Coronavirus : Un expert en coronavirus de KU a prédit cette pandémie – voici ce qu'il dit qu'il se passera ensuite

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Si vous étiez étudiant en biosciences moléculaires à l'Université du Kansas le semestre dernier, vous saviez peut-être que cela allait arriver. En classe, le concept d'une nouvelle épidémie mortelle de coronavirus originaire de Chine – comme celle qui met actuellement le monde à genoux – a été discuté. Cette classe a été enseignée par le Dr Anthony R. Fehr, professeur adjoint de maladies infectieuses à l'Université du Kansas. Jusqu'à très récemment, Fehr faisait partie d'une centaine de personnes dans le pays étudiant le coronavirus à plein temps.

«J'ai eu une conférence sur les coronavirus le semestre dernier, à l'automne, avant que tout cela ne se produise», dit-il. «Je savais qu'il y avait beaucoup de virus de type SRAS en Chine que cela pouvait arriver. J'ai donc eu une diapositive dans ma conférence qui disait: «Il y a beaucoup de coronavirus de type SRAS, nous pourrions avoir une autre épidémie au cours de notre vie.»

«Donc, fondamentalement, vous savez, j'ai prédit quelque chose», dit-il. «Je suppose que j'étais conservateur sur le calendrier. Mais j'ai posté ça sur mon Facebook et tout le monde se dit "assez fou!" »

À l'heure actuelle, Fehr travaille à la recherche de protéines conservées dans les coronavirus et essaie de développer des composés qui pourraient les inhiber.

«Nous sommes à plusieurs années de disposer de tout ce qui peut être utilisé par les humains», dit-il. "Donc, je pousse mes recherches pour la prochaine épidémie."

Et pour entendre Fehr le dire, il y aura probablement une autre épidémie de coronavirus comme celui qui fait actuellement rage dans le monde.

Y aura-t-il un vaccin contre le nouveau coronavirus? Aurons-nous un jour des vaccins contre le coronavirus comme nous le recevons? Quel est le lien entre la Chine et cette épidémie et les précédentes? Pourquoi la maladie est-elle appelée COVID-19 au lieu du SRAS?

Fehr a été assez généreux pour nous donner une demi-heure de son temps pour répondre à ces questions et à bien d'autres. Certaines informations sont un peu denses, comme on pourrait s'y attendre de la part d'une poignée des personnes les plus compétentes au monde à ce sujet. Mais le point de vue de Fehr est quelque chose que vous voudrez entendre.

Voici une transcription de notre interview, qui a été modifiée pour plus de clarté.

Fehrtony

Kansas City magazine: Pouvez-vous me donner un peu de contexte sur la façon dont vous avez étudié le coronavirus et le cheminement de carrière typique d'un virologue?

Dr Anthony Fehr: J'ai commencé à travailler sur les coronavirus en 2012. Juste pour vous donner une idée de la façon dont les chercheurs universitaires progressent normalement: nous faisons notre travail de troisième cycle dans une université, et quand j'étais à l'école supérieure, j'ai travaillé sur le cytomégalovirus, qui est un tout autre virus. Lorsque vous avez terminé vos études supérieures, vous passez à une sorte de stage où vous trouvez un laboratoire dans lequel vous souhaitez travailler pendant plusieurs années. Et puis, espérons-le, vous vous débrouillez assez bien pour finalement avoir un autre endroit où vous aimer suffisamment pour avoir votre propre laboratoire. Je suis donc allé au laboratoire du Dr Stanley Perlman à l'Université de l'Iowa, principalement parce que je suis un virologue formé et son laboratoire semblait très intéressant. Ils travaillaient sur le coronavirus depuis les années 80. Cela semblait être un bon laboratoire et un bon moyen pour moi, c'est donc là que j'ai fait mon travail post-doctoral.

À l'époque, c'était un peu douteux en termes de financement parce que l'épidémie initiale de SRAS s'est produite en 2002. L'argent de cela commençait à décliner. Et donc il y avait certainement un peu de «ça pourrait être une carrière difficile à suivre s'il n'y a pas d'autres épidémies de coronavirus dans un avenir proche.» Eh bien cette année, en fait, le coronavirus MERS est sorti. Maintenant, avec celui-ci, la situation du financement semble être bien meilleure à l'avenir.

J'imagine que vous ne vous soucierez plus jamais du financement pour le reste de votre carrière. Je sais que le coronavirus provient principalement des animaux, en particulier des chauves-souris. Étudiez-vous principalement les animaux?

J'étudie plus ou moins le virus. Beaucoup de nos études sont, vous le savez, axées sur les virus dans les cellules humaines. Donc, ce que nous faisons, c'est que nous prenons ces petites boîtes de Pétri. Nous introduisons des cellules humaines, puis nous étudions comment le virus se réplique et ce genre de choses.

Mais nous faisons également quelques expériences avec des souris. Nous faisons donc en quelque sorte une combinaison de ceux-ci. Pour de nombreux virus humains, nous avons en fait des modèles de souris.

Après avoir lu un peu à ce sujet, une chose qui m'a vraiment frappé est que la position «non alarmiste» était «C'est la grippe, mon frère». Vous avez entendu des gens dire tôt, et ce n'est bien sûr pas vrai. Mais d'après ce que je comprends, le coronavirus peut être le rhume, auquel nous n'avons pas été en mesure de faire face à travers l'histoire.

Donc, je vais expliquer cela. Il existe de nombreux virus différents qui provoquent le rhume. Les coronavirus représentent environ dix à vingt pour cent des cas de rhume courants chaque année. Et il existe quatre coronavirus différents qui peuvent provoquer le rhume. Vous avez donc probablement déjà été infecté par un coronavirus, c'est vrai.

Et donc la différence entre nos virus du rhume et ensuite des virus comme la grippe et ensuite ce coronavirus du SRAS 2 – et le SRAS à l'origine – est que les virus du froid pénètrent généralement dans nos voies respiratoires supérieures et c'est à peu près aussi loin qu'ils vont. Ils ne vont pas vraiment plus loin, ils entrent en quelque sorte là-dedans, et vous font tousser un peu, éternuer, peut-être vous donner mal à la tête ou ce genre de choses. Mais ce qui est différent à propos de ces virus, ils peuvent pénétrer dans les voies respiratoires inférieures, et quand ils y pénètrent et commencent à se répliquer de manière très agressive, cela peut vraiment affecter votre capacité à respirer. Et cela peut en fait causer beaucoup d'autres dommages.

Ce virus n'est donc pas seulement un virus froid.

Beaucoup de gens vont être asymptomatiques ou présenter des symptômes bénins. Et pour ces gens, ce qui se passe probablement, c'est qu'ils contrôlent essentiellement le virus avant qu'il ne pénètre dans les voies respiratoires inférieures.

Et c'est à cause des anticorps qu'ils ont contre le rhume au fil des ans?

Non, c'est en fait incorrect. Les anticorps dirigés contre les virus du rhume ne pourront rien faire contre ce virus. Probablement ce que c'est: la plupart des individus en bonne santé ont ce qu'on appelle une réponse immunitaire innée, c'est là que vous n'avez pas nécessairement besoin d'avoir déjà vu cela.

Nous avons tous des défenses assez solides – nos cellules ont beaucoup de vous savez, juste des défenses régulières qu'elles peuvent contenir tous les virus. Et chez les personnes jeunes et en bonne santé, ces défenses sont souvent suffisantes pour arrêter le virus avant qu'il ne se propage. Ou du moins, retardez-le suffisamment longtemps avant de pouvoir développer nos propres anticorps contre ce virus.

Oh! Et donc une des raisons pour lesquelles les enfants s'en sortent beaucoup mieux avec cela pourrait être que même s'ils n'ont pas autant d'anticorps, ils ont de meilleures défenses innées, parce que c'est une sorte de façon dont leur corps est configuré car ils n'en ont pas ont encore tous ces anticorps, mais ils ont une réponse innée plus agressive?

Ouais, je veux dire, c'est un peu une simplification excessive. Mais je pense que, en général, vous pouvez dire que le système immunitaire entre les jeunes et les personnes d'âge moyen qui se portent bien ici est différent des personnes âgées. Les personnes âgées ont une réponse immunitaire diminuée et celle-ci est souvent dérégulée.

Sur ma page Twitter, il y a un article récent citant beaucoup de travail de mon ancien patron, le Dr Stanley Perlman, qui avait beaucoup de commentaires sur ce que pouvaient être les différences chez les enfants.

Jusqu'à ce que je lise à ce sujet, je ne comprenais pas vraiment la progression du SRAS. J'ai toujours vu cela appelé COVID-19. Mais maintenant, techniquement, cela s'appelle SARS-CoV-2, non?

Eh bien, permettez-moi d'expliquer la dénomination, ce qui est très déroutant, et je déteste en quelque sorte. Donc, le même jour, nous avons nommé deux choses. Il y a la maladie, qui est COVID-19. Et puis il y a le virus, qui est le SRAS-Coronavirus-2. Ils sont distincts.

Si vous avez eu la maladie, et vous dites: «J'ai eu COVID-19», cela signifie que vous avez une maladie et que vous avez une mauvaise fonction respiratoire ou quelque chose comme ça. Si vous êtes infecté par le virus, le SRAS-CoV-2, cela pourrait signifier plusieurs choses. Vous pourriez ne pas avoir de maladie, vous pourriez avoir COVID-19. Le COVID-19 est donc une maladie alors que le virus est le SRAS Coronavirus-2.

C'est étrange. Pour remonter 20 ans à l’épidémie de SRAS: le coronavirus du SRAS était l’origine, mais la maladie n’était nommée que «SRAS». Ils ont donc nommé le virus, essentiellement le coronavirus du SRAS. Et la maladie était à nouveau le syndrome respiratoire aigu sévère – c'est ce que signifie le SRAS. Et c'est ça la maladie.

La maladie causée par ce virus est presque identique au SRAS, alors pourquoi nous devons l'appeler une maladie différente, je ne suis pas sûr. Il aurait pu aussi facilement s'appeler SRAS également. Parce que c'est ça: c'est un syndrome respiratoire aigu sévère.

La similitude avec le SRAS est-elle quelque chose que nous n’avons appris que plus tard, ou à partir du moment où ils travaillaient là-dessus, ils disaient: «Eh bien, c’est essentiellement le SRAS?». Il semble que la principale différence est que cela se propage encore plus rapidement?

En termes de transmissibilité du virus, il est apparemment beaucoup plus transmissible que le SRAS d'origine. Mais, oui, dès que nous avons eu la séquence de ce virus, nous savions qu'il était assez étroitement lié au SRAS.

Entrer dans le séquençage. Je ne sais rien, mais d'après ce que j'ai lu, beaucoup de ces trucs ont tendance à commencer en Chine à cause de la façon dont les humains et les animaux y interagissent et c'est de là que vient la génétique, donc la Chine est l'endroit où beaucoup de trucs de séquençage en fait arrive. Je lisais une histoire de Malcolm Gladwell du New yorkais histoire publiée en 1997 sur la grippe espagnole et qui mentionnait Wuhan, et je me dis "whaaaat?" Je pense que la pensée actuelle est que la grippe espagnole de 1918, pensent-ils, est en fait originaire de Chine. Ne pas le politiser ou entrer dans les idées racistes et impérialistes, mais si je comprends bien, la plupart de ces travaux en virologie impliquent la Chine en raison de la façon dont les humains et les animaux y entrent en contact. Votre travail implique-t-il beaucoup de choses qui se produisent en Chine?

Nous ne savons pas exactement comment ce virus est entré dans la population humaine, non? Il est clairement issu d'une population de chauves-souris – et ce que nous savons, c'est qu'il y a beaucoup de coronavirus chez les chauves-souris et beaucoup de coronavirus de type SRAS similaires à celui-ci et au SRAS d'origine. Il y a beaucoup de virus chez les chauves-souris en Chine. La Chine a beaucoup de grottes vraiment incroyables qui sont des lieux de résidence très importants pour les chauves-souris. Cela dit, il y a clairement des coronavirus chez les chauves-souris africaines — je pense avoir vu un rapport où il y en avait un en Australie. Ce n'est donc pas tout à fait juste la Chine, mais il y a beaucoup de chauves-souris avec des coronavirus là-bas.

Maintenant, oui, le virus s'est probablement transmis à une sorte d'animal sauvage et, oui, le fait qu'ils mangent et vendent des animaux sauvages – cela aurait pu y contribuer. Mais ce n'est pas clair non plus. Si nous avions des chauves-souris avec des coronavirus ici, cela pourrait facilement se produire aux États-Unis parce que nous avons des contacts étroits avec les animaux. Le virus pourrait se transmettre dans leurs excréments ou autre chose. Qui sait, votre chat ou un autre animal avec lequel vous interagissez pourrait certainement être infecté par un virus si nous avions la même situation ici.

Les marchés d'animaux humides ne sont donc pas le problème?

Je pense qu'ils auraient peut-être pu contribuer ici. Mais je parlais à des gens qui, vous savez, vont beaucoup en Chine et c'est une chose assez rare en Chine. En fait, ils n’ont pas beaucoup de ces marchés d’animaux mouillés, la grande majorité des gens y vont juste au magasin, ils ne vont pas vraiment à ces marchés. Mais cela aurait pu être une ou deux personnes qui l'ont fait et, vous savez, ont déclenché cette épidémie.

Donc, par rapport au SRAS d'origine, que faisons-nous bien cette fois-ci? Et qu'avons-nous fait de mal? En quoi est-ce différent dans l'épidémie d'origine du SRAS?

Avec l'épidémie de SRAS d'origine, la Chine n'a pas été à la hauteur de dire au monde qu'il y avait une épidémie. La technologie était également considérablement plus lente à l'époque, donc nous ne savions pas ce qu'était le virus dans ce cas – et je devrais dire «nous» avec des guillemets parce que j'étais à peine à l'université à l'époque. Mais vous pouvez imaginer la technologie de séquençage et la vitesse à laquelle ces choses peuvent être faites ou sont tout simplement un peu plus importantes aujourd'hui qu'elles ne l'étaient en 2000.

Donc, la grande chose qui est arrivée ici, c'est que nous avons obtenu la séquence immédiatement, nous avons pu développer des tests de diagnostic très rapidement. Et compte tenu de la vitesse à laquelle le virus se transmet à travers la population humaine, si nous n'avions pas eu cela, la Chine aurait pu avoir quadruplé ou dix fois plus de cas qu'elle n'en avait réellement – sinon plus. C'était génial. Ils ont réussi à stopper cette épidémie.

Ce que nous ne faisons pas? C'est difficile à dire parce que, vous savez, il y a beaucoup de décisions difficiles à prendre lorsque vous parlez de forcer la quarantaine et de forcer les gens à rester chez eux et d'annuler de nombreux événements, et je ne sais pas si je le ferais ont pris les bonnes décisions à la fin de la journée. Mais vous y repensez probablement au moment où ce virus est sorti de Chine et dans certains de ces autres pays et c'était plus que quelques cas dans ces autres pays, nous aurions probablement dû fermer nos frontières à tout voyage international. Je ne sais pas si cela aurait résolu le problème, car ce virus est extrêmement difficile à arrêter de se propager. Nous ne savons pas vraiment combien de personnes sont réellement infectées dans ce pays en ce moment. Je regarde les chiffres tous les jours, et c'est comme s'il y en avait 10 000 maintenant, mais cela pourrait facilement être cinq fois plus, voire plus.

Ouais, je veux dire, que je trouve ces chiffres un peu drôles. Je me souviens que quelqu'un en Ohio a dit: «Eh bien, en fait, nous avons probablement 100 000 cas», mais chaque cas est rapporté par les médias comme «il y a un nouveau cas dans le comté de Jackson!» Je n'ai évidemment aucune idée, mais il semble possible que il y a actuellement plusieurs milliers de cas dans le comté de Jackson. Parce que vous savez toutes ces choses que les autres ne connaissent pas, que faites-vous que la plupart des gens ne font pas dans votre vie quotidienne? Lavez-vous les mains pendant 40 secondes?

Je fais probablement la même chose que tout le monde. Je veux dire, je suppose que cela m'inquiète. Mais en même temps, vous savez, ces choses sont vraiment difficiles. Vous passez votre vie entière à faire toutes ces choses de nettoyage, et ce n'est toujours pas une garantie.

Pensez-vous que vous allez l'obtenir? Je veux dire, allons-nous tous l'obtenir?

C’est une grande question. Et – je ne pense pas que nous le ferons. Même si vous multipliez le nombre de cas en Chine par dix, cela représente toujours moins d'un pour cent de la population totale. Donc, même s'ils ont sous-estimé leur nombre de dix, c'est probablement comme, peut-être comme un pour cent de la population totale. Donc, cela indique que la grande majorité d'entre nous peut ou non l'obtenir, vous savez, selon l'efficacité avec laquelle nous pouvons l'arrêter grâce aux mesures actuelles. Et donc, on verra.

Et j’espère que cela diminuera peut-être avec la saison comme le font les autres coronavirus. Je ne le garantirais pas – ce n'est certainement pas quelque chose qui est garanti par un effort d'imagination. Mais j’espère que ce sera le cas et que nous aurons peut-être le temps de faire sortir un vaccin avant la saison froide de l’année prochaine.

Le rhume, contrairement à la grippe, est fondamentalement impossible à développer pour un vaccin car il change si rapidement. N'est-ce pas quelque chose dont nous devons nous soucier?

Donc, comme je l'ai dit, le coronavirus représente environ vingt pour cent des rhumes courants, mais la grande majorité des autres cas sont ce qu'on appelle des rhinovirus. Les rhinovirus mutent très rapidement et vous ne pouvez pas vraiment faire un vaccin contre ces choses.
Les coronavirus ne mutent pas aussi rapidement. Ils mutent toujours rapidement, mais ils ne se déplacent pas aussi rapidement que les autres virus à ARN, car ils ont ce qu'on appelle la «relecture». Ainsi, ils peuvent réellement «relire» leur génome lorsqu'ils font de nouvelles copies, pour des erreurs.

Maintenant, ce n'est pas un système infaillible. Ils vont encore faire des mutations. On ne sait pas combien de temps un vaccin fonctionnera – cela pourrait être comme une grippe où vous devez en quelque sorte prendre la souche actuelle et faire votre meilleure estimation. Mais au même moment, je ne pense pas que ce sera un type de chose chaque année. Il se peut que ce soit tous les cinq ans ou quelque chose comme ça, que vous constatiez que votre immunité pourrait décliner contre ce virus.

À tout le moins, il pourrait avoir une immunité partielle qui peut atténuer et ramener le taux de létalité de trois ou quatre pour cent à un nombre plus gérable.

Alors, pensez-vous que se faire vacciner contre le coronavirus deviendra comme se faire vacciner contre la grippe après cela?

Probablement pas. Vous savez, ces coronavirus hautement mortels sont des événements zoonotiques. Nous n'en avons pas comme la grippe qui se propage chaque année. Peut-être que celui-ci deviendra cela – nous ne savons vraiment pas. Ce coronavirus-2 du SRAS pourrait être l'un de ceux qui mutent suffisamment pour qu'il se reproduise chaque année, ou peut-être tous les deux ou trois ans, et parce qu'il se transmet si bien, nous ne pouvons jamais vraiment nous en débarrasser. C’est certainement une possibilité. L'autre possibilité est que nous obtenions un vaccin, il disparaît en quelque sorte, puis nous attendons le suivant.

Et c'est quelque chose qui va se reproduire parce qu'il y a tellement de matériel génétique dans toutes ces populations de chauves-souris à travers le monde, si je comprends bien.

Je pense que c'est probable. Je pense que sur la base de ce qui s'est passé cette année, ils vont commencer à vraiment réguler les marchés en Chine. Encore une fois, beaucoup de choses ne sont que du hasard. Et vous savez, peut-être que ce sera dans cinq ans, peut-être dans 50 ans.

Quelque chose que beaucoup de gens ne savent pas qu’il y a eu une grosse épidémie de coronavirus il y a seulement deux ans en Chine, chez les porcs. Un virus porcin a émergé des chauves-souris. Les chauves-souris ont en fait infecté les porcs et cela s'est déplacé dans la population porcine en Chine. Il y a à peine deux ans.

Donc, encore une fois, cela souligne à nouveau que cela se produit assez fréquemment.

Je sais en lisant sur des pandémies passées comme la grippe espagnole que la deuxième vague – quand elle revient soit légèrement mutée ou lorsque les gens ont la garde baissée – a été l'une des périodes les plus difficiles.

Je n'en ai jamais entendu parler – la deuxième vague étant pire. Il sera intéressant de voir comment cela se produit. Reviendra-t-il? S'il disparaît pendant l'été – et c'est un grand «si» – quand revient-il, revient-il avec essentiellement la même séquence, donc si vous l'aviez déjà, vous serez complètement immunisé? Ou serez-vous seulement partiellement immunisé? Combien de personnes ne l’obtiendront pas parce qu’elles l’ont fait de manière asymptomatique dont nous ne savons rien? Il y a donc beaucoup de questions qui en découlent.

Obtiennent-ils du plasma contenant des anticorps de personnes qui ont récupéré pour donner à nos hauts fonctionnaires?

J'en ai un peu entendu parler. Vous savez, si vous vous en remettez, vous aurez probablement des anticorps qui pourraient neutraliser ou inhiber le virus. Et c'est une façon courante de traiter les patients – en gros, donnez-leur ces anticorps d'une autre personne. Maintenant, vous devez être prudent car vous devez avoir une analyse de sang. Ce n’est donc pas nécessairement idéal, mais je pense qu’il a le potentiel de fonctionner.

Je sais qu'il y a beaucoup d'autres infections où nous faisons cela et cela peut être utile. Toutes ces choses que nous jetons là-bas n'ont pas été testées. Je dis simplement que cela a fonctionné dans d'autres virus, mais cela ne signifie pas nécessairement que cela fonctionnera ici.

Je dois vous poser des questions sur la réaction de vos amis et de votre famille qui pensaient probablement «qu'il fait ce bizarre travail ringard sur ce virus, le SRAS, il y a 20 ans». vous connaissez le coronavirus?

Oui, j’ai certainement eu quelques amis de plus qui sont sortis des boiseries qui ne vous parlent pas normalement et qui veulent parler. Mais je prends tout cela dans la foulée. J’ai l’impression que c’est notre obligation en tant que scientifiques d’informer le public du mieux que nous pouvons, chaque fois que les gens le demandent. Ils semblent définitivement s'intéresser davantage à mon travail maintenant.