Coronavirus : Les traitements universels contre les coronavirus pourraient aider à traiter cette épidémie – et la suivante

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Les coronavirus ont provoqué trois épidémies chez l'homme au cours des 20 dernières années: ils étaient responsables du SRAS en 2002, du MERS en 2012 et de l'épidémie en cours qui s'est propagée rapidement en Chine et dans le monde. Bien que trouver des moyens de prévenir et de traiter ce nouveau virus soit la priorité la plus urgente, à long terme, les scientifiques ont à l’œil les moyens de prévenir et de traiter tout coronavirus – afin de se préparer pour le prochain.

«Ce n'est pas un événement ponctuel», explique Timothy Sheahan, expert en coronavirus et professeur adjoint à la Gillings School of Global Public Health de l'Université de Caroline du Nord. «C'est quelque chose qui continuera de se produire à l'avenir.»

Le nouveau coronavirus est un dangereux problème de santé publique pour la Chine et le reste du monde. Mais avoir une autre itération de ces virus pour les humains donne aux scientifiques une autre donnée importante alors qu'ils travaillent à trouver des traitements pour cette famille de virus. Les coronavirus circulent régulièrement chez les animaux sauvages et domestiques, mais les propriétés qui les rendent capables d’infecter les humains sont inconnues. «La meilleure information dont nous disposons est de voir quels virus finissent par être des coronavirus humains et lesquels ne le sont pas», explique Sheahan. "Chaque fois que l'un de ces sauts, cela nous donne une autre pièce de ce puzzle."

L'épidémie en cours donne également de l'urgence aux travaux en cours sur les coronavirus et montre à quel point elle est importante. Sheahan travaille sur des projets financés par l'Institut national des allergies et des maladies infectieuses pour identifier les médicaments antiviraux qui peuvent traiter les infections à coronavirus. Au cours des dernières années, les équipes ont perfectionné un médicament appelé remdesivir, un antiviral développé par la société pharmaceutique Gilead Sciences. Ce médicament a été testé chez l'homme en tant que traitement contre Ebola en 2014 et 2015, et s'est révélé sûr, même s'il ne fonctionnait pas bien contre cette maladie.

«C'est un antiviral à large spectre, et il peut fonctionner contre une multitude de virus génétiquement indépendants», explique Sheahan. Dans les cellules, il peut bloquer le SRAS, le MERS et d'autres coronavirus trouvés chez les animaux. Chez la souris, il a été efficace dans la lutte contre les infections par le SRAS et le MERS.

Ce n'est pas parce que le remdesivir fonctionne chez la souris qu'il fonctionnerait chez l'homme, mais il a déjà été administré à des personnes lors d'essais sur Ebola et les responsables de la santé pensent qu'il est sûr – il pourrait donc être testé plus rapidement chez les patients atteints du nouveau coronavirus. Gilead a déclaré qu'il fournirait le médicament aux patients atteints du nouveau coronavirus par une utilisation compassionnelle «le cas échéant». Remdesivir n'a été approuvé par aucun organisme de réglementation.

Il existe également d'autres options pour les traitements contre les coronavirus. En 2003, des études préliminaires ont montré que la combinaison de deux médicaments antiviraux utilisés pour traiter le VIH, le lopinavir et le ritonavir, était efficace chez les patients atteints du SRAS. Les tests ont été interrompus lorsque l'épidémie de SRAS a diminué, mais les médicaments sont actuellement testés chez des patients atteints du nouveau coronavirus.

«Il pourrait y avoir des antiviraux universels contre les coronavirus. Il y en a peut-être déjà un », explique Florian Krammer, professeur et expert en développement de vaccins à l'École de médecine Icahn du Mont Sinaï. "Au fil du temps, nous pourrions en avoir un encore meilleur."

Bien qu'un antiviral pour traiter les infections à coronavirus soit à portée de main, créer un vaccin qui pourrait protéger contre tout coronavirus – avant même que les gens ne soient infectés – est une tâche plus importante. Premièrement, les scientifiques doivent développer un vaccin spécifique au nouveau coronavirus, dit Krammer. «Peu importe si c'est largement protecteur», dit-il. L'important est d'arrêter la propagation de l'épidémie actuelle. "Mais à long terme", ajoute-t-il, "il serait bon d'avoir quelque chose qui aide contre tout type de coronavirus qui se présente."

Un vaccin universel contre le coronavirus n'est pas impossible à imaginer. La plupart des coronavirus ont à leur surface un peu de protéines qu’ils utilisent pour s’attacher aux cellules qu’ils infectent, et ils se lient au même récepteur à la surface de ces cellules. C'est une cible possible pour le développement de vaccins, dit Krammer.

Cependant, la création de ce type de vaccin pourrait prendre des années. Les scientifiques travaillent à l'élaboration d'un vaccin universel contre la grippe depuis plus d'une décennie, et les médicaments candidats ne font que commencer des essais cliniques à un stade précoce pour vérifier s'ils sont sûrs et fonctionnent chez l'homme. Les efforts pour développer un vaccin contre le coronavirus se heurteraient à certains des mêmes problèmes rencontrés dans la recherche sur la grippe. Ces efforts, cependant, bénéficieraient de l'expérience des chercheurs travaillant sur la grippe. «Une grande partie de l'arsenal d'armes dont nous disposons actuellement pourrait être utilisé pour le coronavirus», explique Krammer.

Les traitements des infections à coronavirus actifs et les outils préventifs comme les vaccins sont tous deux d'importants outils de santé publique qui pourraient aider à gérer tout nouveau virus qui émergerait à l'avenir. Un médicament qui pourrait être rapidement déployé en cas d'épidémie répondrait à un besoin immédiat, tandis qu'un vaccin universel contre le coronavirus pourrait assurer une protection étendue de la santé publique, a déclaré Sheahan. «Ce sont des objectifs à court terme et à long terme.»