Coronavirus : Le coronavirus est aéroporté à l’intérieur. Mais nous frottons toujours les surfaces.

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HONG KONG – Dans l’aéroport désert de Hong Kong, les équipes de nettoyage pulvérisent constamment les chariots à bagages, les boutons d’ascenseur et les comptoirs d’enregistrement avec des solutions antimicrobiennes. À New York, les travailleurs désinfectent continuellement les surfaces des bus et des métros. À Londres, de nombreux pubs ont dépensé beaucoup d’argent en nettoyage intensif des surfaces pour rouvrir après le verrouillage – avant de fermer à nouveau en novembre.

Partout dans le monde, les travailleurs savonnent, essuyent et fumigent les surfaces avec un objectif urgent: lutter contre le coronavirus. Mais les scientifiques disent de plus en plus qu’il y a peu ou pas de preuves que les surfaces contaminées peuvent propager le virus. Dans les espaces intérieurs bondés comme les aéroports, disent-ils, le virus qui est expiré par les personnes infectées et qui persiste dans l’air est une menace beaucoup plus grande.

Le lavage des mains avec du savon et de l’eau pendant 20 secondes – ou un désinfectant en l’absence de savon – est toujours encouragé pour arrêter la propagation du virus. Mais le brossage des surfaces ne fait pas grand-chose pour atténuer la menace virale à l’intérieur, selon les experts, et les responsables de la santé sont invités à se concentrer plutôt sur l’amélioration de la ventilation et de la filtration de l’air intérieur.

«À mon avis, beaucoup de temps, d’énergie et d’argent sont gaspillés pour la désinfection des surfaces et, plus important encore, pour détourner l’attention et les ressources de la prévention de la transmission par voie aérienne», a déclaré le Dr Kevin P. Fennelly, spécialiste des infections respiratoires au United Instituts nationaux de la santé des États.

Certains experts suggèrent que Hong Kong, une ville surpeuplée de 7,5 millions d’habitants et une longue histoire d’épidémies de maladies infectieuses, est une étude de cas pour le type de nettoyage de surface d’opéra qui donne aux gens ordinaires un faux sentiment de sécurité à propos du coronavirus.

L’Autorité aéroportuaire de Hong Kong a utilisé un «canal de désinfection du corps entier» semblable à une cabine téléphonique pour faire pénétrer les membres du personnel de l’aéroport dans les zones de quarantaine. Le stand – qui, selon l’aéroport, est le premier au monde et n’est utilisé à des fins d’essais que pour son personnel – fait partie d’un effort total visant à faire de l’installation un «environnement sûr pour tous les utilisateurs».

De telles expositions peuvent être réconfortantes pour le public car elles semblent montrer que les autorités locales se battent contre Covid-19. Mais Shelly Miller, experte en aérosols à l’Université du Colorado à Boulder, a déclaré que le stand n’avait aucun sens pratique du point de vue de la lutte contre les infections.

Les virus sont émis par des activités qui pulvérisent des gouttelettes respiratoires – parler, respirer, crier, tousser, chanter et éternuer. Et les sprays désinfectants sont souvent fabriqués à partir de produits chimiques toxiques qui peuvent affecter considérablement la qualité de l’air intérieur et la santé humaine, a déclaré le Dr Miller.

«Je ne peux pas comprendre pourquoi quiconque penserait que désinfecter une personne entière réduirait le risque de transmission du virus», a-t-elle déclaré.

Une gamme de maladies respiratoires, y compris le rhume et la grippe, sont causées par des germes qui peuvent se propager à partir de surfaces contaminées. Ainsi, lorsque l’épidémie de coronavirus est apparue l’hiver dernier sur le continent chinois, il semblait logique de supposer que ces soi-disant fomites étaient le principal moyen de propagation du pathogène.

Des études ont rapidement révélé que le virus semblait survivre sur certaines surfaces, notamment le plastique et l’acier, jusqu’à trois jours. (Des études ont montré plus tard que la plupart de ces fragments sont probablement des fragments morts du virus qui ne sont pas infectieux.) L’Organisation mondiale de la santé a également mis l’accent sur la transmission de surface comme un risque, et a déclaré que la propagation par voie aérienne n’était une préoccupation que lorsque des agents de santé étaient engagés. dans certaines procédures médicales produisant des aérosols.

Mais les preuves scientifiques grandissaient que le virus pouvait rester en l’air pendant des heures dans de minuscules gouttelettes dans un air stagnant, infectant les gens lors de leur inhalation – en particulier dans les espaces intérieurs encombrés et mal ventilés.

En juillet, un essai paru dans le journal médical The Lancet a soutenu que certains scientifiques avaient exagéré le risque d’infection à coronavirus à partir de surfaces sans tenir compte des preuves provenant d’études de ses cousins ​​étroitement apparentés, y compris le SRAS-CoV, le moteur de l’épidémie de SRAS de 2002-03.

«C’est une preuve extrêmement forte qu’au moins pour le virus SRAS original, la transmission fomite était tout au plus mineure», a déclaré l’auteur de l’essai, le microbiologiste Emanuel Goldman de l’Université Rutgers, dans un courriel. « Il n’y a aucune raison de s’attendre à ce que le proche parent du SRAS-CoV-2 se comporte de manière significativement différente dans ce type d’expérience », a-t-il ajouté, faisant référence au nouveau coronavirus.

Quelques jours après la publication de l’essai du Dr Goldman’s Lancet, plus de 200 scientifiques ont demandé à l’OMS de reconnaître que le coronavirus pouvait se propager par voie aérienne dans n’importe quel environnement intérieur. Cédant à une énorme pression publique sur la question, l’agence a reconnu que la transmission par aérosol à l’intérieur pouvait entraîner des épidémies dans des endroits intérieurs mal ventilés comme les restaurants, les discothèques, les bureaux et les lieux de culte.

En octobre, les Centers for Disease Control and Prevention, qui affirmaient depuis mai que les surfaces ne sont «pas le principal moyen de propagation du virus», affirmaient que la transmission de gouttelettes respiratoires infectieuses était le «principal mode» par lequel elle se propageait.

Mais à ce moment-là, la paranoïa de toucher quoi que ce soit, des mains courantes aux sacs d’épicerie, avait décollé. Et l’instinct de frotter les surfaces comme précaution Covid – «théâtre de l’hygiène», comme l’appelait le magazine The Atlantic – était déjà profondément ancré.

«Mon partenaire de tennis et moi avons renoncé à nous serrer la main à la fin d’un match – mais depuis que j’ai touché les balles de tennis qu’il a touchées, à quoi ça sert?» Geoff Dyer a écrit dans un essai de mars pour le magazine The New Yorker qui a capturé le zeitgeist germaphobe.

De Nairobi à Milan en passant par Séoul, les nettoyeurs en combinaisons de matières dangereuses ont fumigé les espaces publics malgré les avertissements de l’OMS selon lesquels les produits chimiques pourraient faire plus de mal que de bien.

À Hong Kong, où 299 personnes sont mortes lors de l’épidémie initiale de SRAS, les boutons des ascenseurs sont souvent recouverts de plastique qui est nettoyé plusieurs fois par jour. Les équipes de certains immeubles de bureaux et métros essuient les mains courantes des escaliers roulants avec des chiffons désinfectés pendant que les navetteurs montent. Les nettoyeurs ont sablé les lieux publics avec des revêtements antimicrobiens et ont ajouté une flotte de robots pour nettoyer les surfaces des voitures de métro.

Plusieurs scientifiques basés à Hong Kong insistent sur le fait que le nettoyage en profondeur ne peut pas faire de mal et ont soutenu les règles strictes de distanciation sociale du gouvernement et son insistance de plusieurs mois sur le port de masque presque universel.

Procter & Gamble a déclaré que les ventes de ses produits de nettoyage personnels avaient augmenté de plus de 30% au cours du trimestre qui s’est terminé en septembre, avec une croissance à deux chiffres dans toutes les régions du monde, y compris plus de 20% dans la grande Chine.

Le fardeau de Covid-19 à Hong Kong – plus de 5400 cas confirmés et 108 décès – est relativement faible pour n’importe quelle ville. Pourtant, certains experts affirment qu’il a été lent à s’attaquer aux risques de transmission d’aérosols à l’intérieur.

Dès le début, les responsables ont demandé aux restaurants de Hong Kong d’installer des séparateurs entre les tables – le même type de protection fragile et essentiellement inutile utilisé lors du débat vice-présidentiel américain en octobre.

Mais comme les autorités de Hong Kong ont progressivement assoupli les restrictions sur les rassemblements à l’intérieur, notamment en autorisant des mariages jusqu’à 50 personnes, on craint de nouvelles épidémies à l’intérieur.

Certains experts se disent particulièrement préoccupés par le fait que les gouttelettes de coronavirus pourraient se propager par les bouches d’aération des bureaux, qui sont bondés car la ville n’a pas encore développé une solide culture du travail à distance.

«Les gens retirent les masques pour le déjeuner ou lorsqu’ils retournent à leur cabine parce qu’ils supposent que leur cabine est leur espace privé», a déclaré Yeung King-lun, professeur de génie chimique et biologique à l’Université des sciences et technologies de Hong Kong.

« Mais rappelez-vous: l’air que vous respirez est fondamentalement commun. »

Mike Ives a rapporté de Hong Kong et Apoorva Mandavilli de New York.