Coronavirus : Dans le vaccin contre le coronavirus, un expert en épidémie voit le «problème le plus difficile» de sa carrière

26

UNEs La Chine peine à contenir une épidémie causée par un nouveau coronavirus, la science se bat pour mettre au point des vaccins pour atténuer l’impact de l’épidémie. Le CEPI – la Coalition pour les innovations en matière de préparation aux épidémies d'Oslo, en Norvège – est au cœur de cet effort, un partenariat mondial créé pour diriger le développement de vaccins dans ce type de situation d'urgence.

Deux semaines après que la Chine a annoncé le 7 janvier qu'un nouveau coronavirus avait déclenché une flambée de cas de pneumonie à croissance rapide dans la ville de Wuhan, le CEPI a annoncé le financement de trois efforts pour développer un vaccin contre le virus, actuellement connu sous le nom de 2019- nCoV. Une semaine plus tard, il en a ajouté un quatrième. Quelques jours seulement après, il a annoncé que le principal fabricant de vaccins GSK autoriserait l'utilisation de ses adjuvants exclusifs – des composés qui renforcent l'efficacité des vaccins – dans la réponse.

Mais à ce jour, la plupart des efforts financés par le CEPI se concentrent sur des partenaires qui n'ont pas les installations de production pour fabriquer un produit commercial en vrac. Il s'agit notamment d'Inovio, un partenariat entre Moderna et l'Institut national des allergies et des maladies infectieuses; CureVac; ainsi que l'Université du Queensland, en Australie. Tous utilisent des approches innovantes qui offrent la promesse d'une rapidité sans précédent pour le développement d'un vaccin candidat. Mais aucune des sociétés n'a encore autorisé un vaccin.

publicité

STAT a interrogé le PDG Richard Hatchett – qui occupait auparavant des postes de direction à l'American Biomedical Advanced Research and Development Authority – sur la stratégie du CEPI pour aider le monde à développer un vaccin pour les masses en situation d'urgence, un défi qu'il a qualifié de «problème le plus difficile à résoudre». J'ai déjà eu affaire à ma carrière. »

La conversation a été légèrement modifiée pour plus de longueur et de clarté.

Quelle est la tâche devant vous?

Il y a tellement de choses que nous ne savons pas sur ce virus. Son épidémiologie, ses modes de transmission, qui sont vraiment les populations vulnérables. Il semble à ce stade que les personnes âgées, probablement les personnes immunodéprimées, les personnes atteintes d'autres conditions médicales semblent être les plus touchées par la maladie grave.

La population vulnérable peut ne pas être quelque chose qui est géographiquement défini, elle peut être quelque chose qui est démographiquement défini. Et il se peut que chaque pays doive prioriser le vaccin qui sera disponible pour ceux qui sont identifiés comme étant les plus à risque.

La plupart des pays ont des lois analogues à la Defense Production Act aux États-Unis qui permettent au gouvernement de réquisitionner des produits fabriqués à l'intérieur de leurs frontières si cela sert les objectifs de la défense nationale ou de la sécurité nationale – ce qui est compréhensible. Mais ce que nous ne voulons pas que cette épidémie se produise, c'est que les vaccins soient développés dans les lieux où les vaccins sont actuellement développés et fabriqués – principalement dans les pays développés – puis utilisés exclusivement dans ces pays. Ce serait un désastre.

Nous travaillons donc en étroite collaboration avec l'Organisation mondiale de la santé et nous sommes pleinement alignés avec l'OMS sur l'importance de l'accès.

Les plateformes de développement de vaccins sont prometteuses en termes de rapidité. Mais les partenariats que le CEPI a forgés jusqu'à présent sont avec les biotechnologies, une agence scientifique gouvernementale et une université. Si l'un d'entre eux réussit à développer un vaccin candidat, peut-il réellement produire des quantités massives de vaccin? S'ils ne le peuvent pas, quelqu'un d'autre peut-il prendre son candidat et courir avec lui?

Nous avons des conversations avec un large éventail de partenaires potentiels. Et le point critique de ces conversations est: quel est le plan pour fabriquer de très grandes quantités de vaccin dans un délai qui est potentiellement pertinent pour ce que les gens semblent de plus en plus sûrs sera une pandémie, si ce n'est déjà fait?

Cela fait partie de l'évaluation des partenaires. Cela fait partie de l'évaluation de leurs capacités actuelles et de la rapidité avec laquelle ces capacités pourraient être mises à l'échelle. Nous sommes toujours en train de rassembler un éventail de candidats. Et vous ne voyez qu'une partie de l'image en ce moment. Mais nous sommes parfaitement conscients de ce qui est réellement nécessaire.

Une grande partie de la capacité de production de masse appartient aux grandes sociétés pharmaceutiques, des acteurs comme Sanofi et Merck et GSK. Ces entreprises ont été brûlées lors de précédentes urgences sanitaires, quand ils ont couru pour développer de nouveaux vaccins, le monde a finalement décidé qu'il n'en avait pas besoin. Parmi les grands acteurs, seul Johnson & Johnson a annoncé qu'il tenterait de fabriquer un vaccin. Et les autres?

J’ai parlé à un certain nombre de partenaires multinationaux mondiaux, qui sont tous extrêmement préoccupés et intéressés à comprendre comment ils peuvent aider. Personne n'a dit: «Désolé, nous sommes en train de passer à côté.» Il s'agit de savoir ce qu'ils peuvent faire, comment ils peuvent aider, quelles capacités ils ont en interne.

Ce sont des conversations que j'ai eues en toute confiance, et je ne veux pas mettre des mots dans la bouche de qui que ce soit. Mais j'ai été bien reçu par tous ceux que j'ai contactés. Je dirais simplement: regardez cet espace.

Existe-t-il un décalage entre les types de vaccins soutenus par le CEPI et les chaînes de production de vaccins en vrac existantes?

Ce que j'ai observé au sein du gouvernement américain, c'est qu'il y a souvent eu un succès technique dans le développement de produits (contre-mesure du bioterrorisme) sans plan de durabilité de ces produits sans une dépense considérable de ressources gouvernementales pour conserver ces produits non commerciaux et ces lignes de fabrication.

Nous avons donc réfléchi à la façon dont nous pourrions intégrer la durabilité dans les programmes depuis le début. Et une partie de cela consistait à faire une enquête mondiale sur la capacité de fabrication pour réfléchir à l'endroit où nous voulions implanter la fabrication de tout produit réussi que nous pouvions proposer. Nous l'avons fait au cours de la dernière année environ.

Nous utilisons les informations que nous avons collectées et notre équipe réfléchit maintenant aux possibilités d'étendre les vaccins de différents types. C'est un travail en cours. Pour certaines technologies, le transfert de technologie (à un fabricant) peut être quelque chose qui pourrait être fait dans un laps de temps qui était potentiellement pertinent pour l'épidémie.

Qu'entendez-vous par pertinent dans ce contexte?

Il est vraiment difficile de prédire la durée de ce qui est devant nous.

Nous savons qu'à très court terme, les communautés devront dépendre de la prévention et du contrôle des infections et des interventions non pharmaceutiques parce que c'est littéralement tout ce qu'elles ont.

Par pertinent, je veux dire qu'il sera possible d'augmenter la production, en supposant que nous pouvons déplacer un vaccin tout au long du processus de développement au point où les régulateurs sont à l'aise avec son utilisation à grande échelle. Supposons que cela prenne – dans le meilleur des cas – un an. Cette épidémie va-t-elle encore durer dans un an?

Peut-être. Dans ce cas, nous voulons avoir la capacité de produire le vaccin qui a réussi à ce point, d'en produire autant que possible le plus rapidement possible afin que ceux qui n'ont pas été infectés par l'épidémie puissent réellement être protégés.

Si les grands producteurs ne s’impliquent pas, il est difficile d’imaginer qu’il pourrait y avoir des vaccins en grande quantité. Ai-je tort?

Je pense qu'il va être très important de mobiliser les gens qui ont accès à une capacité de production vraiment substantielle. Et avoir les grands producteurs à la table – à cause de leur profondeur, à cause de leur expérience, à cause de leurs ressources internes – serait très, très important.

Les vaccins candidats seront très, très rapides. Le Dr Anthony Fauci, directeur du NIAID, a déclaré publiquement qu'il pensait que l'essai clinique pour le vaccin Moderna pourrait avoir lieu dès le printemps.

Je pense qu'une partie de la stratégie générale est d'avoir un grand nombre de candidats. Parce que vous ne savez pas ce qui va ralentir un candidat en particulier, et cela pourrait vous surprendre. Mais vous voulez avoir suffisamment de candidats pour qu'au moins certains d'entre eux avancent rapidement dans le processus.

Et puis pour chaque candidat, vous devez vous poser la question: comment produisez-vous cela? Comment obtenez-vous ce candidat à un point où les régulateurs sont à l'aise avec son utilisation répandue et comment allez-vous arriver à ce point avec une production à une échelle significative dans le contexte d'une maladie qui va infecter l'ensemble de société?