Pourquoi la montée de la Chine expose les vulnérabilités australiennes

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Scott Morrison et Li Keqiang se serrent la main devant les drapeaux des deux pays lors du sommet de l'ANASE en novembre 2019

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Le Premier ministre australien Scott Morrison et le Premier ministre chinois Li Keqiang se sont rencontrés cette semaine

L'Australie et la Chine continuent à échanger des accusations et des affirmations dans une rangée grandissante aux conséquences d'une portée considérable. Mais parmi les critiques de Pékin, l'Australie échoue depuis longtemps à se contrôler, écrit l'expert sino-australien Kerry Brown.

Mao Zedong, fondateur de la République populaire de Chine (RPC), aurait qualifié l'Australie de "continent isolé". Toutefois, ces derniers temps, après les hauts et les bas de la relation bilatérale, les Australiens se sentent tout sauf solitaires.

La Chine fournit à l'Australie un nombre considérable et sans cesse croissant de touristes, d'étudiants étrangers et, depuis 2010, son principal partenaire commercial.

Ses investissements ont également augmenté de manière exponentielle – mais posaient de plus en plus de problèmes en raison des craintes de Canberra concernant la sécurité et les interférences.

Comment on est venu ici?

Au cours de la dernière décennie, l’Australie a changé de dirigeant national cinq fois. Malgré leurs différences, les premiers ministres, du président mandarin Kevin Rudd à l'actuel Scott Morrison, ont un point commun: ils ont tous découvert que traiter avec la Chine n'était jamais simple.

Ce n'est pas faute d'essayer de trouver un modèle qui fonctionne. M. Rudd a essayé "les vrais amis se disent la vérité". Cela s’est effondré à la suite des accusations de Pékin selon lesquelles il était en fait trop proche des États-Unis, ce qui a permis aux troupes marines de se déplacer dans le port de Darwin, dans le nord du pays.

Julia Gillard a essayé d'élargir la toile pour viser une approche à l'échelle de l'Asie. Mais le simple fait que la Chine occupe une place aussi importante en Asie rendait sa mise en œuvre difficile, et Tony Abbott a rapidement supprimé cette approche lors de son élection en 2013.

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Julia Gillard en visite officielle à Pékin en 2013

Il a tenté de se rapprocher du Japon. Cela aurait peut-être fonctionné s'il avait duré plus de deux ans dans l'atmosphère brutale de Canberra ou, en l'occurrence, si le Japon avait réellement proposé une offre financière aussi tentante que celle de Pékin.

Pour Malcolm Turnbull, la promesse faite au début de ses années d'être un avocat de haut niveau et un stratège d'une relation plus pragmatique et équilibrée a été bouleversée par des allégations selon lesquelles des politiciens locaux et nationaux auraient été influencés par Pékin. Une législation anti-ingérence a suivi.

Maintenant, M. Morrison suit le même chemin en zig-zag – sévère envers la Chine dans son langage, mais doit accepter la réalité crue que la Chine offre toujours le meilleur pari potentiel pour la prospérité future du pays. Et comme sa rencontre avec le Premier ministre chinois Li Keqiang cette semaine l'a montré, la courtoisie revient presque toujours.

Pourquoi est-ce un tel problème?

Après tout, lorsque le président chinois Xi Jinping s'est rendu dans le pays en 2014, il s'est présenté devant le parlement à Canberra et a déclaré qu'ils devaient être plus ambitieux et plus aventureux dans leur vision de la RPC. Et la Chine aimait des choses comme l’état de droit et la prévisibilité institutionnelle de l’Australie. Pourquoi chercherait-il à perturber ces attributs?

Une partie du problème concerne simplement la taille. L'émergence de la Chine en tant qu'acteur clé, peut-être le Un acteur clé pour l’Australie – une nation comptant à peine 24 millions d’habitants et disposant d’un vaste espace autour de la côte pour la police, et d’une marine de seulement 27 000 habitants – allait toujours être désorienté.

Ajoutez à ce mélange la manière dont tout ce phénomène met en évidence des vulnérabilités profondes, mais souvent cachées, de la psyché nationale australienne. C'est un pays qui, jusqu'à récemment, n'avait jamais dû se concevoir comme un pays asiatique, malgré sa situation géographique.

L'Europe a été la principale source de migration des dernières décennies, et l'Amérique, de sa sécurité et d'une grande partie de sa croissance économique. L'Australie accueille maintenant un grand nombre de nouveaux citoyens dont les familles sont originaires de la région, y compris de nombreux Chinois.

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Légende du médiaLes Chinois-Australiens qui ont rivalisé pour marquer l'histoire lors de l'élection de mai en Australie

Les universités australiennes sont une bonne étude de cas. Certains ont plusieurs milliers d'étudiants chinois, ce qui signifie que ces institutions typiquement libérales dépendent du financement d'un acteur aux valeurs très différentes.

Un documentaire récent de Four Corners, du radiodiffuseur national ABC, contenait des affirmations presque paranoïaques selon lesquelles un grand nombre de personnes de cette cohorte présentait un risque pour la sécurité du fait de leur ingérence politique et de la manière dont elles opéraient potentiellement en tant qu'espions technologiques.

Certains universitaires se sentent sous pression sur des problèmes tels que Taiwan, Hong Kong ou le Xinjiang. Le gouvernement chinois et ses agents ont parfois agi de manière brutale. Même dans ce cas, il est facile de comprendre pourquoi certains Chinois pourraient se sentir déconcertés par le fait que leur contribution aux coffres du pays dans lequel ils viennent étudier et acquérir de nouvelles compétences est interprétée de manière aussi inquiétante.

Défi pour l'Australie

Le simple fait est qu'aucun dirigeant australien n'a jamais vraiment abordé l'autre partie de l'équation chinoise. Ils ont tenu à parler, quand cela leur convenait, des menaces posées par ce nouveau partenaire vaste et très différent en termes de valeurs et de vision du monde. Mais ils ont été beaucoup moins enclins à parler des peurs de leur propre pays et des problèmes qu’il a avec lui-même.

Seul M. Abbott a donné une idée précise de la situation lorsque, dans un moment de candeur sans scrupule, il a déclaré, hors caméra, à Angela Merkel, que l'attitude de l'Australie à l'égard de la Chine était caractérisée par "la peur et la cupidité".

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Légende du médiaEn juin, la vue des navires de guerre chinois dans le port de Sydney a créé un émoi local

L’Australie peut éviter les investissements, les étudiants et les possibilités offertes par la Chine, et le fait parfois – Huawei est un exemple. Mais une tentative globale de faire cela, et de rechercher des partenariats dans l'Indo-Pacifique par exemple, impliquerait un gros sacrifice et une réorientation significative de son état d'esprit.

Il semble que M. Morrison suive actuellement les traces de ses prédécesseurs et adopte une attitude extrêmement contradictoire. Cela pourrait être dû à la dure réalité très simple qui veut que, malgré tous les discours confiants de résistance à la menace chinoise, son administration et son pays n’ont pas d’autre choix.

Kerry Brown est professeur d'études chinoises et directrice du Lau China Institute au King's College, à Londres. De 2012 à 2015, il a été professeur de politique chinoise et directeur du China Studies Center de l'Université de Sydney.