Coronavirus : Le SRAS a piqué l'économie mondiale. Le coronavirus est une plus grande menace.

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En 2002, lorsqu'un virus létal et pneumonial connu sous le nom de SRAS est apparu en Chine, les usines du pays produisaient principalement des produits à bas prix comme des t-shirts et des baskets pour les clients du monde entier.

Dix-sept ans plus tard, un autre virus mortel se propage rapidement dans le pays le plus peuplé du monde. Mais la Chine est devenue un élément principal de l'économie mondiale, faisant de l'épidémie une menace beaucoup plus puissante pour les fortunes.

Les entreprises internationales qui dépendent des usines chinoises pour fabriquer leurs produits et dépendent des consommateurs chinois pour les ventes mettent déjà en garde contre des problèmes coûteux.

Apple, Starbucks et Ikea ont temporairement fermé des magasins en Chine. Les centres commerciaux sont désertés, menaçant les ventes de baskets Nike, de vêtements Under Armour et de hamburgers McDonald's. Les usines fabriquant des voitures pour General Motors et Toyota retardent la production en attendant le retour des travailleurs des vacances du Nouvel An lunaire, prolongé par le gouvernement pour arrêter la propagation du virus. Les compagnies aériennes internationales, dont American, Delta, United, Lufthansa et British Airways, ont annulé des vols vers la Chine.

La croissance économique de la Chine devrait glisser cette année à 5,6%, contre 6,1% l'an dernier, selon une prévision prudente d'Oxford Economics basée sur l'impact du virus jusqu'à présent. Cela réduirait à son tour la croissance économique mondiale pour l'année de 0,2%, à un taux annuel de 2,3% – le rythme le plus lent depuis la crise financière mondiale il y a une décennie.

De retour de longues vacances pour la première fois depuis que la menace du coronavirus est devenue claire, les investisseurs chinois ont envoyé des actions en Chine en baisse d'environ 9% lundi matin. Les marchés boursiers du monde entier ont plongé ces derniers jours alors que le sentiment s'impose qu'une crise de santé publique pourrait se transformer en choc économique.

Dans un signe de plus en plus préoccupant, les dirigeants chinois ont annoncé dimanche leur intention d’injecter de nouveaux crédits dans l’économie. Cela comprendra un montant net de 22 milliards de dollars pour consolider les marchés monétaires ainsi que des conditions d'emprunt plus souples pour les entreprises chinoises.

Bien que les usines chinoises produisent encore une gamme époustouflante de produits relativement simples et de faible valeur comme les vêtements et les articles en plastique, ils ont depuis longtemps dominé des activités plus avancées et plus lucratives comme les smartphones, les ordinateurs et les pièces automobiles. Le pays est devenu un élément essentiel de la chaîne d'approvisionnement mondiale, produisant les composants nécessaires aux usines du Mexique à la Malaisie.

La Chine est également devenue un énorme marché de consommation, une nation de 1,4 milliard de personnes avec un appétit croissant pour les gadgets électroniques, les vêtements de mode et les voyages à Disneyland.

Une épidémie effrayante coïncidant avec des vacances importantes entraînera presque certainement une perte substantielle de ventes pour les industries du tourisme et de l'hôtellerie en Chine. Les hôtels et restaurants qui seraient normalement pleins de réjouissances sont vides. Les concerts et événements sportifs ont été annulés. IMAX, la société de cinéma sur grand écran basée à Toronto, a reporté la sortie de cinq films qu'elle avait l'intention de présenter en Chine pendant les vacances.

Même à la fin des vacances, les affaires ne devraient pas revenir à la normale. De nombreuses grandes zones industrielles – dont Shanghai, Suzhou et la province du Guangdong – ont prolongé les vacances d'au moins une semaine, empêchant les travailleurs de revenir.

Les vols vers la Chine étant limités et des restrictions d'urgence en matière de santé publique étant en place, les opérations chinoises des sociétés multinationales risquent d'être limitées. Les grandes banques, dont Goldman Sachs et JPMorgan Chase, ordonnent aux employés qui ont visité la Chine continentale de rester chez eux pendant deux semaines.

L'an dernier, General Motors a vendu plus de voitures en Chine qu'aux États-Unis. Ses usines chinoises seront fermées pendant au moins une semaine supplémentaire à la demande du gouvernement. Ford Motor a demandé aux dirigeants chinois de travailler à domicile tandis que ses usines restent au ralenti, a déclaré un porte-parole de la société.

Tout cela pourrait faire des ravages avec des entreprises qui dépendent de la Chine pour les composants, des usines automobiles du Midwest américain et du Mexique aux usines de vêtements au Bangladesh et en Turquie.

Si les clients ne peuvent pas acheter ce dont ils ont besoin en Chine, les usines chinoises pourraient, à leur tour, réduire les commandes de machines, de composants et de matières premières importés – puces informatiques de Taïwan et de Corée du Sud, cuivre du Chili et du Canada, équipements d'usine d'Allemagne et d'Italie.

«Cela pourrait potentiellement perturber les chaînes d'approvisionnement mondiales», a déclaré Rohini Malkani, économiste chez DBRS Morningstar, une entreprise mondiale de notation de crédit. "Il est trop tôt pour dire combien de temps cela va durer."

Des inquiétudes similaires ont accompagné l'épidémie de SRAS en 2002 et 2003, lorsque le virus a émergé dans la province méridionale du Guangdong avant de se propager à travers la Chine et dans le monde, tuant près de 800 personnes dans au moins 17 pays.

La Chine venait de rejoindre l'Organisation mondiale du commerce, accédant aux marchés du monde entier. Il exploitait son offre apparemment illimitée de travailleurs à bas salaires pour produire des biens de consommation bon marché. Son économie était centrée sur les exportations. Son marché de consommation est resté à ses balbutiements.

Personne ne sait combien de temps durera l'épidémie de coronavirus, jusqu'où elle se propagera ou combien de vies elle réclamera. Il est impossible de calculer dans quelle mesure cela perturbera l’économie chinoise. Mais la formidable stature de la Chine dans l’économie mondiale signifie que l’impact de la flambée actuelle est susceptible de dépasser largement celui du SRAS.

«Les effets d'entraînement pour l'économie mondiale vont être beaucoup plus importants qu'ils ne l'étaient», a déclaré Nicholas R. Lardy, expert chinois au Peterson Institute for International Economics à Washington.

Pour les fabricants, le moment de l'épidémie peut limiter les dommages. Ils viennent de terminer le quatrième trimestre, lorsque la production augmente pour répondre à la demande pour les vacances d'hiver. La fin janvier est généralement lente.

Mais les effets du virus sur les chaînes d'approvisionnement, qui sont devenus notoirement complexes, sont difficiles à prévoir. Une seule partie d'un produit avancé comme un téléviseur intelligent peut être constituée de dizaines de composants plus petits, chacun étant assemblé à partir d'autres pièces. Les entreprises elles-mêmes ne connaissent souvent pas les fournisseurs qui sont à trois ou quatre échelons de la chaîne.

"Si vous manquez de widgets essentiels aux processus de production et que tous ces widgets viennent de Chine, alors il se pourrait bien que vos chaînes de production s'arrêtent", a déclaré Ben May, économiste mondial à Oxford Economics à Londres. "Ces problèmes sont susceptibles d'apparaître partout dans le monde."

Cela est devenu un problème au lendemain du séisme et du tsunami de 2011 au Japon, qui ont dévasté les fabricants. De nombreuses entreprises ont supposé qu'elles achetaient des pièces à une gamme diversifiée de fournisseurs, les protégeant ainsi des pénuries, pour se rendre compte que les composants essentiels étaient produits par des usines uniques.

Si cela se joue en Chine, les conséquences risquent d'être grandes.

"Nous parlons d'une bande potentiellement vaste d'un pays dont le monde entier dépend en tant qu'atelier de fabrication", a déclaré Susan Helper, économiste à la Case Western Reserve University et ancienne économiste en chef au Département du commerce. "Les effets seront inattendus."

Apple assemble la plupart de ses produits en Chine. La société a sévèrement restreint les voyages en Chine de ses employés, a déclaré mardi son directeur général, Timothy D. Cook, lors d'un appel de résultats.

Apple a révélé une volatilité beaucoup plus grande de ses revenus potentiels pour le trimestre en cours face aux incertitudes concernant la production en usine et les ventes de ses produits.

Ces incertitudes se sont accentuées samedi. Apple, qui tire environ un sixième de ses ventes de Chine, a annoncé son intention de fermer ses 42 magasins dans le pays.

Walmart achète de vastes volumes de ses produits dans des usines chinoises tout en exploitant 430 magasins dans le pays, y compris dans des zones fermées par la quarantaine. La société a réduit les heures d'ouverture de certains magasins, a déclaré une porte-parole de Walmart.

«Nous en sommes peut-être encore aux premiers stades» de la crise des coronavirus, a écrit vendredi Judith McKenna, qui dirige les affaires internationales de Walmart.

La Chine est le plus grand fabricant mondial de jouets. Au salon international du jouet de Nuremberg, en Allemagne, de nombreux fournisseurs chinois ont exprimé leur confiance dans la réouverture prochaine de leurs usines, a déclaré Rick Woldenberg, directeur général de Learning Resources, un fabricant familial de produits éducatifs et de jouets dans l'Illinois.

"Mais personne ne sait vraiment sur quelle quantité de ces informations on peut se fier", a déclaré M. Woldenberg.

En raison de la guerre commerciale, l'industrie du jouet a été efficacement préparée à un moment où son accès aux fournisseurs chinois était menacé, a déclaré M. Woldenberg. En décembre, lorsque l'administration Trump menaçait d'imposer un tarif supplémentaire de 15% sur les importations chinoises, de nombreuses sociétés de jouets ont accéléré leurs commandes pour dépasser le délai. Certains ont déplacé la production vers la Thaïlande et le Vietnam pour éviter complètement les tarifs.

Les fabricants de jouets devront bientôt reconstruire leur inventaire. "Si cela continue pendant quatre mois de plus, nous parlons d'un gros problème", a déclaré Jim Silver, directeur général de TTPM.com, un site de recherche sur les consommateurs.

Après le SRAS, la Chine a subi plusieurs mois de contraction économique, puis a rebondi de façon spectaculaire. Cela pourrait aussi arriver cette fois. La seule certitude est la suivante: tout ce qui se passera en Chine sera largement ressenti.

"Il est clair que la Chine est devenue un acteur beaucoup plus dominant dans l'économie mondiale", a déclaré M. May d'Oxford Economics. «Il est tellement plus impliqué dans la chaîne d'approvisionnement mondiale. Au cours de la dernière décennie, il a été le dépensier de dernier recours pour l'économie mondiale. »

Les reportages ont été fournis par Jack Nicas, Patricia Cohen, Emily Flitter, Ian Austen, Don Clark, Michael Corkery, Julie Creswell, Neal E. Boudette et Gregory Schmidt.