Coronavirus : «  Ce n'est plus de la science-fiction '': le coronavirus expose la vulnérabilité des États-Unis à la guerre biologique

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Plus de six semaines après l'effort de réponse de l'administration Trump – qui a commencé le 29 janvier avec l'annonce d'un groupe de travail sur les coronavirus et, deux jours plus tard, la déclaration d'une urgence de santé publique – le dépistage accéléré du virus ne fait que commencer, les systèmes hospitaliers disent qu'ils n'ont pas assez de lits et de fournitures médicales pour faire face aux assauts des patients prévus, et il y a une pénurie de respirateurs, de ventilateurs et d'autres équipements de protection pour les infirmières et les médecins en première ligne.

Le président Donald Trump, quant à lui, n'a que récemment changé de ton: dimanche, il a qualifié le virus de "quelque chose que nous contrôlons énormément". Lundi, il exhortait les gens à rester chez eux et commençait à lancer toute la puissance du gouvernement fédéral contre ce qu'il a décrit comme «un ennemi invisible». Mais avec des cas confirmés qui dépassent les 7 000 et atteignent maintenant 50 États, les responsables avertissent en privé que cela peut prendre jusqu'à 18 mois avant que la pandémie ne soit mise en danger.

Aux experts de la biodéfense, la réponse lente de l'administration Trump a révélé un dangereux manque d'imagination dans tout le système, et a montré à quel point le gouvernement n'est toujours pas préparé à gérer un événement biologique catastrophique.

"Le sentiment est que nous ne nous sommes pas complètement préparés" à cette possibilité, a déclaré un responsable du gouvernement américain qui n'était pas autorisé à parler officiellement. «Si nous avions une attaque, et même si nous avions le traitement ou le vaccin dont tout le monde avait besoin, nous n'aurions pas la capacité de porter cela à 330 millions d'Américains si nous étions dans une situation de verrouillage où les camions ne bougeaient pas. C'est donc une chose que nous avons examinée. "

D'autres questions logistiques de base doivent également être résolues, a ajouté le responsable. «Pouvons-nous créer une capacité? A quoi cela ressemble-t-il? L'organisons-nous dans des gymnases? Qui va le faire? Comment les choses vont-elles être livrées en cas de panne générale du système? »

Le Covid-19 n'a pas été fabriqué et le risque qu'il soit armé est extrêmement faible étant donné sa nature hautement infectieuse qui pourrait se retourner contre tout groupe essayant de le répandre, ont déclaré des experts.

Mais un responsable de l'administration a averti que la perspective d'une exposition intentionnelle ciblant des employés du gouvernement américain "est une préoccupation", et a noté que le ministère de la Défense "a imposé de nombreuses restrictions de voyage" malgré une certaine exposition "inévitable".

Le FBI, dont les bureaux extérieurs sont connus pour autoriser les pronostiqueurs «sans rendez-vous», prend également des précautions supplémentaires. «À l'appui de notre mission, nous adoptons des mesures pour protéger le personnel du FBI, notamment des pratiques d'hygiène renforcées, des options de distanciation sociale, comme le télétravail et des horaires de travail flexibles le cas échéant, et n'autorisons que les déplacements opérationnels essentiels jusqu'à nouvel ordre», a déclaré un porte-parole.

L'ampleur de l'épidémie est la chose la plus proche que les États-Unis ont vue sur la façon dont une arme biologique – qui peut prendre la forme de virus, de bactéries, de toxines, de champignons et de rickettsies – peut fermer une société et mettre à rude épreuve les ressources, selon plusieurs sources.

"Nous n'avons rien vu qui semble aussi pathogène et transmissible depuis peut-être 1918 ou 1957", a déclaré le responsable du gouvernement américain. Et la réponse à ce jour au coronavirus, a ajouté le responsable, "montre que nous n'avons pas les systèmes en place pour diagnostiquer rapidement les cas ou pour intensifier une réponse de masse très rapidement".

"Nous sommes dans le domaine où les armes biologiques deviennent vraiment possibles", a déclaré le responsable. «Les gens ont parlé (édition de gènes dans les armes biologiques) depuis 50 ans. … Ce n'est plus de la science-fiction. Au cours des cinq dernières années, nous avons franchi ce seuil. "

Asha George, la directrice exécutive de la Commission bipartite sur la biodéfense, a fait écho à ces préoccupations. "Ce que nous voyons, ce sont tous les endroits où nous sommes vulnérables", a-t-elle déclaré. «Vous pouvez voir des gens qui n'ont pas vraiment réfléchi à l'impact d'un événement biologique sur la nation dans un certain nombre de secteurs différents.»

Avec la pandémie de H1N1 de 2009, a-t-elle déclaré, une stratégie nationale pour la pandémie de grippe était déjà en place, bien que le Dr Deborah Birx, coordinatrice de la réponse du Groupe de travail sur le coronavirus de la Maison Blanche, ait reconnu mardi lors d'une conférence de presse que «maintenant, nous voyons que nous avons réviser »le plan de préparation à une pandémie de grippe.

Et comme les États-Unis traitent chaque année de la grippe saisonnière, les fabricants savaient déjà comment produire les vaccins nécessaires. Le protocole d'autorisation d'utilisation d'urgence de la Food and Drug Administration, qui autorise les laboratoires à produire des tests en cas d'épidémie, est également devenu plus compliqué – alors qu'il a été rationalisé pour Ebola, Zika et H1N1, la FDA a été lente à déclencher la solution de contournement pour tests de coronavirus.

"Il semble que nous ayons considérablement régressé", a déclaré Gerstein.

La Commission bipartite sur la biodéfense, établie en 2014 et coprésidée par l'ancien sénateur Joe Lieberman et l'ancien secrétaire à la sécurité intérieure Tom Ridge, a averti en 2018 que «les États-Unis sont sous-préparés aux menaces biologiques» des terroristes et de «la nature elle-même». via des maladies infectieuses émergentes et réémergentes comme Covid-19.

"Malgré des progrès importants sur plusieurs fronts, la Nation est dangereusement vulnérable à un événement biologique", lit-on dans le rapport bipartisan de l'organisation. «La cause profonde de cette vulnérabilité persistante est le manque de leadership centralisé fort au plus haut niveau du gouvernement.»

La menace d'une catastrophe biologique à grande échelle, en particulier celle qui frappe d'un coup au lieu de plusieurs semaines ou mois, est particulièrement problématique parce que le système de santé américain est toujours «le maillon le plus faible» de la capacité du pays à réagir efficacement. à une épidémie, a déclaré Ali S. Khan, doyen du College of Public Health du University of Nebraska Medical Center.

«De façon routinière, nous ne sommes même pas en mesure de faire un bond pour une mauvaise saison de la grippe», a déclaré Khan, qui a été directeur des préparatifs et des interventions de santé publique du CDC et a aidé à établir le programme de bioterrorisme du CDC. Au cours de la saison de la grippe 2017-2018, l'une des plus meurtrières en 40 ans, avec plus de 61000 décès liés à la grippe à travers le pays, des hôpitaux submergés dans certaines régions du pays ont installé des tentes à l'extérieur des urgences et utilisé des ambulances pour remplacer les chambres des patients .

Les capacités de détection sont également à la traîne: bien que le DHS dispose d'un programme BioWatch qui collecte des échantillons d'air dans 30 villes américaines pour surveiller la menace du bioterrorisme, il a près de deux décennies et prend de 11 à 13 heures pour déterminer si un agent biologique a été déployé .

L'émergence et la propagation de Covid-19 auraient dû être plus faciles à prévoir et à préparer qu'une attaque bioterroriste, mais elles ont tout de même surpris l'administration.

Ce n'est pas comme si l'émergence d'une nouvelle maladie avec un taux de mortalité significatif était «toute nouvelle», a déclaré Khan, soulignant l'épidémie de SRAS il y a environ 17 ans. «Nous savions que c'était une possibilité, il n'y a donc pas d'excuses. Nous avons huit semaines de retard par rapport à ce que nous aurions dû être en termes de planification. »

L'un des plus grands problèmes d'une planification efficace est que «la santé publique est largement invisible, sous-estimée et par conséquent sous-financée», a déclaré Umair A. Shah, un haut responsable de la santé au Texas, au House Homeland Security Committee en octobre. «Ce problème de« crise d’invisibilité »a malheureusement entraîné des coupes dans le financement de la santé publique et de la préparation à tous les niveaux de gouvernement.»

George a souligné que la question ne dépend pas uniquement du pouvoir exécutif – le Congrès, avec le pouvoir de la bourse, doit être un partenaire actif dans l'élaboration d'un programme, l'attribution des responsabilités et l'allocation des fonds appropriés, au lieu de simplement «cracher d'urgence». supplémentaires. "

Il y a 20 ans, les États-Unis ont lancé un programme national de stockage comme moyen de se préparer aux attaques biologiques, chimiques ou nucléaires contre la patrie. Son objectif était initialement de se préparer à une menace inhabituelle et était très orienté vers des agents biologiques spécifiques, a déclaré George. Il abrite désormais la plus grande réserve de vaccins et de fournitures médicales du pays à utiliser en cas d’urgence de santé publique, comme une épidémie de variole et de charbon, ou une maladie des radiations généralisée.

Le stock est cependant un travail en cours. Alors que le CDC dit maintenant qu'il y a suffisamment de vaccin contre la variole dans le stock pour chaque Américain, il ne contenait initialement que 15 millions de doses, dont 90 000 étaient disponibles pour une utilisation immédiate. Le célèbre épidémiologiste D.A. Henderson, qui a dirigé la préparation du ministère de la Santé et des Services sociaux après le 11 septembre, a écrit en 2009 que le CDC n'avait pas non plus vérifié la puissance des vaccins depuis près de huit ans, au lieu de tous les trois comme requis. (Un porte-parole du HHS a également déclaré dans un communiqué que le stock stratégique national participait au programme d'extension de la durée de conservation FDA / DOD «pour prolonger la durée de vie de certains produits au-delà de leur date de péremption initiale».)

Comme l'a démontré l'épidémie de COVID-19, les possibilités d'un événement biologique catastrophique vont au-delà de ce qui était initialement prévu – il doit donc y avoir une augmentation concomitante de ce qui entre dans le stock, a déclaré George. Les fournitures s'épuisent, en particulier en ce qui concerne les ventilateurs – une nécessité croissante à mesure que Covid-19, un virus respiratoire, se propage. Lors d'une conférence de presse lundi, le secrétaire du HHS, Alex Azar, a refusé de révéler le nombre exact de ventilateurs dans le stock, citant "des problèmes de sécurité nationale". (Anthony Fauci, directeur de l'Institut national des allergies et des maladies infectieuses, a dit le nombre est d'environ 12700.)

George et Khan ont expliqué que les chiffres sont une question de sécurité nationale car ils pourraient révéler une vulnérabilité. L'idée est d'empêcher les adversaires d'exploiter une pénurie en lançant une attaque biologique qui obligerait les gens à utiliser une ressource, comme des ventilateurs, en nombre trop important pour accueillir. "Nous ne voulons pas donner à nos adversaires une feuille de route", a déclaré Khan.

Mais il est généralement bien connu que les ventilateurs et les fournitures médicales essentielles comme les aiguilles, la gaze et les gants sont en nombre insuffisant, a déclaré George, tout comme d'autres types de médicaments, comme les réducteurs de fièvre, qui sont nécessaires dans des cas comme celui-ci, où le meilleur peut faire pour l'instant est un soutien plutôt que des soins préventifs. Un vaccin déployable est encore dans au moins un an, a déclaré Fauci la semaine dernière.

«Nous sommes actuellement dans la phase exponentielle», a déclaré Gerstein. «Cela ne fera qu’empirer. Nous sommes loin de la fin de notre transmission. »

Jason Millman a contribué à ce rapport.