Graphique de personnes anonymes sur des ordinateurs devant des écrans géants

Des centaines de faux comptes de médias sociaux ou détournés ont poussé des messages du gouvernement pro-chinois sur la pandémie de coronavirus sur Facebook, Twitter et YouTube, selon une enquête de la BBC.

Le réseau de plus de 1 200 comptes a amplifié les messages négatifs sur ceux qui critiquent la gestion de l’épidémie par la Chine, tout en louant la réponse de Pékin.

Bien qu’il n’y ait aucune preuve définitive que ce réseau soit lié au gouvernement chinois, il affiche des fonctionnalités similaires à une opération d’information soutenue par l’État originaire de Chine que Facebook et Twitter ont supprimée l’année dernière.

Les comptes découverts par la BBC partagent également des similitudes avec un réseau pro-chinois renaissant repéré par la société d’analyse des médias sociaux Graphika plus tôt cette année. Surnommé « Spamouflage Dragon », ce réseau a à la fois diffusé des messages politiques et ciblé les critiques des autorités chinoises avec du spam.

La Chine et les États-Unis ont été impliqués dans une guerre des mots sur l’origine de Covid-19 et leur réponse. Des responsables gouvernementaux, des politiciens de haut rang et des médias des deux pays ont utilisé les médias traditionnels et sociaux pour échanger des accusations et des allégations non vérifiées.

Ayant augmenté son activité au cours des derniers mois, le réseau découvert par la BBC continue de croître et d’ajouter de nouveaux comptes. Mais malgré la publication prolifique de contenu, son impact est relativement faible. Beaucoup de comptes n’ont pas réussi à gagner un public important.

Après que BBC News a communiqué ses conclusions aux trois réseaux sociaux, la majorité des comptes, des pages et des chaînes ont été supprimés.

Quels messages sont diffusés?

À première vue, « Joker1999 » pourrait ressembler à n’importe quel autre compte sur Twitter – il a une photo de profil, une courte biographie et il retweets des messages sur la politique.

Mais en y regardant de plus près, il est clair que le compte est faux. Son image de profil a été prise par une célébrité TikTok et, alors qu’il prétend être un blogueur russe, le compte tweete sur la politique principalement en chinois.

Copyright de l’image
TWITTER / TIKTOK

Légende

La photo de profil de l’utilisateur Twitter « Joker1999 » est tirée de vidéos de l’influenceur TikTok Josh Richards

« Joker 1999 » est l’un des centaines de faux comptes amplifiant les messages du gouvernement chinois sur Twitter, Facebook et YouTube. La majorité a été créée entre janvier et mai de cette année.

Les comptes critiquent la façon dont les États-Unis ont géré l’épidémie de coronavirus, publient des messages négatifs sur le mouvement pro-démocratie de Hong Kong et ciblent spécifiquement Guo Wengui, un magnat de la propriété chinoise exilé aux États-Unis qui a été un critique franc du gouvernement chinois, y compris pour son manipulation de Covid-19.

Certains comptes se concentrent sur un seul sujet tandis que d’autres publient sur une gamme de thèmes ou restent inactifs, puis changent de sujet.

Copyright de l’image
FACEBOOK / YOUTUBE / TWITTER

Légende

Le magnat exilé et critique du gouvernement chinois Guo Wengui était l’une des cibles du réseau

Les autorités chinoises ont précédemment accusé M. Guo de crimes financiers et de viol, ce qu’il nie. Il a des liens commerciaux avec Steve Bannon – l’ancien stratège en chef du président Donald Trump – et il est derrière un site Web qui a publié des affirmations non prouvées sur l’origine du virus.

Opération multiplateforme

La BBC a identifié plus de 1 000 comptes Twitter, 53 pages Facebook – avec un peu moins de 100 000 abonnés combinés – 61 comptes Facebook et 187 chaînes YouTube avec un total d’environ 10 000 abonnés. Bien que non négligeable, le nombre de suiveurs était loin d’être à des niveaux qui seraient considérés comme très influents.

Sur Twitter, le réseau de comptes automatisés – autrement connu sous le nom de « bots » – s’est largement concentré sur la critique de M. Guo. Ils retweeteraient, aimeraient et commenteraient les articles pour tenter de les rendre tendance, en utilisant des tags tels que #GuoWengui et son nom en chinois.

Semblable à « Joker1999 », les comptes utilisaient souvent des profils volés ou détournés de russophones et comportaient de fausses photos de profil. Beaucoup d’entre eux ont également été créés le même jour, un indice supplémentaire indiquant qu’ils font partie d’un réseau automatisé.

Copyright de l’image
FACEBOOK

Légende

Plusieurs comptes Facebook ont ​​partagé le même mème sur la gestion de l’épidémie par le gouvernement américain le même jour

Sur Facebook, le réseau s’est fortement concentré sur la pandémie de coronavirus et en particulier sur la diffusion de critiques à l’égard de la gestion américaine de l’épidémie, bien que certains comptes rendus aient également fait la promotion de messages négatifs à propos de M. Guo et du mouvement indépendantiste de Hong Kong.

Bien que le réseau ait vu le jour en grande partie au début de 2020, quelques comptes ont également une histoire plus longue et ont publié des critiques contre les manifestations du gouvernement anti-chinois à Hong Kong l’été dernier.

La BBC a trouvé des preuves qu’au moins certaines des pages et des comptes Facebook appartenaient à l’origine à des utilisateurs du Bangladesh avant d’être détournés ou vendus et réutilisés pour publier en chinois. Ces comptes avaient plusieurs photos personnelles sur leurs chronologies, listaient des utilisateurs principalement du Bangladesh parmi leurs amis Facebook et échangeaient parfois même des commentaires en bengali sur leurs chronologies, avant de changer brusquement de langue et d’identité du jour au lendemain.

Quelques récits utilisaient également des noms russes ou anglais, bien que parfois ils confondent les sexes, par exemple en utilisant un nom masculin à côté d’une photo de profil féminine.

Copyright de l’image
FACEBOOK

Légende

Une tactique courante utilisée par les pages Facebook le jour de leur création était de fusionner immédiatement avec une autre page

Sur YouTube, le réseau s’est concentré sur des vidéos sur les décès de coronavirus aux États-Unis et sur M. Guo. Les chaînes ont téléchargé exactement les mêmes vidéos sur une courte période, ont aimé et commenté les vidéos des autres, et créé des listes de lecture de leur contenu.

Le réseau avait un noyau d’uploaders avec des dizaines de vidéos, tandis que certaines chaînes n’en avaient mis en ligne qu’une ou deux et se concentraient principalement sur l’amélioration des vidéos des chaînes avec plus d’abonnés.

«L’art imitant la réalité»

L’opération a été étroitement coordonnée, avec des dizaines de comptes affichant les mêmes mèmes et vidéos en chinois et en anglais plusieurs fois, souvent à quelques minutes d’intervalle.

Certaines pages et récits mélangeaient des messages hautement politiques avec un contenu plus doux: des vidéos d’animaux, des clips de jeux vidéo, des photos de modèles asiatiques et des photos de la nature et de la nourriture. Ce mélange était très probablement une tentative de construire de grands suivis tout en cachant la nature coordonnée et politique du contenu principal.

Copyright de l’image
FACEBOOK

Légende

Le réseau a régulièrement blâmé l’administration du président Trump pour sa réponse au coronavirus

Avant même que la plupart de ses comptes soient supprimés, le réseau avait du mal à gagner beaucoup de traction en dehors de sa bulle. La plupart des engagements – partages, likes, retweets, commentaires, opinions et mentions – proviennent de l’intérieur du réseau plutôt que de véritables utilisateurs.

« Dans ce cas, il semble que le réseau essaie de générer un volume élevé de contenu gouvernemental pro-chinois, puis de le cacher en l’entourant de contenu spam », explique Ben Nimmo, directeur des enquêtes chez Graphika.

L’intention est d’attirer l’attention des véritables utilisateurs sur la messagerie, dit M. Nimmo, « mais cela se fait d’une manière peu sophistiquée et relativement amateur ».

Copyright de l’image
YOUTUBE

Légende

De nombreuses chaînes YouTube ont téléchargé les mêmes vidéos sur la réponse du gouvernement américain à Covid-19

Il dit que le but de réseaux comme celui-ci est de donner l’impression que beaucoup d’utilisateurs de médias sociaux soutiennent un récit ou un groupe particulier; dans ce cas, le gouvernement chinois.

« Le problème est que ce type d’agression frontale à grande échelle est trop grossier pour convaincre beaucoup de gens. C’est de l’art qui imite la réalité, mais mal. »

  • Comment empêcher les mauvaises informations de devenir virales
  • Comment les mauvaises informations deviennent virales

«Acteurs de menace persistants»

L’ensemble des comptes découverts par la BBC semble être une plus grande partie du réseau « Spamouflage Dragon » exposé par Graphika, a déclaré M. Nimmo.

« S’il s’agit du même réseau, il a fait l’objet d’un lot de démolitions à l’automne 2019 et il y a eu un autre lot de démolitions ce printemps », a-t-il déclaré à BBC News.

Copyright de l’image
FACEBOOK

Légende

Les menaces de punition contre les manifestants pro-démocratie de Hong Kong étaient courantes dans les mèmes et vidéos du réseau en anglais et en mandarin

Le réseau a réduit son activité à la fin de l’année dernière et a principalement publié du contenu spam en novembre, décembre et janvier.

« Il est passé à la vitesse supérieure lorsque l’épidémie de coronavirus est devenue un problème majeur de relations publiques pour la Chine », a déclaré M. Nimmo.

Malgré les suppressions répétées, le réseau a continué de créer, d’acheter ou de louer de faux comptes ou détournés et de les réutiliser pour publier du contenu chinois, bien qu’à un taux inférieur à celui du début de l’année.

« C’est un schéma que nous voyons avec les acteurs de la menace les plus persistants: ils continuent d’essayer de revenir, mais l’effet répétitif d’être exposé et abattu réduit l’espace dans lequel ils doivent opérer, et les force à essayer de se cacher au lieu d’essayer pour construire un public « , a déclaré M. Nimmo.

Copyright de l’image
YOUTUBE

Légende

Les ressources YouTube du réseau ont commenté et créé des listes de lecture des vidéos des autres

Un porte-parole de Twitter a déclaré à BBC News: « La manipulation de la plate-forme est une violation de nos politiques et nous prendrons des mesures strictes d’application de la loi sur tout compte se livrant à ces comportements, quel que soit le contenu qu’ils tweetent. Si et quand nous pouvons attribuer de manière fiable ces comptes suspendus de manière permanente à une opération coordonnée soutenue par l’État, nous divulguons tout le contenu à nos archives publiques – le seul exemple de ce type dans l’industrie. « 

Un porte-parole de Facebook a déclaré: « Nous sommes reconnaissants à la BBC d’avoir signalé ces comptes et ces pages, dont nous avions déjà supprimé la majorité dans le cadre de nos politiques de comportement inauthentiques. Nous enquêtons sur les comptes restants. »

Un porte-parole de YouTube a déclaré: « Dans le cadre de nos efforts continus pour lutter contre les opérations d’influence coordonnées, au cours des dernières semaines, nous avons supprimé plus d’un millier de canaux qui enfreignaient nos politiques en matière de spam. Les canaux de ces clusters se sont comportés de manière coordonnée tout en téléchargeant principalement du spam. contenu non politique, bien qu’un petit sous-ensemble ait publié principalement du contenu politique en chinois, similaire à ceux décrits dans un récent rapport Graphika. « 

Reportage supplémentaire de Wanyuan Song et Flora Carmichael

Graphisme par Simon Martin

Y a-t-il une histoire sur laquelle nous devrions enquêter?

Suivez-nous sur Twitter @BBCtrending ou sur Facebook.