Coronavirus : Les experts disent que le coronavirus de Wuhan ressemble de plus en plus à une pandémie

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Le coronavirus de Wuhan, qui se propage depuis la Chine, est désormais susceptible de devenir une pandémie qui fait le tour du monde, selon de nombreux experts mondiaux des maladies infectieuses.

La perspective est intimidante. Une pandémie – une épidémie en cours sur deux continents ou plus – pourrait bien avoir des conséquences mondiales, malgré les restrictions de voyage et les quarantaines extraordinaires désormais imposées par la Chine et d'autres pays, y compris les États-Unis.

Les scientifiques ne savent pas encore à quel point le nouveau coronavirus est mortel, cependant, il y a une incertitude quant aux dommages qu'une pandémie pourrait causer. Mais il existe un consensus croissant sur le fait que l'agent pathogène est facilement transmis entre les humains.

Le coronavirus de Wuhan se propage plus comme la grippe, qui est hautement transmissible, que comme ses cousins ​​viraux lents, le SRAS et le MERS, ont découvert des scientifiques.

Selon les experts, la plus grande incertitude est le nombre de personnes qui mourront dans le monde. Le SRAS a tué environ 10% de ceux qui l'ont contracté, et le MERS en tue maintenant environ un sur trois.

Il est "de plus en plus improbable que le virus puisse être contenu", a déclaré le Dr Thomas R. Frieden, ancien directeur des Centers for Disease Control and Prevention qui dirige désormais Resolve to Save Lives, un organisme sans but lucratif voué à la lutte contre les épidémies.

"Il est donc probable qu'elle se propage, comme le font la grippe et d'autres organismes, mais nous ne savons toujours pas à quelle distance, large ou mortelle elle sera."

Au début de la pandémie de grippe de 2009, "ils parlaient d'Armageddon au Mexique", a déclaré le Dr Fauci. (Ce virus est apparu pour la première fois dans les zones d'élevage porcin de l'État de Veracruz au Mexique.) "Mais il s'est avéré que ce n'était pas si grave."

Une estimation précise de la létalité du virus ne sera pas possible tant que certains types d'études ne seront pas effectués: analyses de sang pour voir combien de personnes ont des anticorps, études à domicile pour savoir à quelle fréquence il infecte les membres de la famille, et séquençage génétique pour déterminer si certaines souches sont plus dangereux que les autres.

La fermeture des frontières aux agents pathogènes hautement infectieux ne réussit jamais complètement, selon les experts, car toutes les frontières sont quelque peu poreuses. Néanmoins, des fermetures et un dépistage rigoureux peuvent ralentir la propagation, ce qui fera gagner du temps pour le développement de traitements médicamenteux et de vaccins.

D'autres inconnues importantes incluent qui est le plus à risque, si la toux ou les surfaces contaminées sont plus susceptibles de transmettre le virus, à quelle vitesse le virus peut muter et s'il disparaîtra lorsque le temps se réchauffera.

Mais la vie en Chine a radicalement changé au cours des deux dernières semaines. Les rues sont désertes, les événements publics sont annulés et les citoyens portent des masques et se lavent les mains, a déclaré le Dr Lipkin. Tout cela a peut-être ralenti ce que les tests de laboratoire indiquaient comme une croissance exponentielle de l'infection.

On ne sait pas exactement à quel point les tests effectués dans des laboratoires chinois débordés sont précis. D'une part, les médias d'État chinois ont signalé des pénuries de kits de test et des goulots d'étranglement de traitement, ce qui pourrait entraîner un sous-dénombrement.

Mais le Dr Lipkin a déclaré qu'il connaissait un laboratoire analysant 5 000 échantillons par jour, ce qui pourrait produire des résultats faussement positifs, gonflant le décompte. "Vous ne pouvez pas faire de contrôle de la qualité à ce rythme", a-t-il déclaré.

Rapports anecdotiques de la Chine, et une étude publiée en Allemagne indique que certaines personnes infectées par le coronavirus de Wuhan peuvent le transmettre avant qu'elles ne présentent des symptômes. Cela pourrait rendre le contrôle des frontières beaucoup plus difficile, selon les scientifiques.

La modélisation épidémiologique publiée vendredi par le Centre européen de prévention et de contrôle des maladies a estimé que 75% des personnes infectées atteignant l'Europe en provenance de Chine seraient encore en période d'incubation à leur arrivée, et ne seraient donc pas détectées par le dépistage aux aéroports, qui recherche les fièvres, la toux et la respiration des difficultés.

Mais si les caméras thermiques manquent des victimes qui sont au-delà de l'incubation et infectent activement les autres, le nombre réel de porteurs manqués peut être supérieur à 75%.

Pourtant, les porteurs asymptomatiques «ne sont normalement pas les principaux moteurs des épidémies», a déclaré le Dr Fauci. La plupart des gens tombent malades d'une personne qu'ils savent être malade – un membre de la famille, un collègue ou un patient, par exemple.

La cible la plus vulnérable du virus est l'Afrique, selon de nombreux experts. Plus d'un million de Chinois expatriés y travaillent, principalement sur des projets miniers, de forage ou d'ingénierie. En outre, de nombreux Africains travaillent et étudient en Chine et dans d'autres pays où le virus a été découvert.

Si quelqu'un sur le continent a maintenant le virus, "je ne suis pas sûr que les systèmes de diagnostic soient en place pour le détecter", a déclaré le Dr Daniel Bausch, chef des programmes scientifiques de l'American Society of Tropical Medicine and Hygiene, qui consulte avec l'OMS sur l'épidémie.

L'Afrique du Sud et le Sénégal pourraient probablement le diagnostiquer, a-t-il dit. Le Nigéria et certains autres pays ont demandé au W.H.O. pour le matériel génétique et la formation dont ils ont besoin pour effectuer des tests de diagnostic, mais cela prendra du temps.

Il est possible que le coronavirus de Wuhan disparaisse avec le temps. De nombreux virus, comme la grippe, la rougeole et les norovirus, prospèrent dans l'air froid et sec. L'épidémie de SRAS a commencé en hiver et la transmission du MERS culmine également à ce moment-là, bien que cela puisse être lié à la transmission chez les chameaux nouveau-nés.

Quatre coronavirus légers provoquent environ un quart des rhumes communs du pays, qui culminent également en hiver.

Mais même si une épidémie s'estompe en juin, il pourrait y avoir une deuxième vague à l'automne, comme cela s'est produit dans toutes les grandes pandémies de grippe, y compris celles qui ont commencé en 1918 et 2009.

À ce moment-là, certains remèdes pourraient être disponibles, même s'ils auront besoin de tests rigoureux et peut-être de pressions politiques pour les rendre disponibles et abordables.

En Chine, plusieurs des médicaments antiviraux sont prescrits. Une combinaison courante est les pilules contenant du lopinavir et du ritonavir avec des perfusions d'interféron, une protéine de signalisation qui réveille le système immunitaire.

Aux États-Unis, la combinaison est vendue sous le nom de Kaletra par AbbVie pour H.I.V. thérapie, et il est relativement cher. En Inde, une douzaine de fabricants de génériques produisent les médicaments à des prix défiant toute concurrence contre le H.I.V. en Afrique, et leurs produits sont approuvés par W.H.O.

Une autre option peut être un médicament expérimental, le remdesivir, dont Gilead détient le brevet. Le médicament n'a pas encore été approuvé pour une utilisation contre toute maladie. Néanmoins, il existe des preuves que cela fonctionne contre les coronavirus, et Gilead a fait don de doses à la Chine.

Plusieurs entreprises américaines travaillent sur un vaccin, en utilisant diverses combinaisons de leurs propres fonds, de l'argent des contribuables et des subventions de fondation.

Bien que les techniques modernes de chimie des gènes aient permis de créer des candidats vaccins en quelques jours, l'éthique médicale exige qu'ils soient ensuite soigneusement testés sur des animaux et un petit nombre d'humains sains pour la sécurité et l'efficacité.

Cet aspect du processus ne peut pas être accéléré, car des effets secondaires dangereux peuvent prendre du temps à apparaître et parce que les systèmes immunitaires humains ont besoin de temps pour produire les anticorps qui montrent si un vaccin fonctionne.

La question de savoir si ce qui est tenté en Chine sera acceptable ailleurs dépendra de la rigueur avec laquelle les médecins chinois mènent leurs essais cliniques.

"En Dieu, nous avons confiance", a déclaré le Dr Schaffner. "Tous les autres doivent fournir des données."