Coronavirus : Enfants et coronavirus: la recherche révèle que certains deviennent gravement malades

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Le coronavirus qui fait rage dans le monde a tendance à marcher doucement avec les enfants, qui représentent le plus petit pourcentage des dizaines de milliers d'infections identifiées jusqu'à présent.

Maintenant, la plus grande étude à ce jour sur les enfants et le virus a révélé que si la plupart développent des symptômes légers ou modérés, un petit pourcentage – en particulier les bébés et les enfants d'âge préscolaire – peut devenir gravement malade.

L'étude, publiée en ligne dans la revue Pediatrics, a examiné plus de 2 000 enfants malades à travers la Chine, où la pandémie a commencé. Il fournit un portrait plus clair de la façon dont les plus jeunes patients sont affectés par le virus, des connaissances qui, selon les experts, peuvent aider à influencer des politiques telles que les fermetures d'écoles, la préparation des hôpitaux et le déploiement d'un éventuel traitement et vaccin.

Les chercheurs ont analysé 2143 cas d'enfants de moins de 18 ans qui ont été signalés aux centres chinois de contrôle et de prévention des maladies au 8 février. Un peu plus du tiers de ces cas ont été confirmés par des tests de laboratoire. Les autres ont été classés comme cas suspects en fonction des symptômes de l'enfant, des radiographies pulmonaires, des analyses de sang et de la question de savoir si l'enfant avait été exposé à des personnes atteintes de coronavirus.

Environ la moitié des enfants présentaient des symptômes légers, tels que fièvre, fatigue, toux, congestion et éventuellement nausées ou diarrhée. Plus d'un tiers – environ 39 pour cent – est devenu modérément malade, avec des symptômes supplémentaires, notamment une pneumonie ou des problèmes pulmonaires révélés par tomodensitométrie, mais sans essoufflement évident. Environ 4% n'avaient aucun symptôme.

Mais il y avait 125 enfants – près de 6% – qui ont développé une maladie très grave, et un garçon de 14 ans avec une infection confirmée à coronavirus est décédé, a déclaré Shilu Tong, l'auteur principal de l'étude, qui est directeur du département d'épidémiologie clinique et de biostatistique. au Centre médical pour enfants de Shanghai. Treize d'entre eux étaient considérés comme «critiques», au bord d'une insuffisance respiratoire ou organique. Les autres étaient classés comme «graves» en raison de graves problèmes respiratoires.

"En fait, ce que cela nous dit, c'est que les hôpitaux devraient se préparer à certains patients pédiatriques parce que nous ne pouvons pas exclure complètement les enfants", a déclaré le Dr Srinivas Murthy, professeur agrégé de pédiatrie à l'Université de la Colombie-Britannique, qui n'était pas impliqué dans l'étude.

"La principale conclusion", a poursuivi le Dr Murthy, "est que les enfants sont infectés à des taux qui peuvent être comparables à ceux des adultes, avec une gravité bien moindre, mais que même chez les enfants, il existe un spectre de maladies et une poignée qui nécessitent une thérapie plus agressive. "

Selon l'étude, plus de 60% des 125 enfants qui sont tombés gravement malades ou gravement malades étaient âgés de 5 ans ou moins. Quarante d'entre eux étaient des nourrissons de moins de 12 mois.

Le Dr Tong a dit qu'il pensait que les jeunes enfants étaient plus susceptibles à l'infection parce que leurs systèmes respiratoires et autres fonctions corporelles se développent rapidement.

Le Dr Andrea Cruz, professeur agrégé de pédiatrie au Baylor College of Medicine et co-auteur de un commentaire sur l'étude, a déclaré que les enfants d'âge préscolaire et les bébés deviennent probablement plus malades en raison de leur «immaturité du système immunitaire».

"Ils n'avaient jamais été exposés à des virus auparavant et ils ne peuvent donc pas développer une réponse immunitaire efficace", a-t-elle déclaré dans une interview.

Les scientifiques tentent activement de déterminer pourquoi tant d'enfants semblent sortir relativement indemnes du nouveau coronavirus, un schéma qui a également caractérisé les premières épidémies du virus du SRAS étroitement apparenté en Chine et du MERS au Moyen-Orient. Les cas d'enfants atteints de la nouvelle infection à coronavirus en Italie, à Singapour et en Corée du Sud semblent être similaires, a déclaré le Dr Murthy.

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Une théorie qui gagne en popularité est que le récepteur ou la protéine dans les cellules humaines auquel les particules virales se lient, appelé récepteur ACE2, n'est pas exprimé de manière aussi visible chez les jeunes enfants ou pourrait avoir une forme différente, a déclaré le Dr Murthy.

«Il pourrait ne pas être aussi développé chez les enfants que chez les adultes», a-t-il dit, ce qui pourrait rendre plus difficile la fixation et la pénétration des pointes sur les minuscules particules virales afin que le virus puisse se répliquer.

Une autre théorie est que «la plupart des enfants ont des poumons en meilleure santé» que les adultes, a déclaré le Dr Cruz. Les adultes ont probablement été plus exposés à la pollution au cours de leur vie et les adultes atteints de coronavirus sévère ont tendance à avoir des problèmes de santé sous-jacents ou un système immunitaire affaibli ou vieillissant.

Il est également possible, selon les experts, que le système immunitaire des enfants n’agit pas autant que le système immunitaire adulte pour attaquer le virus. Les médecins ont découvert que certains des graves dommages subis par les adultes infectés étaient causés non seulement par le virus lui-même, mais par une réponse immunitaire agressive qui crée une inflammation destructrice dans les organes du corps.

La nouvelle étude, bien qu'elle soit importante et inclue des cas à travers la Chine, et pas seulement où la flambée est originaire de Wuhan, laisse de nombreuses questions sans réponse. Par exemple, les chercheurs ont découvert que la plupart des cas graves et critiques concernaient des enfants soupçonnés – au lieu d'être confirmés – d'infection à coronavirus, augmentant la possibilité que d'autres infections aient fait des ravages sur leur corps, en plus ou peut-être même au lieu de Covid-19 .

Il est également difficile de savoir si les États-Unis peuvent s’attendre au nombre relativement faible de cas d’enfants signalés en Chine ou s’attendre à davantage.

"La pyramide des âges en Chine est vraiment différente de celle des États-Unis – ils ont beaucoup moins d'enfants que nous", a déclaré le Dr Cruz, qui estime, comme d'autres experts, qu'un grand nombre de personnes atteintes d'une maladie bénigne ou asymptomatique n'ont pas été enregistré parce que le test n'a pas été fait dans ces cas. "Vous avez eu beaucoup de sous-tests chez les enfants parce que l'accent a été mis sur les adultes. Il est probable que nous avons sous-estimé le fardeau de la maladie chez les enfants. "

Répondre aux questions sur le coronavirus chez les enfants pourrait se répercuter bien au-delà de la population pédiatrique. Cela pourrait expliquer pourquoi certains patients sont les plus à risque. Et, a déclaré le Dr Murthy, étudier la physiologie de ceux qui sont moins touchés pourrait aider au développement d'un traitement et d'un vaccin.