Coronavirus : L’Europe apprend à vivre avec le coronavirus, alors même que les cas augmentent

14

PARIS – Au tout début de la pandémie, le président Emmanuel Macron a exhorté les Français à faire la «guerre» contre le coronavirus. Aujourd’hui, son message est «d’apprendre à vivre avec le virus».

D’un conflit à part entière à l’endiguement de la guerre froide, la France et une grande partie du reste de l’Europe ont opté pour la coexistence alors que les infections ne cessent d’augmenter, l’été se retire dans un automne rempli de risques et la possibilité d’une deuxième vague hante le continent.

Ayant abandonné l’espoir d’éradiquer le virus ou de développer un vaccin en quelques semaines, les Européens sont en grande partie retournés au travail et à l’école, menant la vie aussi normalement que possible au milieu d’une pandémie persistante qui a déjà tué près de 215000 personnes en Europe.

L’approche contraste fortement avec celle des États-Unis, où les restrictions pour se protéger contre le virus ont semé la discorde politique et où de nombreuses régions ont poussé de l’avant avec la réouverture d’écoles, de magasins et de restaurants sans avoir mis en place de protocoles de base. Le résultat a été presque autant de décès qu’en Europe, mais parmi une population beaucoup plus petite.

Les Européens, pour la plupart, mettent à profit les leçons durement acquises de la phase initiale de la pandémie: la nécessité de porter des masques et de pratiquer la distanciation sociale, l’importance des tests et du traçage, les avantages essentiels d’une réaction agile et locale. Toutes ces mesures, renforcées ou assouplies selon les besoins, visent à empêcher le type de verrouillage national qui a paralysé le continent et paralysé les économies au début de cette année.

«Il n’est pas possible d’arrêter le virus», a déclaré Emmanuel André, un virologue de premier plan en Belgique et ancien porte-parole du groupe de travail Covid-19 du gouvernement. «Il s’agit de maintenir l’équilibre. Et nous ne disposons que de quelques outils pour ce faire. »

Il a ajouté: «Les gens sont fatigués. Ils ne veulent plus entrer en guerre. »

Le langage martial a cédé la place à des assurances plus mesurées.

«Nous sommes dans une phase de vie avec le virus», a déclaré Roberto Speranza, le ministre italien de la Santé, premier pays d’Europe à imposer un verrouillage national. Dans une interview accordée au journal La Stampa, M. Speranza a déclaré que même s’il n’existe pas de «taux d’infection nul», l’Italie est désormais bien mieux équipée pour faire face à une flambée d’infections.

«Il n’y aura pas un autre verrouillage», a déclaré M. Speranza.

Pourtant, des risques demeurent.

Les nouvelles infections ont explosé ces dernières semaines, notamment en France et en Espagne. La France a enregistré plus de 10 000 cas en une seule journée la semaine dernière. Le saut n’est pas surprenant puisque le nombre total de tests effectués – maintenant environ un million par semaine – a augmenté régulièrement et est maintenant plus de 10 fois ce qu’il était au printemps.

Le taux de mortalité d’une trentaine de personnes par jour ne représente qu’une petite fraction de ce qu’il était à son apogée lorsque des centaines et parfois plus de 1000 sont morts chaque jour en France. En effet, les personnes infectées ont maintenant tendance à être plus jeunes et les responsables de la santé ont appris à mieux traiter Covid-19, a déclaré William Dab, épidémiologiste et ancien directeur national de la santé français.

«Le virus circule toujours librement, nous contrôlons mal la chaîne des infections, et inévitablement les personnes à haut risque – les personnes âgées, les obèses, les diabétiques – finiront par être affectées», a déclaré M. Dab.

En Allemagne également, les jeunes sont surreprésentés parmi les cas croissants d’infections.

Alors que les autorités sanitaires allemandes testent plus d’un million de personnes par semaine, un débat s’est ouvert sur la pertinence des taux d’infection pour donner un aperçu de la pandémie.

Début septembre, seulement 5% des cas confirmés ont dû se rendre à l’hôpital pour traitement, selon les données de l’autorité sanitaire du pays. Au plus fort de la pandémie en avril, jusqu’à 22% des personnes infectées se sont retrouvées à l’hôpital.

Hendrik Streeck, responsable de la virologie dans un hôpital de recherche de la ville allemande de Bonn, a averti que la pandémie ne devrait pas être jugée uniquement par le nombre d’infections, mais plutôt par les décès et les hospitalisations.

«Nous avons atteint une phase où le nombre d’infections à lui seul n’est plus aussi significatif», a déclaré M. Streeck.

Une grande partie de l’Europe n’était pas préparée à l’arrivée du coronavirus, manquant de masques, de kits de test et d’autres équipements de base. Même les pays qui se sont mieux sortis que d’autres, comme l’Allemagne, ont enregistré un nombre de morts bien plus élevé que les pays asiatiques qui étaient beaucoup plus proches de la source de l’épidémie à Wuhan, en Chine, mais qui ont réagi plus rapidement.

Les verrouillages nationaux ont aidé à maîtriser la pandémie dans toute l’Europe. Mais les taux d’infection ont recommencé à augmenter au cours de l’été après l’ouverture des pays et la reprise de la socialisation, en particulier les jeunes, souvent sans respecter les directives de distanciation sociale.

Alors même que les infections augmentaient, les Européens sont retournés au travail et à l’école ce mois-ci, créant ainsi plus d’opportunités pour le virus de se propager.

«Nous contrôlons mieux les chaînes infectieuses par rapport à mars ou avril où nous étions complètement impuissants», a déclaré M. Dab, l’ancien directeur national de la santé en France. «À présent, le défi pour le gouvernement est de trouver un équilibre entre la relance de l’économie et la protection de la santé des gens.»

«Et ce n’est pas un équilibre facile», a ajouté M. Dab. «Ils veulent rassurer les gens pour qu’ils retournent au travail, mais en même temps, il faut les inquiéter pour qu’ils continuent à respecter les mesures préventives.  »

Parmi ces mesures, les masques sont désormais largement disponibles dans toute l’Europe et les gouvernements, pour la plupart, s’accordent sur la nécessité de les porter. Au début de cette année, face à des pénuries, le gouvernement français a découragé les gens de porter des masques, affirmant qu’ils ne protégeaient pas les porteurs et pourraient même être nuisibles.

Le port du masque fait désormais partie de la vie des Européens, dont la plupart en mars dernier considéraient toujours avec suspicion et incompréhension les touristes portant des masques en provenance d’Asie, où la pratique est répandue depuis deux décennies.

Au lieu d’appliquer des verrouillages nationaux sans tenir compte des différences régionales, les autorités – même dans un pays hautement centralisé comme la France – ont commencé à répondre plus rapidement aux points chauds locaux avec des mesures spécifiques.

Lundi, par exemple, les responsables bordelais ont annoncé que, face à une recrudescence des infections, ils limiteraient les rassemblements privés à 10 personnes, limiteraient les visites dans les maisons de retraite et interdiraient de se tenir debout dans les bars.

En Allemagne, alors que la nouvelle année scolaire a commencé avec des cours physiques obligatoires dans tout le pays, les autorités ont averti que les événements traditionnels, comme le carnaval ou les marchés de Noël, pourraient devoir être raccourcis, voire annulés. Les matchs de football de la Bundesliga continueront à être joués sans supporters jusqu’à au moins fin octobre.

En Grande-Bretagne, où le port du masque n’est pas particulièrement répandu ou strictement appliqué, les autorités ont resserré les règles sur les réunions de famille à Birmingham, où les infections sont en augmentation. En Belgique, les gens sont limités à limiter leur activité sociale à une bulle de six personnes.

En Italie, le gouvernement a bouclé des villages, des hôpitaux ou même des refuges pour migrants pour contenir les grappes émergentes. Antonio Miglietta, un épidémiologiste qui a effectué la recherche des contacts dans un bâtiment en quarantaine à Rome en juin, a déclaré que des mois de lutte contre le virus avaient aidé les autorités à éteindre les épidémies avant qu’elles ne deviennent incontrôlables, comme ils l’ont fait dans le nord de l’Italie cette année.

«Nous nous sommes améliorés», dit-il.

Les gouvernements doivent encore s’améliorer dans d’autres domaines.

Au plus fort de l’épidémie, la France, comme beaucoup d’autres pays européens, manquait tellement de kits de test que de nombreux malades n’ont jamais pu se faire dépister.

Aujourd’hui, bien que la France effectue un million de tests par semaine, les tests généralisés ont entraîné des retards dans l’obtention des rendez-vous et des résultats – jusqu’à une semaine à Paris. Les gens peuvent maintenant se faire tester quels que soient leurs symptômes ou l’historique de leurs contacts, et les autorités n’ont pas établi de tests prioritaires qui accéléreraient les résultats pour les personnes les plus à risque pour elles-mêmes et pour les autres.

« Nous pourrions avoir une politique de tests plus ciblée qui serait probablement plus utile pour lutter contre le virus que ce que nous faisons actuellement », a déclaré Lionel Barrand, président de l’Union des jeunes biologistes médicaux, ajoutant que le gouvernement français devrait restreindre la tests aux personnes ayant une prescription et s’engager dans des campagnes de dépistage ciblées pour lutter contre l’émergence de clusters.

Les experts ont déclaré que les responsables de la santé français doivent également améliorer considérablement les efforts de recherche des contacts qui se sont révélés cruciaux pour freiner la propagation du virus dans les pays asiatiques.

Après la fin de son verrouillage de deux mois en mai, le système de sécurité sociale français a mis en place un système manuel de recherche des contacts pour suivre les personnes infectées et leurs contacts. Mais le système, qui repose largement sur les compétences et l’expérience des traceurs de contacts humains, a produit des résultats mitigés.

Au début de la campagne, chaque personne infectée a donné au traceur de contacts une moyenne de 2,4 autres noms, probablement des membres de la famille. La campagne s’est améliorée régulièrement alors que le nombre de noms est passé à plus de cinq en juillet, selon un récent rapport des autorités sanitaires françaises.

Mais depuis lors, le chiffre moyen est progressivement tombé à moins de trois contacts par personne, tandis que le nombre de cas confirmés de Covid-19 a décuplé entre-temps, passant d’une moyenne sur sept jours d’environ 800 nouveaux cas par jour à la mi-temps. -Juillet à une moyenne de quelque 8 000 par jour actuellement, selon les chiffres compilés par le New York Times.

Au plus fort de l’épidémie, la plupart des Français étaient extrêmement critiques à l’égard de la gestion de l’épidémie par le gouvernement. Mais les sondages montrent qu’une majorité pense désormais que le gouvernement gérera mieux une éventuelle deuxième vague que la première.

Jérôme Carrière, un policier qui visitait Paris depuis son domicile de Metz, dans le nord de la France, a déclaré que c’était un bon signe que la plupart des gens portaient désormais des masques.

«Au début, comme tous les Français, nous étions choqués et inquiets», a déclaré M. Carrière, 55 ans, ajoutant que deux amis plus âgés de la famille étaient décédés de Covid-19. «Et puis, nous nous sommes adaptés et sommes retournés à notre vie normale.»

Les reportages ont été réalisés par Constant Méheut et Antonella Francini de Paris, Matt Apuzzo de Bruxelles, Gaia Pianigiani et Emma Bubola de Rome et Christopher F. Schuetze de Berlin.