Coronavirus : Inside the Race to Contain America's First Coronavirus Case

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Everett, Washington – Tout a commencé par une toux tenace. Une visite dans un établissement de soins d'urgence. Envoi d'un test aux Centers for Disease Control and Prevention. Et puis un résident de 35 ans du comté de Snohomish, Washington, nommé le premier cas confirmé de coronavirus aux États-Unis.

Hollianne Bruce, la seule épidémiologiste affectée à la lutte contre les maladies transmissibles au bureau de santé publique du comté, est passée à l'action. Refus d'attendre un C.D.C. pour arriver d'Atlanta, elle a appelé le patient, qui avait été emmené dans une unité d'isolement d'un hôpital.

Cherchant à établir un rapport, Mme Bruce lui a dit qu'elle savait qu'il ne se sentait pas bien. Elle s'est excusée pour le dérangement. Mais elle lui a fait comprendre comment il pourrait aider à sauver des vies en partageant où il était ces derniers jours et avec qui il était entré en contact.

"Nous ne savons pas grand-chose sur ce virus", lui a-t-elle dit. "Nous aimerions vous poser quelques questions."

L'homme, qui avait été emmené à l'hôpital la veille dans un camion couvert destiné aux patients atteints d'Ebola, a accepté de l'aider. Ce serait la première de plusieurs conversations qu'il aurait avec Mme Bruce, certaines par téléphone, d'autres sur un talkie-walkie alors qu'elle se tenait à l'extérieur de sa pièce fermée. Une fois, à sa demande, elle lui a acheté un déjeuner dans un Panda Express à proximité.

Dans leurs conversations, elle l'a ramené six jours après son retour de visite à sa famille à Wuhan, en Chine, l'épicentre de l'épidémie.

Pouvait-il lui dire les dates de son voyage? Son numéro de vol? Son numéro de siège?

Comment était-il rentré de l'aéroport? Quand ses symptômes ont-ils commencé? Où travaillait-il? At-il arrêté quelque part sur le chemin du travail? At-il arrêté sur le chemin du retour? Est-il sorti pour des repas?

Pour Mme Bruce, ce fut un soulagement d'apprendre que le patient vivait seul, qu'il avait pris les escaliers plutôt que l'ascenseur jusqu'à son bureau et qu'il ne travaillait pas dans une cabine ouverte.

Mais il avait assisté à un déjeuner de groupe le jour où il avait développé une toux, et ses huit partenaires de déjeuner seraient retrouvés. Une fois qu'il a développé une toux, il est entré dans une clinique de santé bondée. Il faudrait surveiller trente-huit autres personnes qui se trouvaient à la clinique ce jour-là.

Le coronavirus, qui a tué des centaines de personnes en Chine et rendu malade plus de 20 000 dans le monde, a été déclaré urgence sanitaire mondiale. Pour ralentir sa propagation, l'administration Trump a invoqué un pouvoir constitutionnel rarement utilisé pour imposer une quarantaine aux Américains revenant de la région de Wuhan.

Mais aux États-Unis, contenir le virus est une responsabilité locale. À travers le pays, où au moins Depuis, 10 autres cas ont été confirmés, ce sont les responsables de la santé au niveau des comtés et des municipalités qui se démènent pour isoler les malades, savoir où ils se trouvent et surveiller ceux qui sont entrés en contact avec eux. Les agents de santé réfutent également les rumeurs, apaisent les craintes et se préparent à l'émergence attendue de nouveaux cas.

  • Mis à jour le 5 février 2020

    • Onze cas de coronavirus ont été confirmés aux États-Unis, dont un homme de 35 ans dans l'État de Washington, un couple dans la soixantaine à Chicago et six personnes en Californie. Si vous vivez en Californie, voici ce que cela signifie pour vous.

    • Deux nouveaux avions américains ont été évacués de Wuhan, l'épicentre du virus, arrivés sur des bases militaires, où ils devaient rester en quarantaine pendant des jours.

    • Des centaines d’Américains qui ont récemment voyagé en Chine s’isolent en «auto-quarantaine» pendant 14 jours.

    • Un lycéen en échange a peut-être été parmi les derniers Américains à rentrer chez eux à temps pour éviter la quarantaine obligatoire.

    • Les détenteurs de masques peuvent augmenter le risque d'épidémie aux États-Unis. Les travailleurs de la santé risquent d'être infectés s'ils ne peuvent pas obtenir l'équipement de protection.

    • La plupart des experts sont d'accord: pour vous protéger, lavez-vous les mains et évitez de toucher votre visage.

    • Affecté par les voyages? Ou connaissez-vous quelqu'un qui l'est? Veuillez nous contacter à coronavirus@nytimes.com si vous souhaitez être contacté par un journaliste ou utiliser vos commentaires pour une histoire à venir.


Au Snohomish Health District, le personnel de 113 personnes a consacré 1 000 heures au contrôle des coronavirus depuis que le test du patient a été envoyé au C.D.C. pendant le week-end d'anniversaire de Martin Luther King. Les inspecteurs des aliments, les gestionnaires des ressources humaines et les spécialistes de la sensibilisation aux opioïdes ont participé.

«Toutes les réponses sont locales», a déclaré le Dr Satish Pillai, un spécialiste des maladies infectieuses qui dirigeait une équipe de huit personnes envoyée de C.D.C. siège à Atlanta pour suivre le dossier. «Ce qui s'est passé à Snohomish est emblématique de ce dont nous avons besoin pour évoluer et améliorer notre capacité à répondre à un virus que nous voyons pour la toute première fois aux États-Unis.»

Un compte rendu des deux dernières semaines au Snohomish Health District – dont les bureaux sont ornés de messages comme «Immunisations: ils sont votre meilleure défense!» Et «Sauvez une vie: donnez votre sang» – offre un aperçu de ce qui peut être stocker pour plus de 3000 juridictions locales de la santé de la nation dans les semaines à venir.

Le coronavirus de Wuhan semblait encore loin le soir du 19 janvier lorsque le Dr Chris Spitters, responsable de la santé par intérim du district, a été alerté qu'une clinique locale avait envoyé des échantillons au C.D.C. d'un résident qui venait de rentrer de Wuhan.

"Dans les premiers moments, vous voulez en quelque sorte nier que cela se produit", a rappelé le Dr Spitters.

Le Dr Spitters, qui était absent de la ville pour le week-end de vacances, a demandé à Katie Curtis, directrice adjointe des services de prévention du district, de vérifier l'homme, qui avait accepté de rester isolé à la maison jusqu'à ce que les résultats du test reviennent.

Ses symptômes étaient relativement légers. Mais les responsables de la santé voulaient le surveiller pour voir s'il avait de la fièvre et s'assurer qu'il avait les fournitures dont il pourrait avoir besoin pour qu'il n'ait pas besoin de quitter sa maison.

Il avait beaucoup de nourriture, a dit l'homme au téléphone à Mme Curtis, mais pas de thermomètre.

Lorsque Mme Curtis a frappé à sa porte le lendemain matin après avoir pris un thermomètre dans une pharmacie, il a répondu en portant un masque facial. Il a promis de lui envoyer par SMS sa température toutes les quelques heures.

Son premier texte est venu quelques minutes plus tard.

Ce n'était pas une raison de s'alarmer.

Mais avant le suivant, Mme Curtis l'a appelé avec le Dr Spitters en ligne. À ce moment-là, une équipe d'infirmières et de techniciens médicaux d'urgence avait été constituée. La simulation qu'ils avaient effectuée plus tôt en janvier sur la façon de transporter et de mettre en quarantaine un patient hautement infectieux devenait soudainement une réalité. Une unité d'isolement au Providence Regional Medical Center, destinée aux patients atteints d'Ebola et jamais utilisée auparavant, était en cours de construction.

"Nous avons les résultats de vos tests", a déclaré Mme Curtis au patient.

Les réactions parmi les dizaines de personnes potentiellement exposées au patient allaient de l'anxiété à l'irritation. Certains ont exprimé leur gratitude à Mme Bruce et aux autres agents de santé qui les ont contactés. Il y avait plusieurs blagues sur la bière Corona.

"Puis-je le guérir avec une chaux?", Voulait savoir un.

Une seule personne a obtenu la mention «résistant aux interventions de santé publique».

Tous les membres de la liste des «contacts étroits» de Mme Bruce ont reçu deux appels téléphoniques d'un agent de santé publique pour leur faire comprendre la gravité de la situation. Ils devaient prendre leur température deux fois par jour et signaler toute fièvre ou toux. Après cela, ils pourraient choisir de recevoir un message texte, soigneusement rédigé afin de ne pas sonner l'alarme si une autre personne le voyait.

"C'est le district de la santé avec votre contrôle quotidien des symptômes pour votre ménage", lit-on. "Veuillez répondre avec 1 si vous ne présentez aucun symptôme, répondez avec 2 si un membre de votre ménage est malade."

De l'autre côté du comté, les homologues de Mme Bruce dans le comté de King accomplissaient la même tâche avec des dizaines d'autres personnes qui travaillaient avec le patient, étaient sur son vol ou voyageaient avec lui depuis l'aéroport. Au moins neuf personnes qui ont été exposées au patient ont développé des symptômes qui correspondaient aux critères de dépistage du C.D.C. Les résultats pour trois d'entre eux sont toujours en attente; les autres étaient négatifs.

À bien des égards, la réponse au coronavirus était un terrain connu pour les agents de santé locaux, qui s'efforcent régulièrement de prévenir et de contrôler les flambées de gastro-entérite, de rougeole, de tuberculose et de H.I.V.

La nature nouvelle du coronavirus a ajouté de l'urgence – et une incertitude inquiétante – au travail. Qui est le plus à risque? Quand les symptômes apparaissent-ils chez les personnes infectées? Comment, exactement, le virus se transmet-il?

Pendant une saison où presque tout le monde a mal à la gorge, il était difficile de savoir qui parmi les contacts qu'ils recherchaient devait être testé et recevoir la désignation «PUI» pour «personne sous enquête».

Ceux qui ont reçu l'ordre de rester chez eux ont été pris en charge. Les produits d'épicerie que le service de santé publique de Seattle et du comté de King ont livrés à un patient potentiel comprenaient un revitalisant capillaire, des bleuets et 2% de lait.

Pourtant, lorsque Mme Bruce n'a pas pu joindre l'une des personnes qu'elle surveillait pendant le week-end du 25 janvier, elle s'est alarmée. Après avoir laissé un message au contact d'urgence de la femme, elle a reçu un appel à la maison ce soir-là. La femme a expliqué qu'elle était en train de déménager dans le Wisconsin et qu'elle avait pris son vol comme prévu.

"Tu l'as fait quoi?" A demandé Mme Bruce. La femme a par la suite été testée négative.

Les habitants du comté de Snohomish avaient des questions.

Pourquoi les autorités sanitaires locales n'ont-elles pas divulgué le nom de la clinique où le patient avait reçu des soins?

Était-ce tout un plan gouvernemental pour vendre des vaccins? Est-il sécuritaire d'amener des enfants à l'aéroport? Dans une école secondaire locale, la rumeur selon laquelle un élève avait été testé positif au virus était-elle vraie?

Il n'y avait aucune raison de croire, ont déclaré les autorités sanitaires aux résidents, que le patient présentait un risque pour les personnes avec lesquelles il n'avait pas été en contact raisonnablement proche. Divulguer l'emplacement de la clinique pourrait créer un faux sentiment de panique, ont déclaré des responsables.

Il n'y avait pas de programme gouvernemental, ont précisé les responsables. Ils n'avaient testé aucun mineur pour le coronavirus, ont-ils dit des rumeurs sur l'école. Et quant à l'aéroport, ils ont dit que les parents devraient encourager leurs enfants à se laver les mains.

Mais il était difficile pour les fonctionnaires de suivre l'anxiété.

"C'est une situation en évolution", se lit un message sur la page Facebook du bureau de santé.

Carrie Parker, la superviseure de la sensibilisation et de la préparation du district de santé de Snohomish, a assumé le rôle de «commandant des incidents» au cours des deux dernières semaines. Mardi, elle a dit à son équipe de 30 personnes qu'elle pourrait bientôt reprendre son travail de jour.

Le patient du comté de Snohomish est sorti de l'hôpital avec les instructions du Dr Spitters de rester en isolement à la maison pour l'instant. Les responsables de la santé de Snohomish ont refusé de divulguer son nom et son identité n'a pas pu être déterminée.

Dans un communiqué, l'homme a déclaré qu'il continuait de s'améliorer et il a remercié ceux qui avaient pris soin de lui. Il a exprimé le désir de retourner à sa vie normale et de «ne pas être sous les yeux du public».