L'ex-PDG de Bumble Bee est reconnu coupable de complot de fixation du prix du thon

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L’ancien directeur général de Bumble Bee Foods, Chris Lischewski, a été condamné pour complot de fixation des prix, mettant ainsi fin à une enquête américaine de plusieurs années qui avait secoué le secteur des produits de la mer emballés et poussé Bumble Bee à se protéger de la faillite le mois dernier.

Lischewski a été reconnu coupable mardi par un jury fédéral à San Francisco après seulement quelques heures de délibérations sur ce qui selon les experts est probablement le dernier volet de l'enquête du ministère de la Justice. Les procureurs ont allégué que Lischewski avait comploté avec des collègues et des dirigeants d’entreprises concurrentes sur une «proposition de paix» afin d’augmenter les prix et d’atteindre les objectifs de bénéfices fixés par la vente de Bumble Bee en 2010 à Lion Capital.

L'ancien chef de la direction encourt jusqu'à 10 ans de prison et une amende d'un million de dollars, selon l'acte d'accusation. Son avocat, Elliot Peters, a refusé de commenter.

La condamnation souligne "la volonté et la capacité du ministère de la Justice de juger les hauts dirigeants d'entreprises en cas de fixation de prix", a déclaré Phil Giordano, partenaire de la pratique antitrust de Hughes Hubbard & Reed et ancien procureur fédéral non impliqué dans l'affaire.

Bumble Bee, basé à San Diego, propriétaire de la plus grande marque de produits de la mer emballés en Amérique du Nord, a plaidé coupable en 2017 à l'accusation de conspiration avec ses concurrents Starkist Co. et Chicken of the Sea Inc. en vue de fixer et d'augmenter les prix du thon en conserve dans le pays. États-Unis de 2011 à fin 2013 au moins.

Le plaidoyer de culpabilité de la société a entraîné une amende de 25 millions de dollars, montant que le ministère de la Justice a accepté après que Bumble Bee eut soutenu qu’une peine plus sévère le placerait en faillite. Des poursuites subséquentes intentées contre Bumble Bee par ses clients – principalement des grandes épiceries américaines – ont ajouté à la pression financière, poussant la société thonière à demander la protection du chapitre 11 contre la faillite des créanciers le 21 novembre.

"Les procureurs n'essayent pas de mettre les entreprises en faillite", a déclaré Giordano. "Mais parfois, une amende à la livre est en fait si substantielle qu'elle peut mettre la société en faillite."

Starkist a plaidé coupable aux accusations de fixation des prix en 2018 et a également accepté de coopérer. Chicken of the Sea, propriété de Thai Union Group, a bénéficié de la clémence du ministère de la Justice pour sa coopération avec l’enquête et n’a pas eu à payer d’amende.

Dans l'affaire contre Lischewski, les procureurs se sont appuyés sur les témoignages de ses anciens subordonnés, Kenneth Worsham et Walter Cameron, qui en 2016 ont plaidé coupables de fixation des prix et ont accepté de coopérer avec les procureurs.

Peters a consacré une grande partie de ses arguments finaux à attaquer la crédibilité de Worsham et Cameron, arguant qu'ils avaient fourni aux procureurs des informations que ceux-ci souhaitaient entendre afin de réduire leurs peines et leurs amendes.

La condamnation de Lischewski pourrait faire de lui une cible des recours collectifs contre Bumble Bee et des parties liées, a déclaré Eric Snyder, président du conseil de faillite de Wilk Auslander, qui n'est pas impliqué dans l'affaire. jusqu’au dépôt de bilan pour faillite personnelle », a déclaré Snyder.