Coronavirus : Coronavirus force la profession d'économie à quitter la zone de confort | Mohamed El-Erian | Entreprise

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Wvec le coronavirus dévastant une économie après l'autre, la profession d'économie – et donc les fondements analytiques d'une saine politique et d'une bonne gestion des crises – doit rattraper son retard. L'économie de la contagion virale, de la peur et des «disjoncteurs» est particulièrement préoccupante. Plus la réflexion économique progressera pour répondre aux réalités changeantes, meilleure sera l'analyse qui guidera la réponse politique.

Cette réponse devrait être à la fois nouvelle et inévitablement coûteuse. Les gouvernements et les banques centrales appliquent des mesures sans précédent pour atténuer le ralentissement mondial, de peur qu'une récession mondiale désormais certaine ne cède la place à une dépression (déjà un risque inconfortablement élevé). Comme ils le font, nous verrons probablement une nouvelle érosion de la distinction entre l'économie traditionnelle dans les économies avancées et dans les économies en développement.

Un tel changement est absolument nécessaire. Avec des preuves accablantes de baisses massives de la consommation et de la production à travers les pays, les analystes des économies avancées doivent tenir compte, avant tout, d'un phénomène qui n'était jusque-là familier qu'aux États et communautés fragiles / défaillants dévastés par des catastrophes naturelles: un arrêt économique soudain, ensemble avec la cascade de dévastation qui peut en découler. Ils seront ensuite confrontés à d'autres défis plus connus des pays en développement.

Tenez compte de la nature de l'économie pandémique. Indépendamment de leur désir de dépenser, les consommateurs ne sont pas en mesure de le faire car ils ont été incités ou sommés de rester à la maison. Et indépendamment de leur volonté de vendre, les magasins ne peuvent pas atteindre leurs clients et beaucoup sont coupés de leurs fournisseurs.

La priorité immédiate, bien sûr, est la réponse de santé publique, qui appelle à la distance physique, à l'auto-isolement et à d'autres mesures qui sont fondamentalement incompatibles avec la façon dont les économies modernes sont câblées. En conséquence, il y a eu une contraction rapide de l'activité économique (et donc du bien-être économique).

Quant à la gravité et à la durée de la prochaine récession, tout dépendra du succès de la réponse de la politique de santé, en particulier des efforts pour identifier et contenir la propagation du virus, traiter les malades et renforcer l'immunité. En attendant des progrès sur ces trois fronts, la peur et l'incertitude vont s'intensifier, avec des conséquences négatives pour la stabilité financière et les perspectives de reprise économique.

Lorsqu'elles sont chassées de nos zones de confort d'une manière si soudaine et violente, la plupart d'entre nous succomberont à un certain degré de paralysie, de réaction excessive ou des deux. Notre tendance à la panique se prête à des perturbations économiques encore plus profondes. Alors que les contraintes de liquidité se manifestent, les acteurs du marché se précipitent pour encaisser, vendant non seulement ce qu'il est souhaitable de vendre, mais tout ce qui peut être vendu.

Lorsque cela se produit, le résultat prévisible est un risque élevé de liquidation financière de gros qui, en l'absence d'interventions intelligentes de politique d'urgence, menacera le fonctionnement des marchés. Dans le cas de la crise actuelle, le risque que le système financier infecte à contre-courant l'économie réelle et provoque une dépression est trop grand pour être ignoré.

Cela nous amène à la troisième priorité analytique: l'économie des disjoncteurs. Ici, la question n'est pas seulement de savoir ce que les interventions politiques d'urgence peuvent réaliser, mais aussi ce qui est hors de leur portée – et quand.

Certes, étant donné que le désendettement économique et financier simultané aurait des conséquences désastreuses pour le bien-être de la société, le moment actuel exige clairement une approche politique «tout ce qu'il faut», «tout compris» et «pangouvernemental». La priorité immédiate est de mettre en place des disjoncteurs susceptibles de limiter la portée des boucles de rétroaction économiques et financières dangereuses. Cet effort est mené par les banques centrales mais implique également les autorités fiscales et autres.

Mais il y aura des compromis délicats à naviguer. Par exemple, il existe un élan important derrière les propositions de transferts monétaires et de prêts sans intérêt pour protéger les segments vulnérables de la population, maintenir les entreprises à flot et protéger les secteurs économiques stratégiques. À juste titre. L'idée est de minimiser le risque que les problèmes de liquidité ne deviennent des problèmes de solvabilité. Et pourtant, un programme de perfusion de liquidités et de prêts sera confronté à des défis de mise en œuvre immédiats. Outre les conséquences inattendues et les dommages collatéraux qui accompagnent toutes les mesures générales, l'inondation de l'ensemble du système dans la crise actuelle nécessiterait la création de nouveaux canaux de distribution. La question de savoir comment remettre de l'argent aux destinataires n'est pas aussi simple qu'il y paraît.

La mise en œuvre de programmes de renflouement direct pose encore plus de difficultés, ce qui devient de plus en plus probable. Loin d'être des valeurs aberrantes, les compagnies aériennes, les compagnies de croisières et d'autres secteurs gravement touchés sont des indicateurs avancés de ce qui reste à venir. Des sociétés industrielles multinationales aux restaurants familiaux et autres petites entreprises, la ligne de sauvetage du gouvernement sera très longue.

Sans principes clairement énoncés expliquant pourquoi, comment, quand et sous quelles conditions l'aide gouvernementale sera offerte, il est fort probable que les plans de sauvetage soient politisés, mal conçus et cooptés par des intérêts particuliers. Cela saperait les stratégies de sortie pour remettre les entreprises sur pied et risquerait de répéter l'expérience post-2008, lorsque la crise a été mise à mal, mais sans jeter les bases d'une croissance forte, durable et inclusive par la suite.

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Étant donné l'ampleur probable des interventions gouvernementales cette fois-ci, il est essentiel que les décideurs politiques reconnaissent également les limites de leurs interventions. Aucun remboursement d'impôt, aucun prêt à faible taux d'intérêt ni aucun refinancement hypothécaire bon marché ne convaincront les gens de reprendre une activité économique normale s'ils craignent toujours pour leur propre santé. De plus, tant que l’accent de la santé publique est mis sur la distance sociale comme moyen d’annuler la transmission communautaire, les gouvernements ne voudront pas que les gens s’aventurent de toute façon.

Toutes les questions soulevées ci-dessus sont mûres pour davantage de recherches économiques. En poursuivant ces pistes d'enquête, de nombreux chercheurs des économies avancées se retrouveront inévitablement confrontés à l'économie du développement – de la gestion des crises et des défaillances du marché à surmonter la fatigue de l'ajustement et à mettre en place de meilleures bases pour une croissance structurellement saine, durable et inclusive. Dans la mesure où ils adoptent des perspectives des deux domaines, l'économie y sera meilleure. Jusqu'à récemment, la profession était beaucoup trop résistante à l'élimination des distinctions artificielles, sans parler d'adopter une approche plus multidisciplinaire.

Ces limites auto-imposées ont persisté malgré les preuves abondantes selon lesquelles, en particulier depuis le début des années 2000, les économies avancées sont confrontées à des obstacles structurels et institutionnels qui ont étouffé la croissance d'une manière bien connue des économies en développement. Au cours des années qui ont suivi la crise financière mondiale de 2008, ces problèmes ont aggravé les divisions politiques et sociétales, miné la stabilité financière et rendu plus difficile la confrontation à la crise sans précédent qui frappe maintenant notre porte.

Mohamed El-Erian est conseiller économique en chef chez Allianz. Il a été président du Conseil de développement mondial du président Barack Obama et ancien directeur adjoint du FMI

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