Coronavirus : Événements interdits. Arènes vides. Les villes se retranchent face au coronavirus.

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SEATTLE – En Ohio, le gouverneur Mike DeWine a déclaré qu'une interdiction des grands événements était imminente. À San Francisco, les Golden State Warriors devaient jouer cette semaine dans une arène vide. Et dans l'État de Washington, le gouverneur Jay Inslee a déclaré mercredi que les gens ne devraient plus s'entasser côte à côte dans les bars locaux – à l'ère du coronavirus, a-t-il dit, une telle socialisation est devenue "tout à fait inacceptable".

Le coronavirus étant maintenant sur le point de submerger les communautés et les systèmes de santé, les gouvernements du pays entament rapidement de nouveaux efforts de confinement sans précédent. Nulle part ces stratégies ne sont devenues plus drastiques et plus urgentes que dans la région de Seattle, où l'État a annoncé une interdiction dans trois comtés de rassemblements publics de 250 personnes ou plus.

L'ordonnance du gouverneur de mercredi est la restriction la plus étendue imposée dans une grande métropole américaine en réponse à l'épidémie de coronavirus, offrant un aperçu précoce de ce qui pourrait être à venir alors que le virus s'installe dans les communautés à travers le pays.

En quelques heures, plusieurs districts scolaires locaux avec un effectif combiné d'environ 100 000 élèves ont déclaré qu'ils fermeraient pendant au moins deux semaines; un concert de Patti Smith a été reporté; et l'archidiocèse catholique romain de Seattle a annulé toutes les messes publiques, devenant ainsi le premier archidiocèse catholique du pays à le faire. L’interdiction du gouverneur de tenir de grands rassemblements devait durer jusqu’au début du premier match à domicile des Mariners de Seattle le 26 mars et pourrait être prolongée.

Le Dr Jeff Duchin, responsable de la santé publique pour Seattle et le comté de King, a déclaré que même si les impacts étaient déjà importants, il pensait que la région était encore au début d'une épidémie qui allait probablement durer des mois.

"Nous nous attendons à une épidémie à grande échelle dans quelques semaines, et ce sera une période très difficile", a déclaré le Dr Duchin.

À Seattle, les perturbations se sont déjà propagées dans la région, l'une des économies à la croissance la plus rapide du pays, et presque personne n'a été épargné par le virus ou les tentatives d'élargissement pour le tenir à distance.

Le trafic a largement disparu et sur les ferries traversant Elliott Bay, les passagers qui sortent normalement de leur voiture et se socialisent sur le pont ont commencé à rester dans leur voiture. Sur les groupes Facebook du quartier, les publications à la recherche de recommandations de plombiers ont été remplacées par des demandes de vêtements de protection pour les professionnels de la santé, des offres d'échange de garde d'enfants et des campagnes GoFundMe. Un «fonds d'aide aux artistes» a permis de recueillir plus de 37 000 $; un autre pour les services aux sans-abri a permis de recueillir au moins 22 000 $.

Sylvain Berthe, directeur général de la section locale 360, est devenu émotif alors qu'il était assis mercredi dans son restaurant vide, désormais fermé définitivement après que l'entreprise a vu une baisse soudaine et précipitée des dîners réguliers et des événements privés au cours des dernières semaines.

"Ce matin, quand je me suis réveillé, j'étais sous le choc", a déclaré M. Berthe. «Lorsque le propriétaire et moi nous sommes assis, nous avons pleuré ensemble. Nous travaillons ensemble depuis 10 ans. "

Ivan Maykov, un étudiant en deuxième année du lycée de Juanita, a déclaré qu'un sentiment de malheur était tombé sur le campus depuis que le virus a éclaté dans un établissement de soins infirmiers à seulement un mile de distance. «Nous sommes essentiellement l'épicentre», a-t-il déclaré. Les salles de l'école sentaient comme un mélange d'alcool et de désinfectant fruité pour les mains, a-t-il dit, et les élèves se regroupaient en petits groupes de deux ou trois amis à la fois.

Les élèves ont appris mercredi après-midi que les cours étaient annulés.

L'Université de Washington a annoncé la semaine dernière qu'elle déplacerait ses cours en ligne pendant les vacances de printemps le 20 mars, voire plus. Les professeurs ont essayé de garder les choses aussi normales que possible.

Ryan Calo, un professeur qui étudie la désinformation, s'est mélangé à un Old Fashioned lundi soir et a rejoint ce qui avait été présenté comme un «happy hour décontracté» pour socialiser avec un candidat demandant à rejoindre la faculté.

L'événement a été facturé comme B.Y.O.B., en grande partie parce que l'happy hour était virtuel, avec une demi-douzaine de personnes qui se sont jointes par vidéoconférence depuis leur propre domicile.

«Je doute que ce soit un substitut pour être vraiment en personne, mais à la fin, il y avait un sentiment de communauté», a déclaré M. Calo.

Pour de nombreuses personnes âgées et autres plus exposées au virus, le monde s'est tourné vers l'intérieur. Pendant des années, Ernest Marris, 76 ans, allait prendre un café le matin au Varsity Cafe au coin de son appartement. Il a cessé d'y aller pendant le week-end, lorsque sa fille de l'Oregon lui a dit qu'un résident d'un établissement pour personnes âgées en face du café avait été testé positif au virus.

«Hier, la femme propriétaire du restaurant m'a appelé et m'a dit:« Ça va? Nous sommes inquiets pour vous », a déclaré M. Marris. "Je pensais que c'était très gentil."

Dans l’État de Washington, les législateurs et les administrateurs ont rassemblé une réponse du public, créant un fonds de 100 millions de dollars qui pourrait aider les entreprises en difficulté. Ils ont également permis aux travailleurs d’être éligibles aux allocations de chômage s’ils sont mis en quarantaine et ont rouvert temporairement la bourse d’assurance maladie de l’État pour permettre de nouvelles inscriptions.

Mercredi après-midi, dans une salle de conférence du 7e étage, la maire de Seattle, Jenny Durkan, a réuni son équipe de direction, y compris le chef des pompiers et le chef de la police, pour discuter des problèmes urgents émergeant dans toute la ville.

Les responsables ont défini où et comment la ville pourrait gérer peut-être des milliers de personnes ayant besoin d'un abri, d'un isolement ou d'espaces pour récupérer en dehors d'un système hospitalier déjà sous pression. Ils ont discuté de la façon dont la croissance des cas de coronavirus pouvait rapidement vider l'équipement disponible pour les travailleurs médicaux d'urgence qui avaient déjà du mal à accéder à des articles aussi simples qu'un désinfectant pour les mains. Et ils se sont préparés à des perturbations dans la dotation en personnel alors que les écoles ferment et que les parents perdent des options pour s'occuper de leurs enfants.

«C'est un marathon. Nous avons à peine atteint le point milliaire 1 », a déclaré Mme Durkan à l'équipe.

«Heureusement, je suis dans une profession où je peux travailler à domicile», a déclaré Mme Mehta. Dans un groupe Facebook local, elle a proposé d'héberger quelques autres enfants pendant la journée si leurs parents en avaient besoin.

Sa famille avait prévu d'assister à deux célébrations pour Holi, un festival indien coloré pour accueillir le printemps, avec des milliers d'autres personnes. Mais les événements ont été annulés, a-t-elle déclaré, et au lieu de cela, ils ont partagé des messages avec des amis sur Facebook et appelé la famille en Inde.

"Holi reviendra l'année prochaine", a déclaré Mme Mehta, "et nous le célébrerons avec enthousiasme."

Elizabeth Dias a contribué aux reportages de Washington et Nicholas Bogel-Burroughs de New York.