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En Suède, les garderies et la plupart des écoles sont restées ouvertes tout au long de la pandémie.

Sipa USA via AP Images

Par Gretchen Vogel

ScienceLa génération de rapports COVID-19 est prise en charge par le Pulitzer Center.

Il existe un accord presque universel selon lequel les fermetures d’écoles généralisées et durables nuisent aux enfants. Non seulement les enfants prennent du retard dans l’apprentissage, mais l’isolement nuit à leur santé mentale et laisse certains vulnérables aux mauvais traitements et à la négligence. Mais pendant cette pandémie, est-ce que ce préjudice l’emporte sur le risque – pour les enfants, le personnel scolaire, les familles et la communauté en général – de maintenir les écoles ouvertes et de donner au coronavirus plus de chances de se propager?

Le seul pays qui aurait pu répondre définitivement à cette question n’a apparemment pas collecté de données. S’écartant d’une tendance mondiale, la Suède a gardé les garderies et les écoles ouvertes jusqu’à la neuvième année depuis l’émergence de COVID-19, sans aucun ajustement majeur de la taille des classes, des politiques de déjeuner ou des règles de récréation. Cela a fait du pays une expérience naturelle parfaite sur le rôle des écoles dans la propagation virale que beaucoup d’autres auraient pu apprendre en rouvrant les écoles ou en se demandant quand le faire. Pourtant, les autorités suédoises n’ont pas détecté les infections parmi les écoliers – même lorsque de grandes épidémies ont entraîné la fermeture d’écoles individuelles ou que des membres du personnel sont morts de la maladie.

«Il est vraiment frustrant de ne pas avoir été en mesure de répondre à des questions relativement fondamentales sur la transmission et le rôle des différentes interventions», explique Carina King, épidémiologiste des maladies infectieuses au Karolinska Institute (KI), le centre de recherche médicale phare de la Suède. King dit qu’elle et plusieurs collègues ont développé un protocole pour étudier les flambées scolaires, « mais le manque de financement, de temps et d’expérience antérieure pour mener ce type de recherche en Suède a entravé nos progrès. »

«Nous essayons de nous mobiliser, mais de façon réaliste, l’année scolaire se terminant dans quelques semaines, il semble peu probable que nous puissions obtenir ce que nous voulons et être opérationnel», explique King, qui ajoute que ses questions aux autorités de santé publique sur d’autres les efforts sont vides. «Il y a des collectes de données sur les enfants, mais elles ne se concentrent pas sur les écoles ou, à ma connaissance, ne répondront pas aux questions sur la transmission.»

Comme les enfants souffrent rarement de symptômes graves de COVID-19, les pédiatres de plusieurs pays ont demandé la réouverture des écoles. Mais une question clé demeure: parce que les personnes présentant des symptômes bénins peuvent être extrêmement infectieuses et déclencher fréquemment de grandes grappes d’infections, les écoles pourraient-elles également être une source d’épidémies de COVID-19, peut-être provoquées par des enfants qui se sentent bien mais peuvent se transmettre le virus les uns aux autres , leurs professeurs et leurs familles?

En Suède, ils ont eu une rare occasion de comprendre [school] mieux les chaînes de transmission. Mais vous ne trouvez pas ce que vous ne cherchez pas.

Anita Cicero, École de santé publique Bloomberg de l’Université Johns Hopkins

Les responsables de la santé et les chercheurs du monde entier se bousculent pour répondre à cette question. La clé de cet effort consiste à déterminer si les enfants infectés transmettent le virus aux personnes avec lesquelles ils ont été en contact. «Je crains que l’on ne se précipite pour juger que les écoliers asymptomatiques ne transmettent pas le COVID-19 aux adultes», explique Anita Cicero, experte en politique de riposte à une pandémie à la Bloomberg School of Public Health de l’Université Johns Hopkins. «En Suède, ils ont eu une rare occasion de comprendre [school] mieux les chaînes de transmission. Mais vous ne trouvez pas ce que vous ne cherchez pas. Les États-Unis et d’autres pays ayant des écoles fermées bénéficieraient certainement de cette recherche. »

Emma Frans, épidémiologiste clinique au KI, qui publie également une chronique dans les journaux sur la science et la santé, affirme que l’objectif général de la Suède pendant la pandémie n’a pas été d’éliminer complètement la transmission, mais d’empêcher le système de santé de devenir surchargé et de protéger les personnes âgées. (Il a réussi dans le premier mais pas dans le second: la Suède a connu une mortalité très élevée parmi les résidents des maisons de soins infirmiers.) Concernant les écoles, Frans déclare: «La plupart des Suédois sont [them] être ouvert.  » Elle reconnaît que le manque de données est une occasion manquée. Avec le système de santé centralisé de la Suède et ses nombreux dossiers, «il aurait été possible» de suivre les cas assez facilement s’il y avait eu plus de tests.

Mais le pédiatre KI et épidémiologiste clinique Jonas Ludvigsson, qui a publié deux articles de synthèse sur COVID-19 chez les enfants, pense que le suivi des contacts des personnes infectées est peu utile à ce stade de l’épidémie. «Le virus est tellement répandu dans la société que les personnes responsables ne pensent pas que ce soit une bonne idée de retrouver des individus. Nous testons uniquement les individus symptomatiques. Je suis d’accord avec cela », a-t-il écrit en réponse à Science demandant si les chercheurs suivaient les épidémies dans les écoles.

Ludvigsson a ajouté que les lois suédoises sur la protection des renseignements personnels autorisent le personnel de santé et les responsables de l’école à informer les parents et le personnel de l’école d’une infection uniquement « si la vie d’une personne est en danger ». Parce que les complications graves du nouveau coronavirus sont si rares chez les enfants, cela ne s’applique pas aux cas de COVID-19, dit-il. « Réfléchissez si votre propre enfant … avait COVID-19 », écrit-il. « Aucun des enfants ne voudra jouer avec un enfant atteint de COVID-19, même si la plupart des enfants ne présentent aucun symptôme ou seulement » un peu de fièvre et une toux « .»

Dans un article de synthèse publié le 19 mai dans Acta Paediatrica, Ludvigsson a conclu qu’il est «peu probable que les enfants soient les principaux moteurs» de la propagation du COVID-19. Il a cité des études de cas de la France et de l’Australie, mais a écrit: « Jusqu’à présent, aucun cas d’épidémie de COVID-19 n’a été signalé dans les écoles suédoises », citant la « communication personnelle » d’Anders Tegnell, épidémiologiste d’État suédois, le 12 mai. « Cela soutient l’argument selon lequel les enfants asymptomatiques fréquentant les écoles sont peu susceptibles de propager la maladie », a écrit Ludvigsson.

Cependant, une analyse des journaux suédois montre clairement que des flambées scolaires ont eu lieu. Dans la ville de Skellefteå, un enseignant est décédé et 18 des 76 membres du personnel ont été testés positifs dans une école avec environ 500 élèves de la maternelle à la neuvième année. L’école a fermé ses portes pendant 2 semaines parce que tant de membres du personnel étaient malades, mais les étudiants n’ont pas été testés pour le virus. À Uppsala, le personnel a manifesté lorsque les responsables de l’école, invoquant les règles de confidentialité des patients, ont refusé d’informer les familles ou le personnel qu’un enseignant avait été testé positif. Aucun suivi des contacts n’a été effectué à l’école. Au moins deux membres du personnel d’autres écoles sont décédés, mais ces écoles sont restées ouvertes et personne n’a tenté de retracer la propagation de la maladie là-bas. Interrogé sur ces cas, Ludvigsson a répondu qu’il ne les connaissait pas. Il n’a pas répondu à une question de savoir s’il modifierait l’article de synthèse pour les inclure.

Un indice indirect sur le rôle des écoles dans la propagation pourrait provenir des études sur les anticorps. Le 19 mai, l’Agence suédoise de santé publique a annoncé les résultats préliminaires des enquêtes sur les anticorps de 1100 personnes de neuf régions. Ils ont rapporté que la prévalence des anticorps chez les enfants et les adolescents était de 4,7%, contre 6,7% chez les adultes de 20 à 64 ans et 2,7% chez les 65 à 70 ans. Le taux relativement élevé chez les enfants suggère qu’il pourrait y avoir eu une propagation importante dans les écoles. L’agence n’a pas fourni de données plus précises pour faire la distinction entre les jeunes enfants et ceux des lycées et universités, qui sont passés à l’enseignement à distance.

L’occasion manquée en Suède est un signal d’alarme, déclare King: «Nous avons besoin de protocoles prêts à mettre en œuvre pour l’épidémiologie de base dans ces situations.» Des études en cours dans d’autres pays européens pourraient bientôt fournir plus d’indices. Et Cicero et ses collègues ont lancé un appel la semaine dernière pour «combler les blancs» dans la compréhension du rôle des écoles américaines dans la pandémie. « Nous avons besoin d’un mandat national pour prioriser et financer rapidement la recherche pour répondre à ces questions scientifiques », ont-ils écrit. « Alors que les écoles rouvrent, [computer] les modèles ne sont pas suffisants pour déterminer le risque réel pour les enfants d’âge scolaire et les enseignants et tuteurs dans leur vie. »