Coronavirus : Suivi du coronavirus: comment les villes asiatiques surpeuplées ont fait face à une épidémie

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SINGAPOUR – Deux heures. C'est tout le temps des équipes médicales à Singapour sont donnés pour découvrir les premiers détails de la façon dont les patients ont contracté le coronavirus et quelles personnes ils pourraient infecter.

Ont-ils voyagé à l'étranger? Ont-ils un lien avec l'un des cinq groupes de contagion identifiés dans la cité-État? Ont-ils toussé contre quelqu'un dans la rue? Qui sont leurs amis et leur famille, leurs amis qui boivent et leurs partenaires dans la prière?

Alors que les pays occidentaux luttent contre la propagation des incendies de forêt du coronavirus, la stratégie de Singapour, qui consiste à agir rapidement pour dépister et tester les cas suspects, fournit un modèle pour garder l’épidémie à distance, même si elle ne peut pas complètement éliminer les infections.

Grâce à un travail de détective détaillé, les traceurs de contact du gouvernement ont trouvé, entre autres, un groupe de chanteurs passionnés qui ont gazouillé et expulsé des gouttelettes respiratoires ensemble, propageant le virus à leurs familles, puis à une salle de sport et à une église – formant la plus grande concentration de cas à Singapour .

«Nous voulons garder une longueur d'avance sur le virus», a déclaré Vernon Lee, directeur de la division des maladies transmissibles au ministère de la Santé de Singapour. "Si vous poursuivez le virus, vous serez toujours derrière la courbe."

«C'est peut-être à cause de notre contexte asiatique, mais notre communauté est en quelque sorte prête pour cela», a déclaré Lalitha Kurupatham, directrice adjointe de la division des maladies transmissibles à Singapour. «Nous continuerons de nous battre, car l'isolement et la quarantaine fonctionnent.»

Riche et ordonnée, Singapour a passé des années à bâtir un système de santé publique qui comprend des cliniques désignées pour les épidémies et des messages officiels exhortant le public à se laver les mains ou à éternuer dans les tissus pendant la saison de la grippe. La Loi sur les maladies infectieuses donne à la ville-État toute latitude pour accorder la priorité au bien commun par rapport aux problèmes de confidentialité.

«En temps de paix, nous planifions des épidémies comme celle-ci», a déclaré Mme Kurupatham.

En tant que responsable du programme de recherche des contacts de Singapour, elle travaille 16 heures par jour depuis deux mois, et sa description d'une guerre contre la maladie est fonction de sa vulnérabilité à la contagion. Petit point rouge sur une carte du monde, Singapour est une île densément peuplée où chaque vol est international.

Au début de l'épidémie, Singapour était très sensible à l'arrivée d'une grande population de Chinois continentaux pendant les vacances du Nouvel An lunaire.

Les dizaines de cas confirmés à Singapour en janvier reflètent des tests largement répandus et disponibles gratuitement. Beaucoup étaient des cas bénins qui autrement n'auraient pas été diagnostiqués. Néanmoins, Singapour sprintait pour endiguer la possibilité d'une transmission locale galopante.

"Jusqu'à l'Italie, la Corée et l'Iran, Singapour était le pire en dehors de la Chine", a déclaré Linfa Wang, directrice du programme sur les maladies infectieuses émergentes à la Duke-National University of Singapore Medical School. "Pourquoi n'avons-nous pas ressenti cela? Parce que le gouvernement est très transparent et parce que ce nombre signifie que nous sommes si efficaces pour retrouver et isoler chaque cas. »

Malgré toute la panique qui a éclaté ailleurs, la plupart des Singapouriens ne portent pas de masques, car le gouvernement leur a dit que ce n'était pas nécessaire pour leur sécurité. La plupart des écoles fonctionnent toujours, mais avec des heures de déjeuner décalées pour éviter les grandes foules. Il y a plein de papier toilette.

Mardi soir, Singapour avait 266 cas confirmés. Seule une fraction sont des mystères, sans lien avec les récents voyages à l'étranger ou les groupes locaux précédemment identifiés, qui comprennent des églises et un dîner privé.

Près de 115 patients sont sortis de l'hôpital. Singapour n'a enregistré aucun décès dû au coronavirus.

Lorsque les rumeurs d'un mystérieux virus respiratoire ont commencé à circuler en Chine au début de l'année, Singapour a rapidement agi. Il a été l'un des premiers pays à interdire tous les voyageurs en provenance de Chine continentale, à partir de fin janvier. Les scanners thermiques ont mesuré les températures de tous ceux qui sont entrés dans le pays.

Dans un pays de 5,7 millions d'habitants, Singapour a rapidement développé la capacité de tester plus de 2 000 personnes par jour pour le coronavirus. Dans l'État de Washington, l'un des endroits les plus durement touchés des États-Unis, les laboratoires publics visent à traiter 400 échantillons par jour.

Les tests sont gratuits à Singapour, tout comme les traitements médicaux pour tous les habitants. Singapour dispose de 140 traceurs de contacts décrivant l'historique de cas de chaque patient, ainsi que des services de police et de sécurité effectuant le travail du cuir.

Après des semaines d'enquête et l'utilisation d'un nouveau test d'anticorps capable de détecter les personnes qui se sont rétablies, les responsables de la santé ont pu lier deux groupes d'églises de 33 personnes à un dîner du Nouvel An lunaire auquel ont assisté des membres des deux congrégations. Les personnes qui ont transmis la maladie entre les deux églises n'avaient jamais présenté de symptômes graves.

Les contacts étroits des patients sont mis en quarantaine obligatoire pour arrêter toute contagion. Près de 5 000 ont été isolés. Ceux qui esquivent les ordres de mise en quarantaine peuvent faire face à des accusations criminelles.

Tous les patients atteints de pneumonie à Singapour sont testés pour le coronavirus. Il en va de même pour les personnes gravement malades. Des cas positifs ont été identifiés à l'aéroport, dans les cliniques gouvernementales et, le plus souvent, grâce à la recherche des contacts.

Le régime épidémique de Singapour a été façonné par l'épidémie de SRAS de 2003, lorsque 33 personnes sont décédées sur 238 cas confirmés. Comme à Hong Kong, le personnel médical fait partie des victimes à Singapour.

Taiwan a agi encore plus vite. Comme Hong Kong et Singapour, Taïwan était reliée par des vols directs à Wuhan, la ville chinoise où le virus serait originaire. Le centre national de commandement sanitaire de Taïwan, qui a été créé après que le SRAS a tué 37 personnes, a commencé à ordonner des dépistages de passagers à Wuhan fin décembre avant même que Pékin n'ait admis que le coronavirus se propageait entre les humains.

"Après avoir tiré notre leçon du SRAS, dès le début de l'épidémie, nous avons adopté une approche pangouvernementale", a déclaré Joseph Wu, ministre des Affaires étrangères de Taiwan.

Alors que de nouvelles vagues de virus se propagent à travers le monde, les responsables de la santé publique des trois régions se préparent à une lutte plus longue.

Mardi, le gouvernement de Hong Kong, où seulement 157 cas ont été confirmés, a annoncé une quarantaine obligatoire de 14 jours pour tous les voyageurs en provenance de l'étranger à compter de la fin de la semaine.

Taïwan exigera une auto-quarantaine pour les arrivées de 20 pays et de trois États américains.

Le Premier ministre Lee Hsien Loong de Singapour a averti la semaine dernière que la charge de travail du pays augmenterait fortement. Singapour a annoncé mardi 23 nouveaux patients atteints de coronavirus, le plus haut décompte sur une seule journée, avec 17 cas importés.

La cité-État a encore restreint ses frontières. Les arrivées d'Asie du Sud-Est et de certaines parties de l'Europe doivent désormais subir une auto-quarantaine de 14 jours.

"Le monde est aussi bon que le maillon le plus faible", a déclaré le Dr Lee, chef de la division des maladies transmissibles à Singapour. «Les maladies ne respectent pas les frontières.»

Chris Horton a contribué aux reportages de Taipei, Taiwan et Elaine Yu de Hong Kong.