Enquête criminelle, des combats juridiques attendent Trump après la Maison Blanche

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À quelques kilomètres au sud de la tour éponyme où Donald Trump a commencé sa course à la présidence, les procureurs de New York se lancent dans une enquête sur ses relations commerciales qui pourrait lui faire de l’ombre bien après son départ en janvier.

L’enquête menée par le procureur du district de Manhattan, Cyrus Vance Jr., est l’un des nombreux enchevêtrements juridiques susceptibles de s’intensifier lorsque Trump perd le pouvoir – et l’immunité de poursuites – en quittant la Maison Blanche.

Trump fait face à deux enquêtes dans l’État de New York pour savoir s’il a induit en erreur les autorités fiscales, des banques ou des partenaires commerciaux. Deux femmes alléguant qu’il les a agressées sexuellement le poursuivent. Certains démocrates demandent la relance d’une enquête fédérale sur le financement de la campagne électorale qui semblait s’achever sous le procureur général américain William Barr.

On ne sait pas si une enquête a rassemblé des preuves suffisantes pour inculper Trump de crimes.

Poursuivre un ancien président serait également une étape sans précédent dans un pays qui cherche, depuis sa fondation, à balayer les prétendues transgressions d’un commandant en chef sortant en faveur d’une transition pacifique du pouvoir.

«Avec le pays si fortement polarisé en 2020, une bataille juridique serait-elle finalement considérée comme une riposte politique? C’est un calcul difficile », a déclaré Meena Bose, directrice exécutive du Peter S. Kalikow Center for the Study of the American Presidency à l’Université Hofstra.

Trump a déclaré qu’il avait le «droit absolu» de se pardonner pour toute infraction fédérale, mais le concept n’a pas été testé car aucun président n’a jamais tenté de le faire. Un avis du ministère de la Justice de 1974 a déclaré que les présidents ne pouvaient pas se pardonner parce que cela violerait la «règle fondamentale selon laquelle personne ne peut être juge dans son propre cas».

Trump a utilisé son pouvoir de grâce pour aider des amis et des accusés de haut niveau dans le passé, commettant la peine de son ami de longue date Roger Stone en juillet et de l’ancien gouverneur de l’Illinois Rod Blagojevich en février, et a suggéré qu’il pourrait faire plus de même avant son mandat se termine.

L’enquête de Vance est particulièrement gênante pour Trump, car cela implique d’éventuelles accusations au niveau de l’État qui ne pourraient pas être effacées par une grâce présidentielle.

Vance, un démocrate, n’a pas divulgué les détails de son enquête, citant les règles du secret du grand jury, mais son bureau a déclaré dans des documents judiciaires que cela était lié à des rapports publics de «conduite criminelle étendue et prolongée à l’organisation Trump».

L’ancien avocat personnel et réparateur de Trump, Michael Cohen, a déclaré au Congrès que Trump gonflait souvent la valeur de ses actifs lorsqu’il traitait avec des prêteurs ou des partenaires commerciaux potentiels, mais les dégonflait lorsque cela lui était avantageux à des fins fiscales.

Alors que Trump est au pouvoir, les progrès de l’enquête ont été entravés par des disputes judiciaires pour savoir si les procureurs pourraient avoir accès à ses déclarations de revenus ou si un président jouit d’une immunité contre une enquête de l’État. Un appel lié à la bataille des records est maintenant devant la Cour suprême des États-Unis.

Le bureau de Vance a refusé de commenter. Il n’est pas clair si l’enquête de longue date est proche de sa conclusion, ou à des mois ou des années de toute résolution.

Un message demandant un commentaire a été laissé à un avocat de Trump. Dans le passé, Trump a qualifié l’enquête de Vance de «poursuite de la chasse aux sorcières – la plus grande chasse aux sorcières de l’histoire».

Le procureur général de New York, Letitia James, enquête également sur la question de savoir si l’entreprise de Trump a menti sur la valeur de ses actifs pour obtenir des prêts ou des avantages fiscaux, bien que son enquête soit de nature civile – et non pénale. Le fils de Trump, Eric Trump, s’est entretenu par vidéo avec les enquêteurs le mois dernier après avoir perdu un combat en justice pour reporter la déposition jusqu’à la fin des élections.

Il y a eu de nouvelles révélations Jeudi, James et Vance avaient également assigné à comparaître des documents relatifs aux déductions fiscales prises par la société de Trump concernant les honoraires de conseil en affaires payés à sa fille, Ivanka Trump.

Une partie de l’enquête criminelle de Vance concerne les paiements effectués lors de la campagne de Trump en 2016 à l’actrice porno Stormy Daniels et au mannequin Karen McDougal pour les empêcher d’alléguer publiquement qu’ils ont eu des relations extraconjugales avec lui.

Cohen a plaidé coupable d’avoir orchestré les paiements, ce que les procureurs fédéraux de Manhattan ont qualifié de cadeaux illégaux à la campagne de Trump. Ils ont identifié Trump dans les documents judiciaires comme ayant dirigé les efforts de Cohen, mais il n’a pas été inculpé. Trump a nié les affaires et a déclaré que tout paiement était une affaire personnelle et non une dépense de campagne.

Le ministère de la Justice a une politique de longue date déclarant qu’il est inconstitutionnel de poursuivre un président en exercice devant un tribunal fédéral.

Il est également possible qu’un ministère de la Justice dirigé par les démocrates poursuive des affaires non inculpées dans l’enquête de Robert Mueller sur l’ingérence électorale russe, comme les allégations que Trump a entravé la justice.

Le président élu Joe Biden, un démocrate, a déclaré qu’il n’ordonnerait pas à son ministère de la Justice de poursuivre des accusations contre Trump – et qu’il ne ferait pas obstacle aux enquêtes qu’il pourrait entreprendre seul.

« Je ne vais pas porter ce jugement individuel », a déclaré Biden aux journalistes en août.

Certains démocrates ont averti que l’inculpation de Trump pourrait mettre en colère les quelque 74 millions d’Américains qui ont voté pour lui, compliquant l’effort promis par Biden pour guérir les divisions politiques du pays. L’ancien procureur général américain Eric Holder, un démocrate, a mis en garde du «coût potentiel pour la nation» de poursuivre un ancien président.

Richard Nixon a été gracié par son successeur, Gerald Ford, après avoir démissionné en 1974 à cause du cambriolage du Watergate dans un effort de Ford pour mettre fin aux retombées d’un scandale politique dévorant. Bill Clinton, le dernier jour de son mandat, a conclu un accord avec l’avocat spécial Robert Ray pour éviter des poursuites pour des allégations de parjure qui ont conduit à sa destitution. Il a accepté de renoncer à sa licence juridique pendant cinq ans et de payer une amende de 25 000 $ pour avoir menti dans une poursuite pour harcèlement sexuel.

Paul Rosenzweig, ancien avocat principal de l’enquête Clinton, soutient qu’un comportement potentiellement criminel découlant du temps de Trump comme homme d’affaires ferait de lui une exception à la pratique de ne pas poursuivre d’anciens présidents.

« Jamais auparavant nous n’avons eu un président, qui a été accusé de manière crédible d’activités criminelles avant sa présidence », a-t-il déclaré.

Une fois démis de ses fonctions, Trump ne pourra pas invoquer son emploi du temps chargé comme une raison pour retarder les poursuites civiles, comme celles intentées par E. Jean Carroll, un ancien chroniqueur de conseils de magazine, et Summer Zervos, un restaurateur et candidat à ancienne émission de télévision, « The Apprentice ».

Carroll dit que Trump l’a violée au milieu des années 1990 dans un grand magasin de New York. Son procès dit que le refus de Trump de l’allégation – y compris qu’elle avait «totalement menti» pour vendre un mémoire – l’a diffamée. Carroll cherche un échantillon d’ADN de Trump pour voir s’il correspond au matériel trouvé sur une robe qu’elle dit avoir portée lors de l’attaque présumée.

Zervos dit que Trump l’a embrassée et l’a pelotée quand elle a cherché à lui parler de sa carrière en 2007. Trump a nié ses allégations et a retweeté un message qualifiant les affirmations de Zervos de canular.

Les avocats de Trump ont soutenu que la poursuite en diffamation de Zervos devrait être reportée jusqu’à ce qu’il soit démis de ses fonctions. C’est maintenant seulement dans neuf semaines environ.

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Les journalistes de l’Associated Press Jim Mustian et Jennifer Peltz à New York et Eric Tucker à Washington ont contribué à ce rapport.

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