Coronavirus : Changement climatique: la planète est bénéficiaire du coronavirus

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Il semble que le verrouillage ait eu un avantage inattendu – un ciel bleu.

Le nombre moyen de "jours de bonne qualité de l'air" a augmenté de 21,5% en février par rapport à la même période l'an dernier, selon le ministère chinois de l'Écologie et de l'Environnement.

Et Hubei n'était pas seul.

Images satellite publiées par la NASA et l'Agence spatiale européenne montrent une réduction spectaculaire des émissions de dioxyde d'azote – celles émises par les véhicules, les centrales électriques et les installations industrielles – dans les grandes villes chinoises entre janvier et février. Le nuage visible de gaz toxique suspendu au-dessus des centrales électriques industrielles a presque disparu.

"C'est la première fois que je constate une baisse aussi spectaculaire sur une zone aussi large pour un événement spécifique", explique Fei Liu, chercheur sur la qualité de l'air au Goddard Space Flight Center de la NASA. "Je ne suis pas surpris car de nombreuses villes du pays ont pris des mesures pour minimiser la propagation du virus."

Un schéma similaire est apparu avec le dioxyde de carbone (CO2) – libéré par la combustion de combustibles fossiles tels que le charbon.

Du 3 février au 1er mars, les émissions de CO2 ont diminué d'au moins 25% en raison des mesures visant à contenir le coronavirus, selon le Centre de recherche sur l'énergie et l'air pur (CREA), un organisme de recherche sur la pollution atmosphérique.

En tant que plus grand pollueur du monde, la Chine contribue annuellement à 30% des émissions mondiales de CO2, de sorte que l'impact de ce type de baisse est énorme, même sur une courte période. Le CREA estime qu'il équivaut à 200 millions de tonnes de dioxyde de carbone – plus de la moitié de la totalité des émissions annuelles du Royaume-Uni.

"En tant que mesure qui s'est déroulée efficacement du jour au lendemain, c'est plus dramatique que tout ce que j'ai vu en termes d'impact sur les émissions", a déclaré Lauri Myllyvirta, analyste principale au CREA.

Mais alors que les mesures de verrouillage conçues pour endiguer la propagation du virus ont provoqué une augmentation momentanée des niveaux de pollution en Chine, les experts avertissent que lorsque le comté commencera à redémarrer son économie, le des produits chimiques toxiques pourraient à des niveaux plus élevés qu’avant l’épidémie.

La consommation de charbon diminue

Une baisse de la production de pétrole et d'acier et une réduction de 70% des vols intérieurs ont contribué à la baisse des émissions, selon la CREA. Mais le principal moteur a été la forte baisse de l'utilisation du charbon en Chine.

La Chine est le plus grand producteur et consommateur mondial de charbon, utilisant cette ressource pour 59% de son énergie en 2018. Outre le fonctionnement de centrales électriques et d'autres industries lourdes, le charbon est également la seule source de chaleur pour des millions de foyers dans les vastes zones rurales. du pays.

Les principales centrales électriques au charbon du pays ont enregistré une baisse de leur consommation de 36% entre le 3 février et le 1er mars par rapport à la même période de l'année dernière, selon l'analyse CREA des statistiques des services de données WIND.

"Les plus gros consommateurs de charbon – les centrales électriques au charbon – ont été fortement touchés car la demande d'électricité est en baisse", a déclaré Myllyvirta. "Je pense qu'il est clair que cet effet se poursuivra au cours des semaines et des mois à venir, car il y a également eu un impact majeur sur la demande de l'économie."

En 2017, le président Xi Jinping a promis de faire de la lutte contre la pollution l'une des "trois batailles" de la Chine et l'année suivante, le ministère de l'écologie et de l'environnement a été créé.

Les politiques ont eu un impact significatif, avec des niveaux de pollution globale de 10% inférieurs dans les villes chinoises entre 2017 et 2018, selon un rapport publié l'année dernière par Greenpeace et AirVisual.

Les activistes climatiques disent que la crise pourrait fournir une fenêtre pour accélérer ces réformes promises.

"Nous plaiderions fortement pour que la Chine favorise cette opportunité de transformer son économie, de se démarquer de l'ancienne", a déclaré Li Shuo, conseiller principal en politique climatique pour Greenpeace Asie de l'Est.

"Vengeance pollution"

La préoccupation, a déclaré Li, est qu'une fois la menace des coronavirus passée, la Chine se concentrera uniquement sur le redémarrage de son économie, qui souffrait déjà à la suite de la guerre commerciale américano-chinoise. Cela pourrait se faire au détriment de l'environnement.

"Il pourrait y avoir un cycle de relance économique qui injecterait des crédits bon marché aux industries lourdes en Chine, et en conséquence, nous pourrions voir augmenter les polluants et les émissions de carbone au second semestre de cette année", a ajouté Li.

Cet effet de rebond – qui peut parfois inverser toute baisse globale de émissions – est quelque chose que Li appelle «la pollution de la vengeance». Et en Chine, il a un précédent.

En 2009, le gouvernement chinois a lancé un gigantesque plan de relance de 586 milliards de dollars en réponse à la crise financière mondiale – dont la majorité est allée à des projets d'infrastructure à grande échelle.

Mais l'explosion de pollution qui en a résulté au cours des années suivantes – en particulier lors de l'hiver "airpocalypse" de 2012-2013 – a provoqué un tollé général qui a déclenché le premier plan d'action national du gouvernement chinois contre la pollution atmosphérique en septembre 2013.

Le président Xi a clairement indiqué que les travailleurs et les usines doivent accélérer leurs activités dès que possible si le pays veut éviter un ralentissement économique plus marqué.

Myllyvirta espère que la Chine a tiré les leçons du passé.

"Ce sont vraiment les épisodes précédents qui ont débordé", explique Myllyvirta, qui prévient également d'un retour de bâton public si le ciel redevient gris.

"La réduction de la pollution de l'air a été très claire, donc si la pollution revient, à cause des mesures de relance, à cause de l'industrie lourde qui se surmultiplie pour rattraper le temps perdu, il pourrait y avoir une contre-réaction."

Hong Kong: la pollution tombe

Dans la ville voisine de Hong Kong, la qualité de l'air s'est également améliorée depuis que la ville est entrée en mode d'arrêt partiel pour lutter contre la propagation du coronavirus.

Les principaux polluants atmosphériques ont chuté de près d'un tiers de janvier à février, selon les données de la Hong Kong University School of Public Health, qui ont été analysées par l'organisation environnementale Clean Air Network.

La surveillance des stations dans les zones les plus fréquentées de Hong Kong, y compris Central, Causeway Bay et Mongkok, a révélé que le polluant à particules fines PM2,5 a diminué de 32%, tandis que le plus grand polluant à particules PM10 a chuté jusqu'à 29%, et le dioxyde d'azote ( NO2) a été réduit jusqu'à 22%.

La pollution dans la ville est principalement causée par les véhicules à moteur, les navires et les centrales électriques à Hong Kong et autour du delta de la rivière des Perles, selon le gouvernement.

La baisse des polluants nocifs est directement liée à l'introduction de mesures par le gouvernement de Hong Kong, notamment le travail à domicile, la fermeture de certaines installations publiques et la fermeture partielle de la frontière avec la Chine. Une baisse de la pollution en Chine continentale au cours de cette période a également entraîné une baisse du smog régional en provenance des grandes villes industrielles de la province méridionale de Guangdong.

"Il y a beaucoup de gens qui travaillent à domicile, ce qui a réduit le trafic et la congestion du trafic", a déclaré Patrick Fung, président du Clean Air Network. Les mesures de Hong Kong étaient loin d'être aussi drastiques que celles de la Chine continentale, mais elles avaient toujours un impact significatif.

Fung a fait campagne sur l'impact à long terme sur la santé de la pollution de l'air à Hong Kong, qui, selon lui, provoque en moyenne 1 500 décès prématurés par an dans la ville.

"Au cours de la dernière décennie, la pollution de l'air à Hong Kong a été le double du niveau de sécurité recommandé par l'Organisation mondiale de la santé", a déclaré Fung. "Surtout au bord de la route, où de nombreux piétons et navetteurs sont exposés à ce type de polluants atmosphériques toxiques et cancérigènes."

Le gouvernement de Hong Kong a introduit une série de politiques vertes dans son récent budget, y compris une feuille de route sur des véhicules de transport public plus propres. Fung dit que l'annonce a été une bonne "première étape", mais il reste encore beaucoup à faire.

Maintenant, Fung pense que cette brève période d'air plus pur devrait envoyer un message aux gens pour qu'ils incitent à des changements à plus long terme. "Si nous voulons que les enfants, les personnes âgées, qui puissent vivre en bonne santé à Hong Kong, alors nous devrions réfléchir à la façon de faire changer les affaires comme d'habitude", dit Fung.

Shanshan Wang de CNN a contribué aux reportages de Pékin.