Coronavirus : XFEL Schenefeld: l’énigme de la protéine corona | NDR.de – Actualités – Schleswig-Holstein

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Statut: 14/11/2020 18h00

Au centre de recherche XFEL de Schenefeld, les scientifiques sont sur la piste d’une protéine de coronavirus. Ils veulent déchiffrer sa structure avec le laser à rayons X.

par Johannes Tran

Elle ne peut pas faire partie de l’expérience sur laquelle elle travaille depuis des mois. Au lieu de cela, Sabine Botha est assise chez elle en Arizona, aux États-Unis, à plus de huit mille kilomètres du XFEL européen. Devant elle se trouvent plusieurs écrans et une webcam, qu’elle utilisera pour rester en contact avec les chercheurs de Schenefeld au cours des prochaines heures et des prochains jours. Normalement, elle serait venue en Allemagne pour l’expérience, mais tous les voyages d’affaires ont été annulés en raison de Corona. Elle dit: « Ça me manque d’être là. Ce premier moment où l’échantillon entre dans le faisceau, cette tension. Ça ne se manifeste pas vraiment sur la vidéo. »

L’expérience dure cinq nuits

Sabine Botha, 31 ans, est chercheuse à l’Arizona State University. Elle et ses collègues ont commandé l’expérience au XFEL. L’expérience devrait durer cinq nuits. Cinq nuits pour résoudre une énigme: l’énigme de la structure d’une protéine que le coronavirus porte dans sa coquille. La soi-disant protéine E. Avec la radiographie au XFEL, ils veulent savoir à quoi ressemble réellement la protéine E. Ils veulent savoir exactement comment ses acides aminés sont disposés, à quels endroits il est positivement et à quels endroits il est chargé négativement. S’ils réussissent, cela pourrait ouvrir la voie au développement d’un médicament corona. S’ils échouent, la protéine reste un mystère pour le moment. Ensuite, des mois passeront avant que vous puissiez commencer une nouvelle expérience.

Station d’expérimentation avec 20 écrans

C’est vendredi soir, quelques heures avant l’expérience. La station d’expérimentation du XFEL est située dans une salle souterraine de la taille d’un terrain de football. La ventilation se précipite en arrière-plan. Joachim Schulz, 49 ans, chemise à carreaux verts, smartwatch au bras, se promène dans la salle de contrôle, un mur le sépare de la pièce avec le laser à rayons X. Diagrammes, rangées de nombres, tableaux se déplacent sur une vingtaine d’écrans. Schulz est un chef de groupe dans le service, et le laser à rayons X est sa passion. «Nous contrôlons le faisceau à partir d’ici», dit-il. Personne n’est autorisé à s’approcher du faisceau pendant l’expérience, pour des raisons de sécurité, la porte de la salle des poutres est fermée. Une voix de femme peut être entendue à partir d’un haut-parleur: « Veuillez quitter la zone. » Un panneau jaune lumineux avertit: « Zone réglementée, pas d’entrée, rayonnement ».

Les images fournissent des informations sur la structure des protéines

Le physicien Schulz explique la structure de l’expérience: les chercheurs injectent un échantillon de la protéine corona à travers un entonnoir dans le faisceau de rayons X, une pâte visqueuse d’un blanc laiteux, « similaire au dentifrice ». Si le faisceau de rayons X atteint la protéine, il est dirigé dans des directions différentes. Une machine, un soi-disant détecteur, en tire des images, dix par seconde. Ces images apparaissent ensuite sur l’ordinateur de Sabine Botha. De là, elle peut tirer des conclusions sur la structure de la protéine. Le défi: la biochimiste et son équipe ont besoin d’une dizaine de milliers d’images au total pour pouvoir calculer la structure de la protéine. Qu’ils gèrent cela dans cette expérience, que les images soient haute résolution ou floues, personne ne peut prédire. « Bien sûr, vous êtes nerveux. C’est un peu tout ou rien. Si nous n’avons pas assez de photos, le travail a été vain », dit Schulz.

Le développement de médicaments peut prendre des années

Ce que font les chercheurs dans cette expérience à Schenefeld, c’est de la recherche fondamentale. Il faudra des mois, voire des années, avant que leurs découvertes ne conduisent au développement d’un médicament contre le coronavirus. Et pourtant, ces expériences fondamentales y contribuent largement. Tant que la structure de la protéine E est inconnue, on ne sait pas quel rôle elle joue dans une infection corona dans le corps humain. Le virus a-t-il besoin de la protéine pour survivre? S’accrocher à la cellule humaine? Se propager rapidement dans le corps? Il y a beaucoup de conjectures, presque aucune clarté. Ce n’est que lorsque la structure et la fonction de la protéine ont été étudiées que les sociétés pharmaceutiques peuvent développer des médicaments plus ciblés qui désactivent cette protéine – et dans le meilleur des cas, rendent le virus moins dangereux.

Les résultats seront visibles par tous

«Nous voulons que les sociétés pharmaceutiques puissent utiliser directement nos résultats», déclare Sabine Botha. Si l’expérience réussit, son équipe entrera immédiatement les connaissances acquises dans une base de données sur les protéines – ouverte à l’ensemble de la communauté de recherche. Botha place ses espoirs sur la technologie de plusieurs millions de dollars du XFEL. Il n’y a qu’une poignée de lasers à rayons X comparables dans le monde, dit-elle. L’avantage du XFEL: Bien que le faisceau de rayons X soit très puissant, il ne frappe la protéine que très brièvement, « quelques femtosecondes ». Une femtoseconde correspond au billard d’une seconde. Par conséquent, contrairement aux autres émetteurs, les cristaux de protéines ne sont pas directement détruits.

Vendredi soir, 21 h Cela devrait commencer dans quelques minutes, puis ils lancent l’échantillon dans le laser à rayons X. Les chercheurs se précipitent dans la salle de contrôle, la tension est dans l’air. Nous, les journalistes, nous nous retirons. De longues journées et nuits attendent les scientifiques de Schenefeld et d’Arizona. Ils montreront s’ils peuvent résoudre le mystère de la protéine E.

Informations complémentaires

Un virus plane devant une foule (montage photo) © panthermedia, fotolia Photo: Christian Müller

Vous trouverez ici des vidéos, des informations et des informations générales sur le coronavirus Sars-CoV-2 dans le Schleswig-Holstein. plus

Ce sujet dans le programme:

NDR 1 Welle Nord | Magazine du Schleswig-Holstein | 14/11/2020 | 19h30

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