Coronavirus : Coronavirus de Wuhan: la promotion des remèdes traditionnels déclenche l'achat de panique

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Telles étaient les questions qui dominaient les médias sociaux chinois après que l'agence de presse officielle Xinhua a rapporté vendredi que l'Institut de Shanghai de Materia Medica et l'Institut de virologie de Wuhan avaient découvert que le liquide oral Shuanghuanglian – un remède à base de plantes combiné populaire couramment utilisé pour soulager certains des symptômes tels que fièvre, toux et maux de gorge – pourraient être utilisés pour «inhiber» le virus mortel.

La nouvelle, cependant, a été accueillie avec scepticisme en ligne en Chine, de nombreux – y compris de nombreux experts médicaux – se demandant si les résultats étaient étayés par des preuves cliniques provenant du traitement des patients atteints de coronavirus. D'autres se sont demandé s'il s'agissait d'un effort concerté pour promouvoir certains produits à base de plantes pour augmenter les cours des actions de leurs fabricants avant la réouverture du marché boursier chinois lundi.

Mais beaucoup d'autres n'avaient apparemment pas besoin de confirmation. Des publications sur Weibo, la plate-forme chinoise Twitter, ont prétendument montré des personnes faisant la queue la nuit devant des pharmacies à travers la Chine pour acheter du Shuanghuanglian, allant ironiquement à l'encontre du conseil des autorités pour éviter de se rassembler en public. Telle était la demande apparente déclenché par l'avis que la formule composée a vendu sur certains magasins sur la plate-forme de commerce électronique chinoise Taobao.
Vendredi dernier, le virus avait coûté la vie à plus de 250 personnes en Chine continentale.

Soutien gouvernemental

Les deux instituts qui ont découvert la prétendue capacité de Shuanghuanglian à "inhiber" le coronavirus sont tous deux des organismes publics. L'Institut de Shanghai de Materia Medica est sous l'Académie chinoise des sciences (CAC), un groupe de réflexion gouvernemental de premier plan. L'Institut de virologie de Wuhan est également administré par le CAC et figure parmi les laboratoires de recherche sur les virus les plus avancés du pays.

La nouvelle intervient après que la Commission nationale chinoise de la santé a publié lundi un avis sur le traitement du coronavirus, demandant aux institutions médicales de "promouvoir activement le rôle de la médecine traditionnelle chinoise (MTC) pendant le traitement".

Cette notification est intervenue deux jours après que le président chinois Xi Jinping – un défenseur bien connu de la MTC – a appelé à la "combinaison de la médecine chinoise et occidentale" dans le diagnostic et le traitement de la maladie lors d'une réunion du Comité permanent du Politburo du Parti communiste, le organe suprême du pays.

Ces dernières années, le gouvernement a fortement encouragé la MTC, dans le cadre des efforts de Xi pour renforcer le secteur de la santé du pays et combler les lacunes des régimes d'assurance nationaux.

Il a également cherché à obtenir l'acceptation de la MTC à l'étranger, en établissant 30 centres de MTC à l'étranger dans les pays le long de la «Belt and Road Initiative», le programme mondial d'investissement et d'infrastructure de Xi.

La sécurité et l'efficacité de la MTC font toujours l'objet de débats en Chine, où elle compte à la fois des adeptes et des sceptiques. Bien que de nombreux remèdes soient utilisés depuis des centaines d'années, les critiques soutiennent qu'il n'existe aucune preuve scientifique vérifiable pour étayer leurs supposés avantages.
Cependant, en 2018, l'Organisation mondiale de la santé (OMS) a fait un signe de tête tant attendu pour inclure la MTC dans son livre influent classant des milliers de maladies – sa toute première approbation officielle de l'ancienne pratique.
La récente promotion de la MTC en Chine est également conforme à la volonté de Xi de faire revivre la culture traditionnelle chinoise, rompant avec la voie antérieure du Parti communiste au pouvoir sous le président Mao Zedong, au cours de laquelle des éléments de la culture traditionnelle ont souvent été attaqués, en particulier pendant Révolution.
Lors d'une conférence nationale sur la MTC en octobre dernier, M. Xi a exhorté les experts et les fonctionnaires à poursuivre et à innover les éléments fins de la MTC et a souligné les efforts pour la promouvoir à l'échelle internationale, avait alors rapporté Xinhua.

"La médecine traditionnelle est un trésor de la civilisation chinoise incarnant la sagesse de la nation et de son peuple", a déclaré M. Xi lors de la réunion à Pékin.

Les gens font la queue pour des masques gratuits à l'extérieur d'une boutique de cosmétiques à Tsuen Wan à Hong Kong.

Les médias d'État descendent

Au milieu d'un scepticisme grandissant au sujet de l'efficacité de Shuanghuanglian, le porte-parole du Parti communiste au pouvoir, le Quotidien du Peuple, a averti samedi matin que "inhiber n'équivaut pas à prévenir et traiter", rappelant au public de ne pas se précipiter pour acheter le remède à base de plantes, ou de le prendre sans surveillance médicale.
"Jusqu'à présent, la découverte est encore à l'étude préliminaire, et un grand nombre d'expériences est nécessaire pour tester si elle est efficace sur les patients", a-t-il déclaré, citant l'OMS en disant qu'aucun médicament efficace prouvé pour prévenir ou traiter le coronavirus de Wuhan sont actuellement disponibles.

Les National Institutes of Health des États-Unis travaillent sur un vaccin préventif, mais il faudra probablement quelques mois avant que la première phase des essais cliniques ne démarre, et plus d'un an avant qu'un vaccin ne soit disponible, selon les experts.

Au cours de la pandémie mortelle de SRAS au début des années 2000, une autre phytothérapie chinoise traditionnelle Banlangen, fabriquée à partir de la racine d'une plante à feuilles pastel et utilisée pour traiter le rhume, a été vendue dans de nombreuses pharmacies en raison de la croyance populaire mais non prouvée cliniquement qu'elle pourrait prévenir le SRAS, qui est étroitement lié au coronavirus de Wuhan.