Coronavirus : Qu'est-ce qu'une pandémie? Le coronavirus est-il admissible?

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L'épidémie de coronavirus originaire de Chine est suffisamment grave pour être considérée comme une urgence sanitaire mondiale. Mais est-ce une pandémie?

Excellente question. Passons en revue quelques bases de l'épidémiologie pour le découvrir.

Pensez à la ville où vous avez grandi et aux infections qui ont fait le tour. Un niveau de maladie «endémique» – ou sa prévalence de base dans une communauté – n'est pas toujours nul. Pensez à la varicelle aux États-Unis ou au paludisme dans certains pays africains. Une maladie endémique n'est certainement pas préférable, mais elle est attendue.

Une augmentation soudaine du nombre de personnes atteintes d'une maladie particulière dans une zone limitée peut signaler le début d'une épidémie. Il en va de même pour l'émergence d'un type de maladie inhabituel, comme une souche de grippe qui n'a jamais été vue auparavant.

Si une épidémie s'étend à une population plus large, elle devient une épidémie. C’est le cas du nouveau coronavirus qui se propage en Chine et au-delà.

La décision de l’Organisation mondiale de la santé de déclarer une «urgence de santé publique de portée internationale» n’était pas arbitraire. L'OMS tient compte de trois facteurs pour évaluer cette désignation:

1. L'épidémie est-elle inhabituelle ou inattendue? Avec un virus jamais vu auparavant comme 2019-nCoV, la réponse est oui.

2. L'épidémie a-t-elle des implications pour la santé au-delà d'une frontière nationale? Avec des dizaines de cas exportés sur quatre continents, la réponse est un autre oui.

3. L'épidémie nécessite-t-elle une action internationale immédiate? Étant donné que les contrôles à l’aéroport et l’aide financière sont nécessaires pour contenir la propagation du virus, la réponse est une fois de plus oui.

Mais les épidémies peuvent être graves sans jamais atteindre le niveau d'une pandémie, tant qu'elles affectent principalement une région – dans ce cas, la Chine.

Les Centers for Disease Control and Prevention définissent une pandémie comme une pandémie qui s'est propagée à plusieurs pays ou continents, affectant généralement un grand nombre de personnes. La gravité des maladies n'est pas prise en compte, pas plus que le nombre de décès.

Il y a actuellement 35 cas confirmés de coronavirus au Japon, 28 à Singapour et 25 en Thaïlande, par exemple. Par rapport à la Chine, qui traite plus de 28 000 cas, la plupart des experts sont d’accord: ce n’est pas encore une pandémie.

Mais à mesure que les scientifiques en apprennent davantage sur le virus, la perspective d'une pandémie semble de plus en plus probable.

«Les maladies ne sont pas terriblement douées pour respecter les frontières», a déclaré Alex Azar, secrétaire du ministère de la Santé et des Services sociaux.

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Le nouveau coronavirus semble se propager facilement entre les humains. Cela le rend plus similaire à la grippe – un agent pandémique classique – qu'à d'autres coronavirus.

Au moins 10 patients 2019-nCoV en Allemagne sont tombés malades malgré l'absence d'antécédents de voyage en Chine; il en va de même pour cinq patients en Corée, trois au Japon et deux aux États-Unis. Si le coronavirus est bientôt contenu dans ces pays, «nous appellerions simplement ces épidémies individuelles qui se sont produites et ont été contrôlées», a déclaré le Dr Tom Inglesby, directeur du Center for Health Security de la Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health.

Mais si le nombre de cas en Europe et aux États-Unis s'intensifie considérablement sans aucun lien clair avec la Chine, "cela suffit pour appeler cela une pandémie", a-t-il déclaré.

Au-delà du nombre de cas, une pandémie contraste avec une épidémie car elle a des conséquences mondiales. À l'heure actuelle, le coup porté à la main-d'œuvre chinoise est considérable, mais peu d'autres pays sont confrontés à une véritable crise sanitaire ou économique. Mis à part les vérifications d’aéroport et le lavage fréquent des mains, la plupart du temps, les affaires continuent.

Le coronavirus qui cause le syndrome respiratoire du Moyen-Orient, ou MERS, n'a jamais dépassé ce stade. Depuis qu'il a commencé à circuler chez l'homme en 2012, le MERS n'a infecté qu'environ 2500 personnes, principalement dans et autour de la péninsule arabique.

D'autre part, le coronavirus responsable du syndrome respiratoire aigu sévère, ou SRAS, a acquis le statut de pandémie car il affecte 26 pays, avec des chaînes de transmission continues non seulement en Chine, l'épicentre, mais aussi au Canada, Hong Kong, Taiwan, Singapour et le Vietnam.

Le nouveau coronavirus pourrait finir par suivre le chemin de la grippe porcine H1N1, qui a provoqué une pandémie en 2009. Cette épidémie a diminué en 2010, mais le virus continue de circuler comme l'une des principales souches de la grippe saisonnière.

Sam Scheiner, expert en modélisation mathématique des maladies infectieuses à la National Science Foundation. a déclaré que si 2019-nCoV rejoignait la liste des virus respiratoires saisonniers, cela pourrait à terme entraîner des dizaines de milliers de décès aux États-Unis chaque année.