unis qu'elle n'en a acheté et a accusé sa banque centrale de faire baisser la valeur de l'euro pour permettre aux entreprises européennes de concurrencer plus facilement les rivaux américains. Son administration impose déjà des tarifs à l'Europe sur les subventions aux avions et menace de nouvelles taxes en réponse à ses taxes numériques et à ses voitures.

De nombreux économistes ont prédit que l'accord commercial de M. Trump avec la Chine donnerait aux entreprises plus de certitude sur les conditions commerciales et ferait rebondir les importations en provenance de Chine, au moins en partie, dans les prochains mois.

Mais la propagation d'un coronavirus mortel a remis en question ces prédictions. La Chine a fermé des usines, annulé des vols et mis des villes entières en lock-out pour arrêter la propagation du virus, pesant lourdement sur le commerce. Et la Chine cela pourrait retarder certains de ses achats prévus de produits américains.

M. Trump a longtemps souligné le déficit commercial des États-Unis – l'écart entre ce que l'Amérique exporte et ce qu'elle importe – comme preuve que l'Amérique est désavantagée sur le plan de la concurrence en raison des pratiques déloyales de la Chine et d'autres pays.

Selon le président, les entreprises américaines gagneraient plus à la maison et les consommateurs achèteraient plus de produits nationaux si des pays comme la Chine ne subventionnaient pas leurs industries et ne manipulaient pas leurs devises pour rendre leurs produits moins chers.

Mais les économistes soutiennent que le déficit commercial est une mauvaise mesure pour mesurer la santé de l’économie ou les relations commerciales de l’Amérique. Si un déficit commercial en baisse peut être le signe d'une économie en croissance, la mesure peut baisser pour diverses autres raisons, dont bon nombre ne sont pas liées au commerce et ne sont pas toutes positives.

M. Setser a déclaré qu'une baisse du déficit commercial peut parfois être un signe du type de boom de la fabrication que l'administration Trump a essayé de créer. Dans ce cas, la production des usines américaines augmenterait, éloignant les produits étrangers du marché américain et entraînant une baisse des importations et des exportations.

Mais ce n'est pas la situation dans laquelle se trouvent les Etats-Unis, a-t-il dit. Au lieu de cela, l'activité des usines a été faible et les importations et les exportations américaines se sont contractées, a-t-il déclaré.

En outre, les tarifs douaniers et l'incertitude commerciale semblent avoir réduit l'investissement des entreprises, ralentissant la croissance économique.

S'exprimant mardi lors d'un événement à l'Université George Washington, Janet L. Yellen, ancienne présidente de la Réserve fédérale, a déclaré que le déficit commercial bilatéral entre les États-Unis et la Chine n'était «pas la priorité».

Mme Yellen a déclaré que M. Trump et certains de ses conseillers considéraient l'écart commercial «comme un symptôme de relations injustes». Mais pour de nombreux économistes, le déficit commercial global d'un pays avec le reste du monde signifie simplement que ce pays dépense plus que la production qu'elle peut produire elle-même, a-t-elle déclaré.

"La plupart des économistes pensent que l'épargne et l'investissement d'un pays sont des décisions qui ne sont pas affectées par la politique commerciale", a-t-elle déclaré.

Les économistes soulignent qu'une autre raison majeure de se concentrer sur le déficit commercial peut être trompeuse: l'écart avec la Chine est exagéré en raison de la façon dont les données sont calculées. Les données commerciales des États-Unis comptent la valeur totale d'un bien comme provenant du pays dans lequel il a été assemblé.

La Chine est toujours un centre mondial pour l'assemblage de produits comme les smartphones et les ordinateurs portables, mais la plupart des composants et de la technologie entrant dans ces produits sont fabriqués ailleurs.

Prenez un smartphone, par exemple. Un écran tactile peut être fabriqué à Taïwan, ou un microprocesseur en Corée du Sud. Les puces peuvent provenir de sociétés américaines comme Qualcomm ou Texas Instruments, et le produit peut avoir été développé et commercialisé aux États-Unis.

Toutes ces entreprises et leurs employés recevront une part des bénéfices finaux. Mais si tous ces composants sont assemblés en Chine avant d'être expédiés aux États-Unis, les statistiques commerciales enregistreront la valeur totale du téléphone générée en Chine.

Les économistes estiment que cette méthode de mesure pourrait exagérer le déficit commercial avec la Chine, peut-être jusqu'à un tiers.

Certains analystes voient une victoire pour les États-Unis dans la baisse du déficit commercial avec la Chine: ceux de Washington qui voient la Chine comme une menace croissante pour la sécurité nationale.

Les bénéfices de la Chine provenant de ce qu'elle vend aux États-Unis et à d'autres pays contribuent à financer ses efforts pour étendre son influence dans le monde entier, comme son projet de construction d'infrastructures de ceinture et de route, activités qui ne profitent pas aux États-Unis, a déclaré Derek Scissors, un universitaire résident à l'American Enterprise Institute.

«Je préfère mettre la monnaie forte entre les mains des Sud-Coréens, des Vietnamiens. Et les économistes normaux ne pensent pas comme ça », a-t-il déclaré.

"Les économistes diront:" Oh super, le président a eu du succès sur un indicateur vide de sens qu'il a inventé pour des raisons politiques "", a ajouté M. Scissors. "Je suis d'accord avec ça. Mais je veux échanger plus avec mes amis »et moins avec les dictateurs, a-t-il dit.

Jeanna Smialek a contribué aux reportages de Washington.

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