La falaise des prêts étudiants de Trump menace le chaos pour Biden

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Le système fédéral de prêts étudiants «n’a pas été conçu pour démarrer et s’arrêter en même temps pour 30 millions d’emprunteurs», a déclaré Scott Buchanan, directeur exécutif de la Student Loan Servicing Alliance, un groupe commercial qui représente les entreprises qui collectent et gèrent les paiements de prêts sur au nom du Département de l’éducation.

«Ce serait très chaotique», a-t-il dit.

En mars, il a fallu quelques semaines au ministère de l’Éducation pour suspendre complètement les paiements de prêts étudiants après que la loi CARES a accordé ces avantages, et il y a eu quelques problèmes administratifs. L’administration Trump a été poursuivie pour ne pas avoir complètement arrêté le recouvrement de créances contre des emprunteurs en défaut. Et l’un des gestionnaires de prêts du ministère a incorrectement rapporté des données sur les paiements suspendus aux bureaux de crédit sur plus de 5 millions d’emprunteurs, abaissant leurs cotes de crédit dans certains cas.

L’allégement des prêts étudiants a gardé les emprunteurs hors de défaut et de délinquance au cours des huit derniers mois, la pandémie écrasant l’économie et le chômage montant en flèche. Les avantages ont même modestement contribué à améliorer les cotes de crédit des emprunteurs étudiants pendant la pandémie, en particulier pour les emprunteurs qui ont été retirés du défaut de paiement, selon les analyses de la Fed de New York et de l’Urban Institute.

Dans une alliance inhabituelle, les responsables du secteur des prêts plaident aux côtés des démocrates du Congrès, des groupes d’enseignement supérieur et des organisations de consommateurs, tous avertissant que le retour soudain de l’énorme appareil de prêt étudiant du gouvernement fédéral – pour la plupart gelé depuis mars – au milieu d’une transition présidentielle pourrait conduire à l’angoisse pour toutes les personnes impliquées.

Les précédentes pauses de paiement ciblées du ministère de l’Éducation en réponse aux catastrophes naturelles ont conduit à des pics de défauts de paiement parmi les emprunteurs après les secours, a noté Debbie Cochrane, vice-présidente exécutive de l’Institute for College Access & Success.

«Il est difficile de penser que cela va bien pour les emprunteurs», dit-elle. «Aider les emprunteurs à reprendre leurs remboursements en douceur n’a jamais été fait à cette échelle.»

Près de 41 millions d’emprunteurs fédéraux de prêts étudiants ont vu les intérêts suspendus sur leurs prêts depuis le 13 mars, à commencer par la loi CARES et se sont poursuivis sous l’action de la direction de Trump au cours de l’été. Environ 33 millions de ces emprunteurs ont vu leurs paiements suspendus, et le Département de l’éducation a cessé de chercher à recouvrer les 8 millions d’autres emprunteurs qui étaient en défaut.

Une enquête Pew plus tôt cet automne a révélé que 58% des emprunteurs qui ont déclaré que leurs paiements avaient été suspendus pendant la pandémie ont déclaré qu’ils auraient des difficultés s’ils étaient tenus de recommencer à effectuer ces paiements le mois suivant.

Les partisans de l’extension des prestations affirment que l’activation des paiements au milieu d’une flambée de cas de coronavirus et de niveaux de chômage qui restent élevés entraînerait une augmentation des défauts de paiement.

«Rien n’indique que nous traversons la pandémie, et c’est un peu un mystère pourquoi l’administration qui a déjà étendu les avantages ne les étendrait pas encore une fois», a déclaré Cochrane.

Lorsque Trump a pris des mesures exécutives en août pour accorder la remise de prêt, il a déclaré: «Aujourd’hui, je prolonge cette politique jusqu’à la fin de l’année, et nous la prolongerons plus loin, très probablement juste après le 1er décembre.»

De nombreux démocrates, y compris les sens. Chuck Schumer et Elizabeth Warren (D-Mass.), Poussent la nouvelle administration Biden à utiliser le pouvoir exécutif pour aller plus loin que la simple suspension des paiements en annulant carrément des milliards de dollars de dette en cours.

Au cours de la campagne, Biden s’est engagé à annuler 10000 dollars par emprunteur en tant que stimulant économique immédiat pendant la pandémie de coronavirus, bien qu’il n’ait pas promis d’accorder cet allégement de la dette par le biais d’une action exécutive, comme le souhaitent les progressistes.

L’expiration imminente des prestations de prêt étudiant présentera probablement un défi plus immédiat et pressant pour les premiers jours du département de l’éducation sous Biden, qui devra peut-être se démener pour rétablir l’aide.

Au Congrès, les législateurs pourraient associer une extension de l’allégement des prêts étudiants à un accord de relance ou à un projet de loi de financement gouvernemental de fin d’année. Mais les démocrates et les républicains sont en désaccord depuis des mois sur l’opportunité d’inclure une extension des avantages du prêt étudiant dans le cadre d’un plan de sauvetage économique.

La législation de relance des démocrates de la Chambre prolongerait le gel des paiements de prêts étudiants jusqu’en octobre prochain et maintiendrait le taux d’intérêt à zéro jusqu’à ce moment au moins – ou plus longtemps si le taux de chômage reste élevé.

La dernière proposition de relance des républicains du Sénat n’incluait pas une extension des avantages, et le chef de la majorité au Sénat, Mitch McConnell, a déclaré qu’il souhaitait poursuivre un projet de loi de secours en cas de pandémie plus petit pendant la session boiteuse.

Les groupes de défense des consommateurs, les syndicats et les organisations de défense des droits civiques ont déjà exhorté l’administration Trump et la secrétaire à l’Éducation Betsy DeVos à agir pour prolonger les avantages pendant au moins neuf mois.

«Si la falaise n’est pas résolue, les emprunteurs auront plus de mal que jamais à joindre les deux bouts, car ils sont renvoyés au remboursement ou au recouvrement forcé alors que l’économie continue de souffrir», ont écrit les groupes dans une lettre à DeVos le mois dernier. « Attendre pour résoudre le problème entraînera un stress inutile, de la confusion et des erreurs pour les emprunteurs, les gestionnaires et les collectionneurs. »

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