Coronavirus : Ce que nous savons jusqu'à présent sur le SRAS-CoV-2

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Lors d'une tempête de cytokines, le système immunitaire ne se contente pas de devenir fou, mais est généralement hors jeu, attaquant à volonté sans toucher les bonnes cibles. Lorsque cela se produit, les gens deviennent plus sensibles aux bactéries infectieuses. Les tempêtes peuvent également affecter d'autres organes que les poumons, surtout si les gens souffrent déjà de maladies chroniques. Cela pourrait expliquer pourquoi certains patients COVID-19 se retrouvent avec des complications telles que des problèmes cardiaques et des infections secondaires.

Mais pourquoi certaines personnes atteintes de COVID-19 tombent-elles incroyablement malades, tandis que d'autres s'échappent avec des symptômes légers ou inexistants? L'âge est un facteur. Les personnes âgées sont à risque d’infections plus graves, peut-être parce que leur système immunitaire ne peut pas monter une défense initiale efficace, tandis que les enfants sont moins affectés parce que leur système immunitaire est moins susceptible de se transformer en une tempête de cytokines. Mais d'autres facteurs – les gènes d'une personne, les caprices de son système immunitaire, la quantité de virus à laquelle elle est exposée, les autres microbes dans son corps – pourraient également jouer un rôle. En général, «c'est un mystère pourquoi certaines personnes ont une maladie bénigne, même au sein du même groupe d'âge», dit Iwasaki.

Les coronavirus, tout comme la grippe, ont tendance à être des virus d'hiver. Dans l'air froid et sec, les fines couches de liquide qui recouvrent nos poumons et nos voies respiratoires deviennent encore plus minces, et les poils battants qui reposent dans ces couches ont du mal à éliminer les virus et autres particules étrangères. L'air sec semble également atténuer certains aspects de la réponse immunitaire à ces virus piégés. Dans la chaleur et l'humidité de l'été, les deux tendances s'inversent et les virus respiratoires ont du mal à prendre pied.

Malheureusement, cela pourrait ne pas avoir d'importance pour la pandémie de COVID-19. Pour le moment, le virus traverse un monde de personnes immunologiquement naïves, et cette vulnérabilité risque d'inonder toutes les variations saisonnières. Après tout, le nouveau virus se transmet facilement dans des pays comme Singapour (qui est sous les tropiques) et l'Australie (qui est encore en été). Et une récente étude de modélisation a conclu que «le SRAS-CoV-2 peut proliférer à tout moment de l'année». "Je n'ai pas une immense confiance dans le fait que le temps aura l'effet que les gens espèrent", a déclaré Gralinski. "Cela peut faire tomber un peu les choses, mais il y a tellement de transmission de personne à personne que cela peut prendre plus que cela." À moins que les gens ne puissent ralentir la propagation du virus en s'en tenant aux recommandations de distanciation physique, l'été seul ne nous sauvera pas.

"La partie effrayante est que nous ne savons même pas combien de personnes contractent des coronavirus normaux chaque année", explique Frieman. "Nous n'avons pas de réseaux de surveillance pour les coronavirus comme (nous le faisons pour) la grippe. Nous ne savons pas pourquoi ils partent en hiver, ni où ils vont. Nous ne savons pas comment ces virus évoluent d'année en année. » Jusqu'à présent, la recherche a été lente. Ironiquement, une conférence triennale au cours de laquelle les experts mondiaux des coronavirus se seraient réunis dans un petit village néerlandais en mai a été reportée en raison de la pandémie de coronavirus.

«Si nous n’apprenons pas de cette pandémie que nous devons mieux comprendre ces virus, nous sommes très, très mauvais dans ce domaine», dit Frieman.

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Ed Yong est rédacteur à L'Atlantique, où il couvre la science.