Coronavirus : Demandez à un médecin (en économie) à propos du coronavirus

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Déterminer quel sera l'impact économique de l'épidémie de coronavirus est à la fois un exercice nécessaire et, à l'heure actuelle, potentiellement futile.

Nécessaire, car les décideurs politiques, les entreprises, les investisseurs et les personnes qui vivent au quotidien ont besoin d'une base de référence à quoi s'attendre. Sinon, ils risquent, d'une part, de tomber dans une complaisance dangereuse ou, d'autre part, de réagir de manière excessive et de lui-même causer des problèmes.

Potentiellement futile car personne ne sait quelle sera l'étendue éventuelle de l'épidémie. Prendre cette incertitude et superposer l'incertitude inhérente aux estimations économiques donne un peu de gâchis.

Effectivement, les estimations de l’impact économique de la flambée varient considérablement.

            JP Morgan

       les économistes estimaient initialement que cela réduirait la croissance annualisée du produit intérieur brut mondial de 0,3 point de pourcentage au premier trimestre, mais ils estiment maintenant que l'effet sera plus important.

            UBS

       les économistes s'attendent à ce qu'il réduise de 2,5 points de pourcentage la croissance mondiale.

Mais alors que les économistes ne peuvent pas encore estimer avec certitude quel sera le véritable impact économique, ils savent par expérience comment les épidémies alimentent l'économie et ce qu'il faut surveiller.

Pour commencer, il est important de comprendre que les coûts des soins aux malades, bien que potentiellement substantiels, ne représenteront probablement qu'une fraction de tout impact économique. C'est plutôt le comportement que les gens en bonne santé adoptent pour éviter d'être infecté – en limitant les voyages, par exemple, ou en renonçant aux achats – qui a le plus grand impact, selon l'économiste Olga Jonas. Chercheuse senior au Harvard Global Health Institute, elle a coordonné le programme de la Banque mondiale pour réduire les menaces de grippe aviaire et pandémique.

Les réponses des entreprises et des gouvernements comptent également. Si les entreprises ferment leurs bureaux ou si les gouvernements mettent en quarantaine un grand nombre de personnes, non seulement la demande des consommateurs est réduite, mais la production aussi.

Par conséquent, les chiffres d'infection et de mortalité peuvent être des indicateurs inadéquats de l'impact économique. Une épidémie de 2015 du syndrome respiratoire du Moyen-Orient, ou MERS, en Corée du Sud a infecté 186 personnes. Cependant, la réponse d'évitement était si forte que le coût économique s'est élevé à 8,2 milliards de dollars, selon les estimations de l'Institut coréen de recherche économique. Les estimations de l'impact économique total de l'épidémie de 2003 du syndrome respiratoire aigu sévère, ou SRAS, en Asie sont au moins cinq fois plus élevées. Au cas par cas, le coût n'était que d'un dixième.

Par conséquent, l'observation des comportements d'évitement est un bon moyen de vérifier les dommages économiques qu'une épidémie causera. Le SRAS, par exemple, a eu un effet frappant sur le tourisme, les arrivées de touristes internationaux dans la région de l'Asie de l'Est et du Pacifique ayant chuté de 10% en 2003 par rapport à 2002. Les compagnies aériennes suspendant les vols vers la Chine et les nerfs effrayés chez de nombreux voyageurs ailleurs, le coronavirus l'impact peut être pire. Activité de détail en Chine, où des détaillants tels que

      Ralph Lauren

       et

      Adidas

       ont temporairement fermé plusieurs de leurs magasins, donnera une autre lecture. Le poids économique considérablement accru de la Chine depuis l’épidémie de SRAS amplifiera ces effets d’évitement.

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Ensuite, il sera important de surveiller les ruptures d’approvisionnement qui pourraient survenir en raison de l’arrêt de la production dans la province chinoise du Hubei et ailleurs. La bonne nouvelle, pour l'instant, est que la production des usines chinoises est toujours lente autour du Nouvel An lunaire, de sorte que les entreprises dotées de chaînes d'approvisionnement qui s'étendent jusqu'en Chine n'ont pas été relativement affectées. Le danger est que, plus les arrêts se prolongent, plus l'approvisionnement en composants de fabrication essentiels s'épuise, avec de graves retombées. Le tremblement de terre et le tsunami de 2011 au Japon fournissent une leçon d’objet: il a fermé une usine qui fabriquait une partie importante des microcontrôleurs automobiles du monde. En conséquence, la production mondiale de véhicules a fléchi.

Enfin, il sera important de surveiller dans quelle mesure les coronavirus et les craintes de contagion se manifestent en dehors de la Chine. Si des personnes en dehors de la Chine commencent à adopter un comportement d'évitement, les dommages économiques vont encore empirer.

Écrire à Justin Lahart à justin.lahart@wsj.com

Corrections et amplifications
En 2003, il y a eu une épidémie de syndrome respiratoire aigu sévère en Asie. Une version antérieure de cet article donnait à tort le nom de syndrome respiratoire aigu soudain. (6 février 2020)

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