Coronavirus : Coronavirus: qu'est-ce qui «aplanit la courbe» et cela fonctionnera-t-il?

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Efforts pour contenir complètement le nouveau coronavirus – la pandémie responsable de l'infection de centaines de milliers de personnes dans 130 pays avec la maladie, appelée COVID-19 – a échoué.

En moins d'un mois, le nombre mondial de cas confirmés de COVID-19 doublé d'environ 75 000 cas le 20 février à plus de 153 000 le 15 mars. Ce taux d'infection, aussi effrayant que cela puisse paraître, cache à quel point le virus incontrôlé s'est propagé, en particulier dans les communautés les plus durement touchées. En Italie, par exemple – le pays avec la pire épidémie de COVID-19 en dehors de la Chine – les cas confirmés ont doublé, passant de 10 000 à 20 000 en seulement quatre jours (du 11 mars au 15 mars).

Ce taux de croissance rapide en Italie a déjà rempli certains hôpitaux là-bas à pleine capacité, forçant les salles d'urgence à fermer leurs portes aux nouveaux patients, à embaucher des centaines de nouveaux médecins et à demander des fournitures d'urgence de matériel médical de base, comme masques respiratoires, de l'étranger. Ce manque de ressources contribue, en partie, au taux de mortalité démesuré du COVID-19 en Italie, qui est d'environ 7% – le double de la moyenne mondiale, PBS a signalé.

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Les responsables de la santé tiennent pour acquis que COVID-19 continuera à infecter des millions de personnes dans le monde au cours des semaines et des mois à venir. Cependant, comme le montre l'épidémie en Italie, le taux d'infection d'une population fait toute la différence pour savoir s'il y a suffisamment de lits d'hôpital (et de médecins et de ressources) pour traiter les malades.

En épidémiologie, l'idée de ralentir la propagation d'un virus afin que moins de personnes aient besoin de se faire soigner à un moment donné est appelée «aplatir la courbe». Il explique pourquoi tant de pays mettent en œuvre des directives de «distanciation sociale» – y compris une ordonnance «abri sur place» qui affecte 6,7 millions de personnes dans le nord de la Californie, même si les épidémies de COVID-19 ne semblent pas encore graves.

Voici ce que vous devez savoir sur la courbe et pourquoi nous voulons l'aplatir.

Quelle est la courbe?

La «courbe» dont parlent les chercheurs fait référence au nombre prévu de personnes qui contracteront COVID-19 sur une période de temps. (Pour être clair, ce n'est pas une prédiction difficile du nombre de personnes qui seront certainement infectées, mais un nombre théorique utilisé pour modéliser la propagation du virus.) Voici à quoi cela ressemble:

Un exemple de courbe épidémique, avec et sans distanciation sociale. (Crédit image: Johannes Kalliauer / CC BY-SA 4.0)

La courbe prend différentes formes, en fonction du taux d'infection du virus. Il pourrait s'agir d'une courbe abrupte, dans laquelle le virus se propage de façon exponentielle (c'est-à-dire que le nombre de cas continue de doubler à un rythme constant), et le nombre total de cas monte en flèche à son apogée en quelques semaines. Les courbes d'infection avec une montée abrupte ont également une chute abrupte; une fois que le virus a infecté à peu près tous ceux qui peuvent être infectés, le nombre de cas commence également à chuter de façon exponentielle.

Plus la courbe d'infection augmente rapidement, plus vite le système de santé local est surchargé au-delà de sa capacité à traiter les gens. Comme nous le voyons en Italie, de plus en plus de nouveaux patients peuvent être contraints de se passer de lits de soins intensifs, et de plus en plus d'hôpitaux peuvent manquer de fournitures de base dont ils ont besoin pour répondre à l'épidémie.

Une courbe plus plate, en revanche, suppose que le même nombre de personnes finissent par être infectées, mais sur une plus longue période de temps. Un taux d'infection plus lent signifie un système de soins de santé moins stressé, moins de visites à l'hôpital chaque jour et moins de malades renvoyés.

Pour une simple métaphore, pensez à une salle de bain de bureau.

"La salle de bain de votre lieu de travail ne compte que peu de stands", a expliqué Charles Bergquist, directeur de l'émission de radio publique "Science Friday" tweeté. "Si tout le monde décide d'aller en même temps, il y a des problèmes. Si le même nombre de personnes doivent aller aux toilettes mais s'étalent sur plusieurs heures, tout va bien."

Comment aplanir la courbe?

Comme il n'existe actuellement aucun vaccin ou médicament spécifique pour traiter COVID-19, et parce que les tests sont si limités aux États-Unis, la seule façon d'aplatir la courbe est par une action collective. Les Centers for Disease Control and Prevention (CDC) des États-Unis ont recommandé à tous les Américains de se laver les mains fréquemment, s'isoler quand ils sont malades ou soupçonnent qu'ils pourraient l'être, et commencer immédiatement à "prendre des distances sociales" (essentiellement, en évitant les autres).

Pour se conformer, de nombreux États ont temporairement fermé les écoles publiques, et de nombreuses entreprises ont conseillé aux employés de travailler à domicile si possible. Le 15 mars, le CDC conseillé que tous les événements de 50 personnes ou plus devraient être annulés ou reportés pour les huit prochaines semaines. Lundi (16 mars), six comtés de la région de la Baie – regroupant environ 6,7 millions de personnes – ont donné des ordres de «mise à l'abri sur place», ce qui signifie que les gens ne devraient pas quitter leur maison sauf pour obtenir des produits essentiels comme de la nourriture ou des médicaments.

Alors, l'aplatissement de la courbe fonctionne-t-il?

Il l'a fait en 1918, lorsqu'une souche de grippe connue sous le nom de Grippe espagnole provoqué une pandémie mondiale. Pour voir comment cela s'est passé, nous pouvons regarder deux villes américaines – Philadelphie et Saint-Louis – Drew Harris, chercheur en santé des populations à l'Université Thomas Jefferson de Philadelphie, a déclaré à NPR.org.

À Philadelphie, les responsables de la ville ont ignoré les avertissements des experts en maladies infectieuses que la grippe se propageait déjà dans la communauté. La ville a plutôt avancé avec un défilé massif qui a rassemblé des centaines de milliers de personnes, a déclaré Harris.

"Dans les 48 à 72 heures, des milliers de personnes dans la région de Philadelphie ont commencé à mourir", a déclaré Harris. Finalement, environ 16 000 personnes de la ville sont mortes en six mois.

À Saint-Louis, pendant ce temps, les autorités municipales ont rapidement mis en œuvre des stratégies d'isolement social. Le gouvernement a fermé des écoles, limité les déplacements et encouragé l'hygiène personnelle et l'éloignement social. En conséquence, la ville n'a fait que 2 000 morts – un huitième des victimes à Philadelphie.

La ville, désormais connue pour son imposante Gateway Arch, avait réussi à aplanir la courbe.

Publié à l'origine sur Science en direct.