Coronavirus : Rencontrez les crowdsourcers chinois luttant contre la censure des coronavirus

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Lorsque Linda s'est connectée au réseau social chinois Weibo lundi, elle a vu un message curieux de la publication contrôlée par l'État, People’s Daily: la province du Hubei ajoutait 100 000 lits dans l'espoir de gérer le nouveau coronavirus qui a provoqué la panique à travers le pays. Le nombre était choquant étant donné les rapports officiels selon lesquels seuls quelques milliers de personnes étaient infectées et les gens ont immédiatement commencé à répondre avec inquiétude. Le compte People’s Daily a rapidement supprimé la publication et le hashtag associé.

Linda a pris une capture d'écran et l'a enregistrée. (Elle a demandé que nous utilisions un pseudonyme parce qu'elle craint des représailles de la part des autorités chinoises. Nous avons vérifié son identité en lui demandant d'envoyer des informations à partir des comptes qu'elle utilise pour publier son travail.) Aujourd'hui, Linda vit dans le nord de la Chine, mais elle est originaire de Wuhan, la capitale du Hubei et l'épicentre de l'épidémie. Elle était en ville pour les vacances du Nouvel An lunaire, mais est partie pour rentrer chez elle le 22 janvier. Plus tôt en janvier, elle avait commencé à collecter des informations sur le virus à partager avec sa famille; à l'époque, ils étaient «très détendus» à propos de la situation.

Mais après que l'inquiétude s'est répandue dans le monde entier, elle a décidé de passer du temps à collecter, traduire et archiver des informations en tant que forme de service public. Le gouvernement chinois est célèbre pour censurer ses citoyens; déjà, il a supprimé de nombreux articles critiquant le gouvernement pour sa gestion de l'épidémie, ainsi que des histoires de personnes touchées par le virus. «Je craignais que (ces comptes) disparaissent», dit Linda, «et que les expériences des gens ne soient pas rapportées. Je veux juste garder une archive émotionnelle de quelque sorte pour les personnes qui demandent de l'aide et qui en sont affectées, principalement les patients et les travailleurs médicaux. les canaux gouvernementaux ont été exacts non plus.

Linda passe quelques heures par jour à collecter systématiquement les communiqués officiels et les comptes personnels sur le virus sur les réseaux sociaux comme Weibo, WeChat et Douban. Elle les traduit ensuite ou les sous-titres en anglais et publie sur Imgur, Reddit, Twitter et YouTube. Bien que Linda affirme qu'elle est «une spécialiste des médias sociaux sans réserve», certaines de ses traductions ont reçu plus de 100 000 vues.

Depuis que les premiers cas ont été signalés à Wuhan fin décembre, le virus a infecté près de 12 000 personnes, tuant plus de 200 personnes et s'est propagé dans au moins 20 pays. Dans un mouvement sans précédent, les personnes vivant à Wuhan, une ville de 11 millions d'habitants, et les villes environnantes ont été mises en quarantaine. La quarantaine touche plus de 50 millions de personnes au total.

Vérifier les informations dans une situation en évolution rapide est toujours une tâche difficile, mais c'est particulièrement préoccupant dans un pays où il n'y a pas de presse libre et où les citoyens se demandent si les autorités diront la vérité. «Il y a une raison claire pour laquelle les gens ne font pas confiance au gouvernement», explique Yaqiu Wang, chercheur chinois à Human Rights Watch. De nombreuses personnes se souviennent du manque de transparence lors de l'épidémie de SRAS de 2003. Lors du tremblement de terre de 2008 au Sichuan, des personnes tentant d'exposer la vérité ont été emprisonnées, ajoute Wang, et «au début de (ce) janvier, des personnes tentant de raconter l'histoire (du virus) ont été convoquées par la police pour rumeur. . "

Récemment, les médias d'État chinois ont diffusé une fausse image de l'hôpital qui serait construit à Wuhan. Il y a beaucoup de canulars que le gouvernement essaie d'annuler, mais aussi des craintes crédibles que la situation soit pire que les autorités ne le signalent. Dans cette situation, la frontière entre la paranoïa et la méfiance justifiée peut être très mince. Alors que des rumeurs et des images effrayantes se répandent à travers le monde, les citoyens de Chine continentale et de Hong Kong prennent l'initiative.

Petits réseaux d'actualités sur les applications sociales
Alors que Linda est préoccupée par la création d'une chronique de témoignages qui pourraient être supprimés, d'autres exploitent des mini-rédactions utilisant des groupes de discussion fermés. Andy Tang, un jeune de 17 ans à Hong Kong, dirige un groupe WhatsApp appelé GloNews Room (comme dans la «salle de presse mondiale»). Les applications de messagerie fermées comme WeChat, WhatsApp et Telegram sont devenues des moyens de plus en plus populaires de suivre l'actualité en raison de la méfiance envers les sources officielles. La nature organisée et le fait qu'elle ressemble à une application de communication privée pour les amis, font que les gens sentent que c'est un média plus fiable, dit Tang. Il aime WhatsApp parce que les membres peuvent recevoir des notifications instantanées de ses mises à jour de nouvelles.

Des amis ont commencé à ajouter d'autres amis, en particulier lors des manifestations de Hong Kong au début de cette année, et le nombre de membres de GloNews Room est maintenant passé à environ 80 personnes. Tang, qui couvre le virus depuis fin décembre, passe quelques heures par jour à parcourir les gros titres. Il rédigera des résumés ou partagera directement des liens, ajoutant parfois ses propres graphiques. Une partie du travail consiste à démystifier les rumeurs en les comparant à d'autres sources, comme une vidéo de personnes mangeant des chauves-souris qui a été réalisée il y a quelques années et n'est pas liée à l'épidémie actuelle, dit-il.

Deux membres de GloNews Room, les adolescents de Hong Kong Ken Chung et Ronald Lam, ont décidé de créer une version plus publique des mises à jour: une carte en direct du virus, ainsi que les titres des principales sources d'information. La plupart des cartes similaires ont été créées par les médias chinois, dit Chung, et il n'y en avait pas beaucoup qui étaient en anglais ou en chinois traditionnel utilisé à Hong Kong et à Taiwan. Alors lui, Lam et un autre ami produisent leur carte dans les deux langues et essaient de mettre à jour toutes les 15 minutes environ. En moins d'une semaine, le site a rassemblé un million de visiteurs uniques et 10 millions de vues, avec des visiteurs d'Asie (en particulier d'Asie du Sud-Est), d'Amérique du Nord et d'Europe.

Réel ou non réel?
Quiconque essaie de comprendre les informations sur le coronavirus doit faire face au manque de transparence. Linda dit qu'elle doit équilibrer sa méfiance envers les rapports du gouvernement et son scepticisme quant aux messages qu'elle voit. Les modérateurs d'un subreddit ont initialement supprimé certaines de ses publications parce qu'elles n'avaient pas été confirmées par une source d'informations "internationalement reconnue". Mais ce type de vérification peut être impossible pour les comptes personnels qu'elle enregistre, qui peuvent passer par des groupes fermés.

Linda vérifiera quand elle le pourra – par exemple, elle a trouvé des messages d'un groupe d'anciens élèves et vérifié tous les noms pour s'assurer que les gens existent réellement. Elle se méfie également des nombreuses vidéos de personnes qui s'effondrent au sol. «Je dis aux gens de les prendre avec un grain de sel», dit-elle, et elle essaie de préciser que de nombreux messages ne sont pas confirmés, en demandant aux autres de lui dire si quelque chose semble douteux. Pourtant, la menace de propagation de la désinformation est réelle. Il en va de même pour la menace que le gouvernement supprime des postes légitimes.

Tang, quant à lui, ne fait pas confiance aux médias officiels chinois mais fait confiance à des sources comme CNN, BBC, AP et AFP. Tout le monde ne ressent pas la même chose. Le groupe de bénévoles A2N s'appuie fortement sur les nouvelles officielles car il recueille des rapports officiels et des informations scientifiques à publier sur Weibo. Sa liste de sources crédibles comprend les rapports des hôpitaux, le People’s Daily et la publication commerciale Caixin. Les directives d'A2N indiquent qu'elles ne publieront que des informations vraies – ce qu'elles disent ne signifie pas nécessairement absolument correctes, juste crédibles et traçables. (A2N n'a pas répondu aux demandes de commentaires.)

Il y a clairement peu de consensus sur ce qui est considéré comme une information digne de confiance en ce moment, en dehors des médias étrangers indépendants. Il est donc ironique de constater que, si de nombreux Occidentaux sont préoccupés par les messages hors contexte en provenance d'Asie, les habitants de la Chine continentale et de Hong Kong tentent de lutter contre la désinformation en recherchant des sources occidentales traditionnelles.

Pour sa part, Yaqiu Wang, chercheuse à Human Rights Watch, dit que la chose la plus utile que le gouvernement chinois puisse faire pour inspirer confiance est de laisser les journalistes indépendants faire leur travail. Il est peu probable que cela se produise, mais "quand il n'y a pas de médias indépendants qui peuvent rendre compte indépendamment, que pouvez-vous faire?", Dit Wang. «Vous faites des captures d'écran, vous faites de votre mieux. Vous devez obtenir les informations. "