Coronavirus : L'Afrique, entrelacée avec la Chine, craint une épidémie de coronavirus

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ADDIS-ABEBA, Éthiopie – Alors que le vol de 9 heures en provenance de Dubaï est arrivé à l'aéroport international de la capitale éthiopienne mercredi, quatre spécialistes de la santé du gouvernement en masques faciaux et en lunettes de protection se sont dirigés vers la file de passagers entrants pour vérifier leur passeport.

Les spécialistes de la santé ont trouvé ce qu'ils cherchaient – deux passagers qui venaient de rentrer de Chine – et les ont mis de côté pour vérifier leur température pour voir s'ils pouvaient avoir été infectés par le coronavirus.

Les deux passagers avaient des températures normales, ils ont donc été autorisés à poursuivre leur route, une politique gouvernementale qui ne tient pas compte d'une période d'incubation pouvant aller jusqu'à 14 jours.

Alors que le coronavirus fait des ravages en Chine et s'est propagé à des pays du monde entier, les experts s'inquiètent de plus en plus du fait que l'Afrique est particulièrement vulnérable.

Le système de santé du continent est déjà fragile. Il dispose même de peu d'installations pour tester le virus. Ses médecins s'efforcent déjà de contenir des épidémies mortelles d'autres maladies, comme le paludisme, la rougeole et Ebola.

Et en plus de cela, l'Afrique compte un grand nombre de travailleurs chinois, dont beaucoup retournent maintenant sur le continent après des visites en Chine pour le nouvel an lunaire. Pendant ce temps, certains des 81 000 étudiants africains qui ont étudié en Chine rentrent maintenant chez eux. Mais alors que de plus en plus de pays resserrent leurs contrôles sur les voyages avec la Chine, l'Éthiopie a gardé la porte ouverte et les avions en vol.

Si le coronavirus frappe l'Afrique, a déclaré le Dr John Nkengasong, directeur des Centres africains de contrôle et de prévention des maladies à Addis-Abeba, "ce sera énorme".

Il y a eu 32 cas suspects de coronavirus en Afrique, mais aucun n'a été testé positif pour le virus, selon Africa C.D.C. Mais jusqu'à cette semaine, seuls deux pays du continent – l'Afrique du Sud et le Sénégal – disposaient de laboratoires capables de tester le coronavirus.

La plupart des hôpitaux du continent, autres que les grands dans les capitales ou les sièges régionaux, ne disposent pas des unités de soins intensifs dont les patients diagnostiqués avec le coronavirus pourraient avoir besoin, disent les experts.

  • Mis à jour le 5 février 2020

    • Où le virus s'est-il propagé?
      Vous pouvez suivre son mouvement avec cette carte.
    • Comment les États-Unis sont-ils touchés?
      Il y a eu au moins une douzaine de cas. Les citoyens américains et les résidents permanents qui volent aux États-Unis depuis la Chine sont désormais soumis à une quarantaine de deux semaines.
    • Et si je voyage?
      Plusieurs pays, dont les États-Unis, ont découragé les voyages en Chine et plusieurs compagnies aériennes ont annulé des vols. De nombreux voyageurs ont été laissés dans les limbes tout en cherchant à modifier ou à annuler des réservations.
    • Comment puis-je me protéger et protéger les autres?
      Se laver les mains est la chose la plus importante que vous puissiez faire.

«Si cela se produit en Afrique, ce sera une lutte énorme, car les services de santé sont débordés pour faire face aux maladies en cours comme le paludisme et la rougeole et l'épidémie actuelle d'Ebola», a déclaré Michel Yao, directeur du programme des opérations d'urgence pour l'Afrique de l'Organisation mondiale de la santé.

L'Afrique a été largement épargnée en 2002 et 2003 lorsque le virus du SRAS, également originaire de Chine, s'est propagé dans le monde entier, tuant près de 800 personnes et infectant plus de 8 000 personnes, principalement en Chine et à Hong Kong. L'Afrique n'a signalé qu'un seul cas, en Afrique du Sud.

Mais le risque est bien plus grand maintenant, disent les experts. La Chine et l'Afrique sont devenues étroitement liées au cours des deux dernières décennies, la Chine ayant étendu ses liens politiques, économiques et militaires avec l'Afrique, finançant de grands projets d'infrastructure et promettant des dizaines de milliards de dollars d'investissements et de prêts.

Les citoyens chinois ont afflué en Afrique, travaillant dans des industries allant de la fabrication et de la technologie aux soins de santé et à la construction. Les estimations du nombre de Chinois vivant actuellement en Afrique varient entre 200 000 et 2 millions.

Les voyages en avion entre la Chine et l'Afrique ont augmenté de façon exponentielle au cours de la seule dernière décennie, passant d'un vol par jour à une moyenne de huit vols directs.

Ethiopian Airlines, la compagnie aérienne la plus importante et la plus rentable d’Afrique, est la principale porte d’entrée entre la Chine et l’Afrique, transportant jusqu’à 1 500 passagers par jour entre Addis-Abeba et la Chine le des dizaines de vols hebdomadaires. La compagnie aérienne dispose d'un centre à l'aéroport d'Addis-Abeba pour aider les voyageurs chinois à traiter facilement leurs visas vers des dizaines d'États africains. L'aéroport éthiopien lui-même a été construit en partie grâce à un financement de la Chine.

Le transporteur éthiopien a continué d'exploiter ses routes en Chine tandis que de nombreuses autres compagnies aériennes internationales – y compris des transporteurs africains comme Kenya Airways, Egypt Air, et Royal Air du Maroc – ont suspendu ses vols vers la Chine.

La compagnie aérienne et le gouvernement éthiopiens sont désormais critiqués au milieu de l'épidémie de coronavirus à cause des spéculations selon lesquelles la Chine a fait pression sur le gouvernement éthiopien pour qu'il n'interrompe pas les vols.

Le bureau du Premier ministre et d'Ethiopian Airlines ont tous deux refusé de commenter, renvoyant des questions à l'Ethiopian Public Health Institute, qui s'occupe de la réponse de l'Ethiopie au coronavirus.

Lia Tadesse, ministre éthiopienne de la Santé, a déclaré que la décision de poursuivre les vols vers la Chine ne venait pas de son ministère mais d'un "niveau supérieur du gouvernement". Mais elle a nié qu'il y ait eu des pressions de la Chine.

Pourtant, les voyageurs entre la Chine et l'Afrique peuvent également arriver via des plaques tournantes sur d'autres continents, offrant de nouvelles voies pour le virus.

Ainsi, les pays africains et les organisations de santé mondiales se démènent maintenant pour augmenter la capacité de faire face à l'épidémie.

L’Éthiopie a construit des unités d’isolement à l’aéroport d’Addis-Abeba et désigné des unités de soins intensifs spécifiques dans les hôpitaux, a déclaré Mme Tadesse, ministre éthiopienne de la santé.

Le W.H.O. a déclaré cette semaine que quatre autres pays – le Ghana, Madagascar, le Nigeria et la Sierra Leone – peuvent désormais effectuer les tests. L'Éthiopie dit qu'elle aura des capacités de test d'ici la fin de la semaine. Mais de nombreux autres pays africains devront encore envoyer des kits de test ailleurs, retardant toute réponse.

"Malheureusement, de nombreux systèmes de surveillance des maladies dans les pays africains sont faibles et la majeure partie du continent manque de capacités de diagnostic", a déclaré le Dr Ngozi Erondu, chercheur associé au Global Health Program à Chatham House, un groupe de recherche sur les affaires internationales à Londres. «Il pourrait être difficile d'identifier la plupart des cas et de contrôler l'épidémie, en particulier dans les pays les plus pauvres et les plus limités en ressources.»

L'Organisation mondiale de la santé intensifie son aide à 13 pays africains qui ont des liens directs ou un volume élevé de voyages vers la Chine, travaillant à améliorer la détection précoce des cas et à expédier les échantillons aux laboratoires qui peuvent effectuer les tests. L'agence a déclaré qu'elle aurait besoin de 675 millions de dollars jusqu'en avril, principalement pour aider les pays pauvres d'Afrique et d'Asie avec des systèmes de santé publique faibles. Mercredi, la Fondation Bill et Melinda Gates a engagé 100 millions de dollars pour lutter contre le virus, en partie pour les populations à risque en Afrique.

Aucun cas n'ayant encore été confirmé en Afrique même, de nombreux Africains ont concentré leurs préoccupations sur les étudiants qui vivent en Chine et ont peut-être été exposés.

Selon Development Reimagined, une organisation de consultants dont le siège est à Pékin, environ 4600 étudiants et citoyens africains vivent dans le centre de l'épidémie, dans la province du Hubei, dont la capitale, Wuhan, est le premier pays où le coronavirus a émergé.

M. Mohamed, qui, selon le gouvernement somalien, fait partie des 50 Somaliens vivant à Wuhan, a déclaré que pendant près de 20 heures par jour, il ne quittait pas son appartement d'une chambre.

L'expérience, c'est comme être «coincé dans un mauvais rêve», a-t-il déclaré mardi lors d'un appel téléphonique.

Alors que d’autres pays africains, dont le Maroc, Maurice et l’Égypte, ont évacué leurs citoyens de Chine, M. Mohamed a déclaré que les appels des étudiants somaliens à leur gouvernement pour les évacuer étaient vains.

«Nos familles sont inquiètes», a déclaré M. Mohamed. «Ils nous appellent chaque minute. Si vous ne choisissez pas le téléphone tout de suite, ils paniquent. "

Simon Marks a rapporté d'Addis-Abeba et Abdi Latif Dahir de Nairobi, Kenya. Lynsey Chutel a contribué aux reportages de Johannesburg, Ruth Maclean de Dakar et Donald G. McNeil Jr. de New York.