Coronavirus : Une manière différente de tracer la propagation du coronavirus

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L'arc des cas de coronavirus en Italie est effrayant et continue de bondir par centaines chaque jour. Mais un responsable de la santé publique qui examine ces chiffres verra clairement que le verrouillage national, imposé pour séparer les individus et empêcher le virus de se propager, fonctionne.

Les données semblent très différentes lorsqu'elles sont tracées sur ce qu'on appelle une échelle logarithmique. Dans un graphique typique, les valeurs sur l'axe y (vertical) sont tracées linéairement: 1, 2, 3, etc., ou 10, 20, 30, ou similaires. En revanche, dans un tracé logarithmique, chaque coche y-l'axe représente une décuplée par rapport au précédent: 1, puis 10, puis 100, puis 1 000, puis 10 000 et ainsi de suite. (L'intervalle ne doit pas nécessairement être un facteur de 10, il pourrait être un facteur de 2, ou 5, ou 27, ou tout autre nombre, mais les humains semblent préférer des facteurs de 10.)

Sans contrainte, le coronavirus se propage de façon exponentielle, la charge de travail doublant à un rythme soutenu. Cette courbe, tracée linéairement, est une courbe ascendante. Tracée logarithmiquement, cependant, elle se transforme en ligne droite – ce qui signifie que les écarts par rapport à la propagation exponentielle du virus deviennent beaucoup plus faciles à discerner.

Ainsi présentées, les données pour l'Italie montrent clairement que le taux d'infection n'est plus exponentiel. La ligne droite est maintenant une légère courbe descendante indiquant que le taux d'augmentation ralentit.

En bref, le taux de propagation aux États-Unis ressemble à celui de l'Italie, du moins lorsqu'il est tracé sur une échelle linéaire. Mais sur une échelle logarithmique, il est immédiatement évident que le nombre d'Américains infectés continue de doubler tous les trois jours environ. Cela indique que les mesures limitées prises jusqu'à récemment n'ont pas suffisamment rompu les contacts sociaux pour ralentir la propagation. La courbe américaine s'est même courbée vers le haut au cours des derniers jours – une croissance exponentielle encore plus rapide – reflétant peut-être des tests plus répandus.

L'expérience de l'Italie montre que des mesures de confinement plus drastiques fonctionnent, de sorte que la courbe américaine pourrait commencer à se courber vers le bas dans les prochains jours, à mesure que les mesures entreront en vigueur. (John Burn-Murdoch du Financial Times soutient un diagramme de log pour plusieurs pays.) Le décalage entre l'imposition de mesures et leur impact sur la courbe pourrait prendre plusieurs jours à une ou deux semaines, en raison du temps d'incubation avant l'apparition des symptômes. Si la ligne ne commence pas à se plier vers le bas, des actions plus strictes sont probablement nécessaires.

Mais quand il le fera enfin, il annoncera un véritable changement dans la direction de l'épidémie aux États-Unis.

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