Coronavirus : Pourquoi le nouveau coronavirus épargne (principalement) les enfants

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Le nouveau coronavirus a infecté plus de 24 000 personnes et au moins 490 sont morts. Mais relativement peu d'enfants semblent avoir développé des symptômes sévères jusqu'à présent, selon les données disponibles.

"L'âge médian des patients se situe entre 49 et 56 ans", selon un rapport publié mercredi dans JAMA. "Les cas chez les enfants ont été rares."

Alors pourquoi plus d'enfants ne tombent-ils malades?

"Ma forte supposition éclairée est que les jeunes sont infectés, mais ils contractent la maladie relativement plus douce", a déclaré le Dr Malik Peiris, chef de virologie à l'Université de Hong Kong, qui a développé un test de diagnostic pour le nouveau coronavirus.

Les scientifiques ne voient peut-être pas plus d'enfants infectés parce que «nous n'avons pas de données sur les cas les plus bénins», a-t-il déclaré.

"Si ce coronavirus se propage dans le monde entier, et qu'il se propage aussi largement que la grippe saisonnière, nous en verrons probablement plus", a-t-il ajouté.

Dans un cas publié, un enfant de 10 ans s'est rendu à Wuhan, l'épicentre de l'épidémie, avec sa famille. De retour à Shenzhen, les autres membres de la famille infectés, âgés de 36 à 66 ans, fièvre, maux de gorge, diarrhée et pneumonie.

  • Mis à jour le 5 février 2020

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L'enfant avait également des signes de pneumonie virale dans les poumons, ont constaté les médecins, mais aucun symptôme extérieur. Certains scientifiques soupçonnent que cela est typique d'une infection à coronavirus chez les enfants.

«Il est certainement vrai que les enfants peuvent être infectés asymptomatiquement ou avoir une infection très légère», a déclaré le Dr Raina MacIntyre, épidémiologiste à l'Université de New South Wales à Sydney, en Australie, qui a étudié la propagation du nouveau coronavirus.

À bien des égards, ce modèle est similaire à celui observé lors des flambées de SRAS et de MERS, également des coronavirus. Les épidémies de MERS en Arabie saoudite en 2012 et en Corée du Sud en 2015 ont fait plus de 800 morts. La plupart des enfants infectés n'ont jamais développé de symptômes.

Aucun enfant n'est décédé pendant l'épidémie de SRAS en 2003, et la majorité des 800 décès de l'épidémie ont touché des personnes de plus de 45 ans, les hommes étant plus à risque.

Parmi les plus de 8 000 cas de SRAS, les chercheurs des Centers for Disease Control and Prevention ont pu identifier 135 enfants infectés dans des rapports publiés.

Les enfants de moins de 12 ans étaient beaucoup moins susceptibles d'être admis à l'hôpital ou d'avoir besoin d'oxygène ou d'un autre traitement, selon les chercheurs. Les enfants de plus de 12 ans présentaient des symptômes similaires à ceux des adultes.

"Nous ne comprenons pas pleinement la raison de cette augmentation de la gravité liée à l'âge", a déclaré le Dr Peiris. "Mais nous le voyons maintenant – et avec le SRAS, vous pouvez le voir beaucoup plus clairement."

Il n’est pas rare que les virus ne déclenchent que des infections bénignes chez les enfants et des maladies beaucoup plus graves chez les adultes. La varicelle, par exemple, peut être largement sans conséquence chez les enfants, mais catastrophique chez les adultes.

La grippe est inhabituelle dans la mesure où elle a évolué avec les humains au cours des milliers d'années et infecte des millions de personnes dans le monde chaque année. Pourtant, même si des milliers de jeunes enfants se retrouvent à l'hôpital chaque année avec la grippe, seul un petit pourcentage d'entre eux meurent, a noté le Dr Peiris.

Les adultes peuvent être plus sensibles car ils sont plus susceptibles d'avoir d'autres maladies, telles que le diabète, l'hypertension artérielle ou les maladies cardiaques, qui affaiblissent leur capacité à conjurer les infections.

L'immunité innée du corps, qui est essentielle pour lutter contre les virus, se détériore également avec l'âge, et en particulier après l'âge mûr.

«Quelque chose se produit à 50 ans», a déclaré le Dr MacIntyre. "Il diminue, et il diminue de façon exponentielle, c'est pourquoi pour la plupart des infections, nous constatons l'incidence la plus élevée chez les personnes âgées."

Une question clé sur le nouveau coronavirus est de savoir si les enfants infectés et asymptomatiques sont capables de transmettre le virus à d'autres.

«Nous savons que les jeunes en général – pas seulement les enfants, mais les jeunes adultes et les adolescents – ont les contacts les plus intenses de la société», a déclaré le Dr MacIntyre. Les jeunes qui ne réalisent pas qu’ils sont malades peuvent contribuer à l’élan de l’épidémie, a-t-elle déclaré.

Pour bien comprendre l'épidémie, elle et d'autres scientifiques ont déclaré avoir besoin de données détaillées: quand les gens ont été exposés au virus pour la première fois, quand ils ont commencé à montrer des symptômes, combien et quelles personnes ont des symptômes légers par rapport à une maladie plus grave.

Avec des données détaillées, certaines observations, telles que le risque plus élevé chez les hommes, peuvent changer. Pourtant, le Dr Mark Denison, spécialiste des maladies infectieuses pédiatriques à l'Université Vanderbilt de Nashville, a déclaré qu'il ne s'attend pas à voir une augmentation soudaine chez les enfants infectés.

"Il m'est difficile d'imaginer qu'il y a un tel degré de sous-déclaration des maladies cliniques chez les enfants que nous n'entendons parler que de deux ou trois cas", a-t-il déclaré.

"Je pense que cela signifie qu'il y a beaucoup, beaucoup moins d'enfants" qui sont infectés en Chine, a-t-il dit, "et qu'ils ne sont pas autant à risque."