Le chef de l’EPA de Trump prévoit 2 voyages à l’étranger avant de quitter ses fonctions

21

WASHINGTON – Andrew Wheeler, l’administrateur de l’Environmental Protection Agency, prévoit d’organiser deux voyages financés par les contribuables à l’étranger – à Taiwan le mois prochain et dans quatre pays d’Amérique latine en janvier – avant que le président élu Joseph R. Biden Jr. prenne le relais et déménage pour renverser la plupart de ses politiques.

Les deux voyages ont soulevé des inquiétudes concernant les dépenses des contribuables à un moment où M. Wheeler ne représente plus la direction de la politique de l’EPA, et lui et ses principaux collaborateurs sont censés aider à la transition vers l’administration Biden.

Voyager à Taïwan devrait nécessiter un vol affrété d’un coût de plus de 250000 dollars pour éviter les risques de coronavirus et en raison des longues quarantaines requises pour les voyageurs commerciaux, selon trois personnes bien informées sur le voyage. La visite de trois jours, prévue pour la semaine du 5 décembre, coûtera environ 45000 dollars pour une délégation de 10 personnes, selon les documents de l’EPA et de l’American Institute of Taiwan ainsi que des personnes familiarisées avec la planification, qui ont parlé à la condition d’anonymat car ils n’étaient pas autorisés à discuter des préparatifs.

James Hewitt, un porte-parole de M. Wheeler, a déclaré que l’agence travaillait toujours sur la logistique, mais a déclaré que l’administrateur avait été invité à Taiwan « pour collaborer sur des questions telles que l’initiative Save our Seas et les déchets marins, la qualité de l’air et la santé des enfants. » M. Wheeler a qualifié les déchets plastiques de «priorité absolue» et l’EPA a récemment publié une stratégie mondiale pour lutter contre les déchets marins.

M. Hewitt n’a pas reconnu l’administration entrante de Biden ni la transition, et a ajouté: «L’administrateur Wheeler reste à la tête de l’agence et continuera à faire progresser les progrès environnementaux ici et à l’étranger.»

Les responsables de l’EPA ont noté que Gina McCarthy, qui dirigeait l’EPA sous l’administration Obama, s’était également rendue à Taiwan et que le coût total s’élevait à plus de 68 000 dollars. Ce voyage a eu lieu en 2014, deux ans avant l’élection de M. Trump, et ne comportait pas de vol charter.

Outre M. Wheeler, la délégation à Taiwan devrait comprendre Mandy Gunasekara, son chef de cabinet, et Michael Molina, son sous-chef de cabinet.

Deux personnes bien informées sur le voyage ont déclaré que les réunions avec les hauts responsables de Taïwan n’étaient pas planifiées longtemps à l’avance, comme cela est typique de ces voyages, et ont plutôt été bricolées à la hâte. Les mêmes personnes ont déclaré qu’il n’y avait pas eu d’objectifs politiques ou d’événements déclarés pour le voyage en Amérique latine, seulement une préférence pour les pays à visiter.

Aides a déclaré qu’ils avaient été chargés de planifier des visites pour que M. Wheeler se rende au Panama, au Costa Rica, en Equateur et en République dominicaine – mais de faire des plans pour d’autres pays de la région si ces quatre ne sont pas possibles.

Il n’y a pas de conférences ou d’événements internationaux sur l’environnement prévus dans ces pays en janvier.

M. Hewitt a déclaré dans un communiqué au sujet du voyage en Amérique latine que «rien n’était encore prévu».

M. Wheeler n’est pas le seul haut fonctionnaire de l’administration Trump à se préparer à un voyage de canard boiteux. Chad F. Wolf, le secrétaire de la sécurité intérieure, a prévu un voyage en Amérique latine en décembre, a confirmé un responsable de la sécurité intérieure familier avec la question. La date et les pays sont encore en cours d’élaboration mais pourraient inclure El Salvador, le Panama, le Brésil et l’Équateur. Ce voyage a été rapporté pour la première fois par le Washington Post.

Noah Bookbinder, directeur exécutif de Citizens for Responsibility and Ethics à Washington, un groupe de surveillance à tendance libérale, a déclaré que les voyages de M. Wheeler sont légaux tant qu’ils ont un but officiel. Mais, a-t-il déclaré, «sur le plan éthique, cela semble profondément problématique», d’autant plus que les infections à coronavirus atteignent des niveaux records aux États-Unis et restent élevées en Amérique du Sud.

«La pandémie ajoute des dépenses et des difficultés à presque tout, mais certainement à tout type de voyage officiel. Lorsque ce déplacement est nécessaire pour les affaires du gouvernement, les gens comprennent que les ressources nécessaires sont nécessaires et que ce ne serait probablement pas une dépense supplémentaire à contrecœur », a déclaré M. Bookbinder.

Mais, a-t-il ajouté, «il est difficile d’imaginer une situation dans un scénario de non-urgence où le temps d’un responsable du cabinet sera mieux passé à voyager à l’étranger qu’ici, à Washington, à préparer une transition ordonnée.

Taïwan a été largement félicité pour avoir rapidement contenu la pandémie de coronavirus, mais ces dernières semaines, il a été préoccupé par une augmentation des cas de voyageurs entrant dans le pays. Les étrangers voyageant à Taiwan sont testés pour le coronavirus avant d’être autorisés à entrer, et les personnes proches du voyage de M. Wheeler ont déclaré que le vol affrété était nécessaire pour éviter une quarantaine longue et coûteuse.

Alex Azar, le secrétaire du ministère américain de la Santé et des Services sociaux, s’est rendu à Taiwan cet été, volant également sur un vol charter.

Zolan Kanno-Youngs a contribué au reportage.

Source