Coronavirus : Coronavirus ferme Macao, la capitale mondiale du jeu

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HONG KONG – C'est comme fermer le Strip de Las Vegas, six fois.

Les responsables de la ville chinoise de Macao ont demandé mardi à ses 41 casinos de fermer pendant un demi-mois alors qu'ils se précipitent pour arrêter l'épidémie de coronavirus qui affecte la Chine et la région. Cette décision entraînera la fermeture de la capitale mondiale du jeu, qui pourrait frapper les grands opérateurs de casinos américains comme Wynn Resorts et Las Vegas Sands ainsi que les entreprises locales qui soutiennent l'économie du territoire.

Les autorités ont déclaré que 10 personnes à Macao étaient malades à cause de la maladie pneumoniale, parmi lesquelles une employée d'hôtel au Galaxy Casino, l'un des établissements de jeu les plus fréquentés de la ville. Bien qu’aucun décès n’ait été signalé là-bas, le coronavirus est connu pour avoir tué plus de 420 personnes en Chine continentale, une aux Philippines et une à Hong Kong, voisine de Macao.

"Bien sûr, cette décision a été difficile à prendre, mais nous devons le faire pour la santé des habitants de Macao", a déclaré Ho Iat Seng, directeur général du territoire chinois semi-autonome, lors d'une conférence de presse télévisée.

Portant un masque bleu et un costume, M. Ho a déclaré que le cas du travailleur de l'hôtel avait averti que le virus commençait à se propager à travers la ville. Le travailleur avait partagé des navettes et la cafétéria du casino avec des collègues.

Les jeux de hasard représentent les quatre cinquièmes des revenus du gouvernement de Macao. Mais M. Ho a déclaré: «Macao peut toujours supporter ces pertes économiques.»

La majeure partie de la Chine reste fermée par le coronavirus, qui est apparu pour la première fois dans la ville chinoise de Wuhan et a rendu malades des milliers de personnes dans le pays. Les perspectives économiques mondiales, la fortune des grandes entreprises et les emplois des travailleurs dans le monde pourraient dépendre de leur rapidité de retour.

Macao fait un symbole scintillant et parfois criard de la dépendance du monde à l’argent chinois. L'ancienne colonie portugaise, qui est revenue au contrôle chinois en 1999, est la seule partie de la Chine qui autorise les jeux de casino.

Alors que les touristes chinois aux poches profondes arrivaient en masse, Macao s'est transformée en un centre international prospère pour le divertissement, la gastronomie et le shopping de luxe. Les sociétés de jeux ont construit de vastes casinos, illuminant l'horizon de cette ville autrefois endormie d'un peu plus de 622 000 habitants avec des néons et des projecteurs. Il offre tout ce que Las Vegas a – comme une tour Eiffel miniature – et plus encore, comme un téléphérique de dragon doré qui flotte devant les fontaines d'eau dansantes du Wynn Palace.

Macao était très animée il y a à peine deux semaines alors que les touristes du continent arrivaient pour passer les vacances du Nouvel An lunaire aux tables de baccara de la ville et dans les restaurants étoilés au guide Michelin. "Il n'y avait aucun signe d'épidémie nulle part", a déclaré Wang Qian, qui a voyagé avec ses parents pour faire du shopping et voir les sites touristiques.

Lors de leur visite au Casino de Lisbonne le 21 janvier, les employés ont pris leur température. Pourtant, quand ils sont partis trois jours plus tard, "je ne pense pas que les gens aient pris la chose au sérieux, mais beaucoup ont commencé à porter des masques", a-t-elle déclaré.

Macao a également suspendu les services publics de base mardi, et M. Ho a exhorté les résidents à ne pas quitter leur domicile, sauf pour obtenir de la nourriture. "Ce ne sont pas des vacances", a-t-il dit.

"C'est juste ahurissant. Je n'ai jamais rien vu de tel depuis mes 25 ans ici », a déclaré Carlos Lobo, avocat et consultant en jeux d'argent à Macao.

"Cela montre deux choses: la gravité de la situation et la mesure extrême que le gouvernement prend pour contrôler l'épidémie", a déclaré M. Lobo.

Les revenus bruts de jeu de Macao ont totalisé 36,5 milliards de dollars l'an dernier, soit une baisse de 3,4% par rapport à l'année précédente, mais toujours environ six fois celle du Strip de Las Vegas. Ces dernières années, les plus grands opérateurs de casinos américains comme Wynn Resorts et Las Vegas Sands Corporation sont venus à compter sur leurs avant-postes imposants à Macao.

L'impact sera «dévastateur» à court terme, a déclaré Matthew Ossolinski, consultant et investisseur en jeux d'argent. Il a estimé que la fermeture de deux semaines pourrait réduire de 5 à 15% les revenus des jeux de Macao cette année.

Sands, fondée par le milliardaire américain et grand donateur républicain Sheldon Adelson, possède plusieurs casinos et hôtels à Macao, dont The Venetian Macao, The Parisian Macao et Sands Macao. Wynn Resorts, jusqu'à récemment dirigé par le magnat du casino Steve Wynn, possède trois propriétés à Macao.

M. Ossolinski a également déclaré qu'il s'attendait à ce que l'industrie rebondisse une fois les casinos rouverts et que les touristes chinois soient autorisés à se rendre dans la ville. "Macao reste l'oie dorée", a-t-il déclaré. Mais quand les choses reprendraient, il serait «plus difficile de prévoir».

Fin janvier, les autorités chinoises ont commencé à prendre des mesures drastiques pour contenir l'épidémie. Le changement a coïncidé avec le Nouvel An lunaire, la période la plus lucrative pour les casinos de Macao, et la ville a déjà vu les visites baisser de 80%, selon Fitch Ratings.

Pendant des semaines, de nombreux étages de casino, généralement bondés de touristes chinois, ont été en grande partie vides. Des visiteurs récents ont décrit des étages de casino vides, pire que lorsque la Chine a sévi contre les casinos pour mettre fin à la corruption des autorités gouvernementales.

M. Lobo, le consultant, qui vit à Macao depuis 25 ans et a travaillé pour le gouvernement de Macao et le Venetian, a visité lundi certains des plus grands casinos de Macao.

«Je me disais« Whoa, c'est grand », a-t-il dit. «C’est comme une ville fantôme en termes de clients. C'était surréaliste. "

Cao Li, Elaine Yu et Tiffany May ont contribué au reportage.