Coronavirus : Tests de coronavirus: l'échec des États-Unis a entraîné une distanciation sociale accrue

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Si vous n'aimez pas que vous deviez rester à la maison et éviter les fêtes pendant les prochains mois pour éviter de propager le coronavirus, vous pouvez blâmer, au moins en partie, la mauvaise politique de préparation à une pandémie.

Une épidémie majeure de coronavirus aux États-Unis a toujours exigé une certaine distanciation sociale. Mais les experts disent que les échecs dans les tests de coronavirus et la surveillance de Covid-19 en général ont exacerbé le besoin et la dépendance du pays à l'égard de la distanciation sociale – ce qui rend d'autant plus important pour les individus de bien faire les choses et de suivre les meilleures pratiques.

«Sans surveillance, nous ne savons même pas où chercher», m'a dit Nathan Grubaugh, épidémiologiste à l'Université de Yale. «Nous ne savons même pas où recourir à l'auto-isolement ou à l'éloignement social. Alors maintenant, nous sommes coincés dans cette situation où elle est à peu près partout, et nous devons donc appliquer ces méthodes à tous les niveaux. "

Au cours des prochains mois, les Américains vont devoir passer beaucoup plus de temps à la maison. Ils devront éviter les bars, les restaurants et les grands rassemblements sociaux. En fait, ils n'auront probablement même pas la possibilité d'aller dans ces endroits, car les événements à travers le pays sont annulés, les restaurants ferment temporairement et les lieux de travail ferment leurs bureaux et disent aux employés de travailler à domicile. Les experts disent que cela sera probablement nécessaire non pas pendant des jours ou des semaines, mais des mois.

Le 18 mars 2020, des travailleurs de la santé dépistent un patient pour Covid-19 sur un site de test au volant à Arlington, en Virginie.
Drew Angerer / Getty Images

Pourtant, nous ne savons toujours pas à quel point Covid-19, la maladie causée par le nouveau coronavirus, est étendue à travers l'Amérique. Comme l'administration du président Donald Trump n'a pas réussi à déployer des tests généralisés et accessibles, l'Amérique a pris du retard sur ses pairs en ce qui concerne le nombre de tests effectués. Donc, même s'il y a plus de 10000 cas confirmés de coronavirus aux États-Unis au 19 mars, les experts et les responsables avertissent qu'il pourrait en réalité y en avoir cinq, 10, voire 50 fois plus – nous ne savons tout simplement pas. Et nous ne savons pas vraiment où se produisent les pires épidémies et quelles zones sont les plus vulnérables.

Cela signifie que certains des outils essentiels de santé publique dont nous devrions disposer pour lutter contre une pandémie – surveillance, recherche des contacts et quarantaines ciblées – ne sont tout simplement pas disponibles actuellement. Nous sommes donc à fond sur la distanciation sociale pour arrêter la propagation de Covid-19.

C’est dans ce contexte que les Américains sont invités à cesser tout contact physique avec autant de personnes que possible. Étant donné que nous ne savons pas qui a Covid-19 et quelles communautés sont les plus à risque, il est préférable de le jouer en toute sécurité et d'isoler physiquement tout le monde. Le but ici est «d'aplatir la courbe» – d'étaler la propagation du coronavirus pour éviter de surcharger les systèmes de santé. Nous devons le faire jusqu'à ce que les scientifiques mettent au point un vaccin, ce qui pourrait prendre jusqu'à 18 mois, ou jusqu'à ce que l'épidémie s'arrête par d'autres moyens.

Une infographie qui montre les objectifs d'atténuation lors d'une épidémie avec deux courbes. L'axe X représente le nombre de cas quotidiens et l'axe Y représente le temps écoulé depuis le premier cas. La première courbe représente le nombre de cas où aucune mesure de protection lors d'une épidémie n'est mise en œuvre et affiche un pic important. La deuxième courbe est beaucoup plus basse, ce qui représente une augmentation beaucoup plus faible du nombre de cas si des mesures de protection sont mises en œuvre.

Christina Animashaun / Vox

"Si nous avions été plus au fait des tests, nous n'aurions peut-être pas dû être aussi extrêmes", m'a expliqué Céline Gounder, épidémiologiste à l'Université de New York. «Parce que nous avons encore une pénurie (de tests), nous devons encore trouver un moyen de séparer les personnes infectieuses des personnes sensibles. À l'heure actuelle, en l'absence de tests, vous devez vraiment faire la chose de la distanciation sociale à l'extrême. "

Cela ne signifie pas que nous ne pratiquerions pas encore la distance sociale si nous avions de meilleurs tests et une meilleure surveillance. En cas d'épidémie importante, il devait toujours exister un certain degré de distanciation sociale. Mais ce serait peut-être plus limité, plus ciblé et, surtout, moins ouvert. Et peut-être que nous ne nous appuierions pas autant sur la distance sociale pour éviter potentiellement des centaines de milliers ou des millions de morts de Covid-19, bien que les experts avertissent qu'il est peut-être trop tard pour changer de cap sur la distance sociale maintenant.

"Il y a tellement de transmission de virus dans le monde", a déclaré Grubaugh. "Finalement, vous auriez eu suffisamment d'introductions pour que vous ayez maintenu la transmission aux États-Unis comme nous le faisons maintenant." Et cela nécessiterait au moins une certaine distanciation sociale, quoi qu'il en soit, a-t-il ajouté.

Dans un scénario optimiste, certains experts ont déclaré qu'une meilleure surveillance pourrait permettre une distanciation sociale plus limitée à l'avenir, du moins temporairement. Les tests peuvent réduire la durée nécessaire à la distance sociale, car la surveillance peut aider à maîtriser plus rapidement les épidémies. Les écoles pourraient rouvrir et fermer uniquement lorsque des signes précurseurs de la maladie apparaissent localement, plutôt que par mesure de précaution générale. De plus petits rassemblements pourraient être tolérés, ou des restaurants et d'autres entreprises pourraient rester ouverts, bien que dans une capacité limitée. Mais c'est difficile à dire, étant donné toute l'incertitude entourant Covid-19.

"C'est peut-être une façon d'espérer comment cela pourrait se dérouler", a déclaré Gounder.

Mais cela nécessite un système de surveillance suffisamment robuste pour que les gens puissent croire que le manque de cas signifie qu'il y a vraiment peu de risques. Les États-Unis sont, au mieux, à quelques semaines de la réalisation de cet objectif. Et cela signifie que c'est sur nous tous, du moins pour l'instant, jusqu'à la distance sociale.

Une meilleure surveillance pourrait réduire la distance sociale dont nous avons besoin

Dans un monde idéal, l'Amérique disposerait à tout le moins de tests pour toute personne présentant des symptômes de Covid-19. Cela permettrait non seulement à ces personnes de recevoir des soins médicaux et permettrait aux responsables et aux experts de savoir qui a la maladie et où, mais cela permettrait également de rechercher les contacts, c'est-à-dire lorsque toutes les personnes avec lesquelles une personne malade est entrée en contact sont trouvées et interrogées de se mettre en quarantaine par précaution. Tout cela est un élément crucial pour contenir et même arrêter une épidémie, en particulier au cours de ses premiers stades.

Cela ne s'est pas produit aux États-Unis avec Covid-19. Premièrement, l'administration Trump a refusé d'utiliser les tests déployés par d'autres pays et proposés par l'Organisation mondiale de la santé, apparemment par crainte que ces tests n'étaient pas suffisamment précis. Deuxièmement, le test maison que les Centers for Disease Control and Prevention ont effectué a eu des problèmes techniques, entraînant de nouveaux retards dans la mise en place de tests généralisés. Enfin, une série de problèmes politiques, techniques et bureaucratiques au cours des dernières semaines ont encore bloqué les tests, même si l'administration Trump a promis des «millions» de tests.

Ainsi, plusieurs semaines après la première transmission communautaire aux États-Unis, le pays avait testé moins de 28 000 personnes au 15 mars, selon le Projet de suivi de Covid. En comparaison, la Corée du Sud avait testé plus de 66 000 personnes dans la semaine suivant son premier cas de transmission communautaire. En conséquence, les cas américains sont passés sous le radar, y compris dans l'État de Washington, où le coronavirus est peut-être passé inaperçu pendant des semaines dans ce qui est, à notre connaissance, la deuxième pire épidémie du pays.

«Nous savons qu'il y a probablement des points chauds non reconnus, qu'il y a des personnes transmettant des infections bénignes», m'a dit Amesh Adalja, chercheur principal au Centre Johns Hopkins pour la sécurité sanitaire. "Mais nous ne savons pas, techniquement, où ils se trouvent. Nous ne savons pas combien de cas nous avons. Nous savons que le nombre de cas confirmés est une sous-estimation, mais nous ne savons pas dans quelle mesure il s'agit d'une sous-estimation. »

La situation semble s'améliorer à mesure que les laboratoires publics et privés augmentent enfin la quantité de tests qu'ils peuvent faire. Mais les experts préviennent que cela pourrait prendre des semaines ou des mois – ce qui signifie que nous pourrions être dans le noir pendant un certain temps, à un moment où Covid-19 se propage si rapidement que les cas confirmés ont doublé en quelques jours.

Au lieu de toute cette incertitude, la devise de la santé publique est qu'il vaut mieux être en sécurité que désolé. On demande donc aux gens de faire de la distance sociale – ce qui signifie vraiment s'isoler physiquement autant que possible. (Vox a un bon guide sur les règles de l'éloignement social.)

"Vous vous retrouvez avec cette incapacité à faire ce genre de recherche agressive et d'isolement", a déclaré Adalja. "Donc, ce que nous faisons, c'est une distanciation sociale."

Même si nous intensifions les tests, il est probable que nous devions encore faire beaucoup de distanciation sociale. Et il est possible, voire probable, que tout assouplissement futur de la distance sociale résultant d'une meilleure surveillance ne soit que temporaire.

Par exemple, Covid-19 peut revenir par vagues, d'autant plus que nous assouplissons les mesures de distanciation sociale et donnons au virus une chance de revenir alors que les gens manquent encore d'immunité. Lorsque cela se produit, cependant, il est également possible qu'une meilleure surveillance et une meilleure connaissance de la maladie limitent les mesures de distanciation sociale nécessaires.

"Le prochain cycle de distanciation sociale sera activé plus rapidement, car les fonctionnaires – et le public – seront mieux préparés", ont écrit les médecins Ezekiel Emanuel, Susan Ellenberg et Michael Levy dans le New York Times. «Il devrait également être plus court, car nous pouvons supposer que la plupart des personnes initialement infectées seront probablement immunisées la prochaine fois. Mais cela va encore perturber la vie des gens et l’économie. Nous aurons toujours annulé des conférences et des événements sportifs. Les gens ne fréquenteront pas les restaurants et ne voyageront pas. L'industrie des services sera sévèrement restreinte. Et ça va arriver encore et encore. "

L'idée ici est d'arriver au point de la Corée du Sud, où des tests très agressifs – jusqu'à 15000 tests par jour dans un pays au sixième de la population des États-Unis – et la distanciation sociale ont permis au pays de ralentir la propagation du coronavirus. Cela ne signifie pas que la Corée du Sud est totalement claire maintenant; les cas continuent d'augmenter et, comme tous les autres pays, il restera vulnérable à la maladie jusqu'à ce que des vaccins ou d'autres traitements soient développés. Mais au moins la lumière au bout du tunnel est plus visible.

À ce stade, nous devons faire de la distanciation sociale. Des millions de vies sont en jeu.

Quelle que soit la façon dont nous en sommes arrivés à ce point, les experts à qui j'ai parlé pour cette histoire ont réitéré une chose: nous devons prendre la distance sociale au sérieux maintenant – pour nous protéger non seulement nous-mêmes mais aussi tout le monde autour de nous.

Ça ne va pas être amusant. Cela signifiera de ne pas avoir d'amis, de sauter des fêtes et d'annuler les réservations dans les restaurants préférés. Tout ce qui n'est pas vraiment essentiel doit disparaître. La plupart des gens sont des créatures sociales, ce qui en fait un véritable sacrifice pour la majorité.

Les protocoles de distanciation sociale ont également des conséquences plus graves. Pour les personnes dont le travail ne les laisse pas travailler à domicile, ne pas se présenter au bureau – que ce soit parce qu’elles sont malades ou que leur employeur a fermé ses portes – leur coûtera un revenu et peut-être une assurance maladie. Cela incitera fortement les gens à se rendre au travail même s'ils présentent des symptômes. C’est en grande partie aux employeurs et aux décideurs politiques de compenser la perte de revenu avec des congés de maladie payés, des bons alimentaires ou même des espèces supplémentaires.

Malheureusement, nous ne savons pas non plus combien de temps cela sera nécessaire. Personne à qui j'ai parlé ne pensait que cela ne prendrait que quelques semaines, au lieu de cela, au moins deux mois. Il y a de fortes chances que cela soit nécessaire même au-delà – bien que ce soit une année ou 18 mois de distanciation sociale continue, ou peut-être des vagues de distanciation sociale tous les quelques mois, n'est pas claire.

"Je ne pense pas que quiconque connaisse la réponse à cela maintenant parce que nous ne connaissons pas la trajectoire de cette épidémie aux États-Unis", a déclaré Adalja.

Le révérend Timothy E. Schenck et le révérend Jacqueline Clark organisent un service religieux via Facebook Live à Hingham, Massachusetts, le 15 mars 2020.
Jessica Rinaldi / The Boston Globe via Getty Images

Des chaises pour les journalistes sont mises en place pour les mesures de distanciation sociale avant une conférence de presse au Capitole le 18 mars 2020.
Caroline Brehman / Appel CQ-Roll via Getty Images

Cela est en partie dû au manque de tests et de surveillance, ce qui rend difficile le suivi de la montée et de la baisse des maladies. Mais c'est aussi le résultat du fait que cette maladie est nouvelle, donc nous ne savons pas comment elle fonctionne, combien de temps les épidémies durent généralement, ou même si les gens développent nécessairement une immunité à vie contre elle. (Plusieurs experts craignent que Covid-19 ne devienne endémique et, comme la grippe, revienne régulièrement à l'avenir.)

Bref, il y a beaucoup d'inconnues. Mais c'est une des raisons pour lesquelles nous avons besoin de la distance sociale maintenant: sans une idée concrète de la gravité de tout cela, les experts estiment qu'il vaut mieux prendre des précautions plutôt que de laisser les choses se détériorer – et de laisser les gens mourir – avant de faire quoi que ce soit.

La question est de savoir si les gens s'y tiendront.

Certains experts ont dit qu’ils espéraient que les gens apprendraient à s’adapter. Les gens apprendront à jouer à des jeux de société en ligne plutôt qu'en personne. Il y aura des happy hours sur Skype ou Zoom. Il y aura des séances de cinéma par téléphone ou par SMS ou messagerie Facebook plutôt que dans le même salon ou théâtre. Des choses qui semblaient gênantes auparavant deviendront désormais nécessaires pour maintenir les interactions et les relations sociales.

"Nous devons être créatifs sur la façon dont nous abordons cela", a déclaré Gounder.

Et peut-être, alors que la réalité de la pandémie s'installe, les gens se rendront compte que c'est quelque chose qu'ils n'ont qu'à faire.

Mais certains experts craignent également que beaucoup de gens abandonnent et désobéissent aux règles de l'éloignement social, d'autant plus que cela s'éternise pendant des mois et des mois.

Les voisins de Boston se tiennent à distance les uns des autres lors d'un concert de groupe le 16 mars 2020.
Jim Davis / The Boston Globe via Getty Images

"Je ne pense pas que les gens soient préparés à cela et je ne suis pas certaine que nous puissions le supporter", a déclaré précédemment à Vox Jennifer Nuzzo, chercheuse principale au Johns Hopkins Center for Health Security. «Je n'ai aucune idée de ce que les dirigeants politiques décideront de faire. Pour moi, même si cela est nécessaire, cela semble insoutenable. » Elle a ajouté que même si elle se sentait peut-être pessimiste, "c'est vraiment difficile … d'imaginer ce pays rester à la maison pendant des mois".

En particulier, les experts s'inquiètent du fait que de nombreux Américains, se sentant toujours en bonne santé et pour la plupart non affectés par Covid-19, ignoreront simplement les inquiétudes concernant le virus. Il est possible qu'ils ne commencent à réduire leurs activités et à socialiser qu'une fois l'épidémie visible pour eux, même si le but de la distanciation sociale est d'empêcher que l'épidémie ne s'aggrave et ne soit plus visible pour les gens. En d'autres termes, beaucoup de gens peuvent réagir trop lentement, entraînant potentiellement des centaines de milliers de décès évitables autrement.

La distanciation sociale pourrait également être victime de son propre succès: les fonctionnaires et le public pourraient voir les affaires baisser à la suite de ces mesures et assouplir prématurément les restrictions, seulement pour que les affaires Covid-19 augmentent à nouveau. Une étude récente de l'Imperial College de Londres a confirmé ces inquiétudes, montrant que le retrait de la distance sociale pourrait conduire à une augmentation des infections.

"C'est le paradoxe de la santé publique: quand vous le faites correctement, rien ne se passe", m'a dit Tara Smith, épidémiologiste à la Kent State University. "C'est lorsque nous avons ces pauses dans la santé publique où les gens sortent à des fêtes … et quelqu'un est infecté."

Les conséquences ici seraient désastreuses. Chaque point de contact unique risque de propager la maladie. Si une personne en infecte deux ou trois autres (comme cela semble être le cas, en moyenne, avec un coronavirus inchangé), ces personnes pourraient en infecter deux ou trois de plus, et ainsi de suite. Un seul dérapage pourrait entraîner des dizaines, voire des centaines, d'infections sur toute la ligne; en Corée du Sud, une personne aurait été la source initiale de plus de 1 000 nouvelles infections.

Le revers de la médaille est que si nous agissons correctement, nous pourrions potentiellement éviter des centaines de milliers de morts. Si cela semble abstrait, les experts conseillent d'y penser de manière plus concrète: les gens que vous connaissez aujourd'hui pourraient ne vivre l'année prochaine que si nous prenons tous au sérieux la distance sociale. En l’absence d’une meilleure surveillance, c’est sur cela que nous comptons – presque entièrement – pour l’instant.