Coronavirus : Alors que le coronavirus se propage, la peur alimente le racisme et la xénophobie

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Les titres ont suscité une indignation immédiate. Les lecteurs ont accusé le journal d'utiliser un langage ignorant et offensant.

"Yellow Peril" était une vieille idéologie raciste qui visait les Asiatiques de l'Est dans les pays occidentaux. L'expression incarne la pire des peurs et des stéréotypes anti-asiatiques, qui ont tourmenté les communautés d'immigrants depuis le début des premières vagues d'immigration chinoise aux États-Unis au XIXe siècle.

Aux États-Unis, la propagande gouvernementale et la culture pop de l'époque diffusaient des images extrêmement racistes et inexactes du peuple chinois comme impur, non civilisé, immoral et menaçant la société.

Invoquer le terme maintenant, dans une histoire sur la mort et la maladie en Asie, semble au mieux irréfléchi et au pire raciste.

Le journal s'est excusé rapidement et a déclaré qu'il n'avait pas l'intention de perpétuer "les stéréotypes racistes des Asiatiques". Mais les dégâts ne sont pas si faciles à réparer et le journal n'est pas le seul coupable – simplement le dernier d'une vague de sentiments anti-chinois alors que le coronavirus se propage dans le monde entier.

L'escalade de la crise sanitaire mondiale a fait plus de 200 morts – tous en Chine – et infecté près de 10 000 personnes dans le monde. Alors qu'elles cherchent à contenir le virus, les autorités de plusieurs pays mettent en balance le besoin d'avertissements et le risque de créer une panique mondiale.

Cependant, il y a des signes qui se produisent déjà, avec des masques faciaux qui se vendent dans les magasins et des gens qui s'enferment à la maison. Certaines personnes dans le centre de la Chine – l'épicentre de l'épidémie – prennent désespérément n'importe quel vol, quelle que soit la destination, car les gouvernements du monde entier suspendent les vols en provenance de Chine et imposent des restrictions aux voyageurs en provenance du continent.

Mais la panique a également pris une autre forme, plus familière – la réémergence de vieux tropes racistes qui décrivent les Asiatiques, leur nourriture et leurs coutumes comme dangereux et indésirables.

Alors que la panique se propage, le racisme fait de même

Alors que la nouvelle du virus se propage, de nombreuses personnes d'origine asiatique vivant à l'étranger disent avoir été traitées comme des agents pathogènes ambulants.

Écrivant pour le journal britannique Guardian, un journaliste anglo-chinois à Londres a déclaré qu'un homme avait rapidement changé de siège lorsqu'il s'était assis dans un bus.

Un travailleur social malaiso-chinois a vécu la même chose dans un bus londonien cette semaine. "Quelques personnes dans une école d'East London dans laquelle je travaille m'ont demandé pourquoi les Chinois mangent des aliments étranges alors qu'ils savent que cela provoque des virus", a-t-elle déclaré à CNN.

Au Canada, il a été signalé que des enfants chinois étaient victimes d'intimidation ou de mauvais traitements à l'école. En Nouvelle-Zélande – où aucun cas de coronavirus n'a été confirmé – une Singapourienne a déclaré qu'elle avait été confrontée et victime de harcèlement raciste dans un centre commercial.

Ces exemples font écho à une longue histoire de racisme en Occident. Pendant l'ère du péril jaune, les craintes anti-chinoises ont conduit au lynchage d'immigrants chinois, à la violence raciale, à la discrimination systémique – voire à une interdiction totale des immigrants chinois pendant 61 ans aux États-Unis en vertu de la loi d'exclusion du pays.

C'est pourquoi le terme «péril jaune», qui contient des siècles de traumatisme, est si chargé – et pourquoi son utilisation dans un titre contemporain était si étonnante.

Cependant, cette fois-ci, le racisme anti-chinois se propage au-delà de l'Occident. Au Vietnam, des panneaux ont été vus à l'extérieur des restaurants déclarant «Pas de chinois». Le touriste qui a pris la photo a déclaré à CNN que le panneau est apparu la semaine dernière. Des panneaux similaires ont également été affichés devant un magasin japonais, refoulant des clients chinois.
Et les gens en ligne de divers endroits font des blagues racistes; lorsque l'animateur de télévision James Corden a publié une photo avec le groupe de pop coréen BTS, une personne tweeté, "RUPTURE: James Corden meurt du coronavirus." La blague a accumulé près de 25 000 likes sur Twitter.
Enseignes à l'extérieur des restaurants à Hoi An, Vietnam, prises en janvier 2020.

Cibler la cuisine chinoise

La forme de xénophobie la plus répandue vient peut-être des stéréotypes alarmistes et sensationnalistes sur la nourriture chinoise.

On pense que le nouveau coronavirus a commencé dans un marché de fruits de mer et de la faune sauvage de Wuhan, et les scientifiques ont désigné les chauves-souris et les serpents comme des porteurs possibles de virus. Et tandis que le commerce des espèces sauvages pose des problèmes légitimes, l'épidémie a provoqué une vague de dégoût racialement teinté envers la nourriture chinoise, et la colère de beaucoup de ceux qui accusent le peuple chinois de provoquer imprudemment une pandémie mondiale potentielle.
"En raison de certaines personnes en Chine qui mangent des aliments étranges comme les chauves-souris, les rats et les serpents, le monde entier est sur le point de souffrir de la peste", a déclaré un tweet populaire.
Cette idée a été renforcée par la récente couverture médiatique du coronavirus, dont certains ont présenté des vidéos ou des photos trompeuses. Une vidéo largement partagée, d'un blogueur de voyage chinois mangeant de la soupe de chauve-souris, a été filmée il y a trois ans dans la nation insulaire du Pacifique, Palau, et le plat a été échantillonné par des animateurs de télévision occidentaux dans le passé.
La vidéo et le blogueur n'ont aucun lien avec Wuhan ou l'épidémie actuelle – mais la vidéo est néanmoins devenue virale, de nombreux téléspectateurs occidentaux exprimant l'horreur sur les réseaux sociaux. Il y a eu un tel tumulte que le blogueur s'est excusé la semaine dernière.

Ce que la désinformation virale et la couverture médiatique essoufflée manquent souvent, c'est que seule une petite minorité de personnes en Chine mange réellement des animaux sauvages. La plupart des gens mangent une grande partie des mêmes choses que vous verriez dans d'autres cuisines, comme le porc ou le poulet. En fin de compte, ce que les gens aiment manger est culturellement relatif – une grande partie du dégoût occidental envers la nourriture chinoise "bizarre" est elle-même eurocentrique.

Cela ne veut pas dire que toutes les critiques de la nourriture chinoise sont invalides; le pays a un problème avec le commerce mal réglementé des animaux sauvages, qui a conduit à des épidémies précédentes.

Les autorités chinoises répriment les marchés de la faune alors que l'épidémie de coronavirus approche les 3000 cas

L'épidémie mortelle de 2003 du syndrome respiratoire aigu sévère (SRAS) a été attribuée au chat civette, considéré comme une délicatesse dans le sud de la Chine. Et bien que le gouvernement ait introduit certaines mesures limitant le commerce des espèces sauvages, il a hésité à prendre des mesures plus agressives et le commerce illégal se poursuit.

Il est également difficile de mettre fin à ces pratiques en raison de l'importance culturelle et de la prévalence de la médecine traditionnelle chinoise. On pense que beaucoup de ces animaux sauvages possèdent d'importantes propriétés médicinales – par exemple, les gens boivent de la soupe de serpent pour l'arthrite et de la bile de serpent pour un mal de gorge.

Il y a sans aucun doute un problème plus vaste qui doit être résolu – comment le gouvernement peut concilier tradition et réglementation plus sûre.

Mais les croyances et les coutumes qui motivent la consommation de ces aliments sont vieilles de plusieurs siècles et sont étroitement liées à la vie des gens – elles ne sont pas si faciles à défaire, encore moins quand elles sont rejetées comme primitives et impures par les pays étrangers.

«Se tenir aux côtés de notre communauté chinoise»

À l'heure actuelle, nous ne voyons que les premiers signes d'une réaction xénophobe contre la diaspora d'Asie de l'Est – des blagues insipides en ligne, de mauvais titres, des gens agissant avec crainte en public. Mais si l'épidémie de SRAS de 2003 est un modèle à suivre, ces courants de xénophobie pourraient potentiellement dégénérer en formes de racisme plus dangereuses et explicites.

Au plus fort de l'épidémie de 2003, les personnes d'origine asiatique étaient traitées comme des parias en Occident. Il a été signalé que des blancs se couvraient le visage en présence de collègues asiatiques et d'agents immobiliers à qui l'on avait dit de ne pas servir les clients asiatiques.
Les Asiatiques ont été menacés d'expulsion, leurs offres d'emploi ont été annulées sans explication et certaines organisations asiatiques canadiennes ont reçu des messages haineux. Les entreprises chinoises et asiatiques ont subi de lourdes pertes; à Boston, un canular d'un poisson d'avril a faussement prévenu des employés infectés d'un restaurant chinois, ce qui aurait provoqué une baisse de 70% des activités du restaurant.
Un employé d'un restaurant vide de Chinatown à Chicago le 24 avril 2003, alors que les craintes de l'épidémie de SRAS éloignaient les clients.
Tout cela s'est produit il y a 17 ans, alors que la Chine s'ouvrait lentement. Maintenant, c'est une superpuissance émergente, et son rôle dans une série de conflits récents – la guerre commerciale américano-chinoise en cours, les problèmes de sécurité entourant la société de télécommunications Huawei, les allégations d'espions chinois en Amérique et en Australie – signifient que beaucoup en Occident voient déjà La Chine avec plus de suspicion et de tension qu'auparavant.

Ajoutez la menace d'une pandémie mondiale, et une vague de discrimination accrue pourrait être encore plus laide cette fois-ci.

Les communautés de la diaspora et les autorités locales s'y préparent, beaucoup essayant de calmer la peur avant qu'elle ne devienne hystérique. En France, la polémique dans les journaux a déclenché une campagne sur les réseaux sociaux, avec de nombreux citoyens chinois français utilisant le hashtag #JeNeSuisPasUnVirus – Je ne suis pas un virus.

Dans une déclaration confirmant le premier cas de coronavirus à Los Angeles cette semaine, le département local de la santé a souligné que "les personnes ne devraient pas être exclues des activités en fonction de leur race, de leur pays d'origine ou de leurs voyages récents si elles ne présentent pas de symptômes de maladie respiratoire. . "

Le chef de la santé publique de Toronto a également averti que la désinformation sur le virus avait créé «une stigmatisation inutile contre les membres de notre communauté».

"Je suis profondément préoccupé et je trouve décevant que cela se produise", a déclaré mercredi la responsable, Eileen de Villa. "La discrimination n'est pas acceptable. Elle n'est pas utile et la diffusion d'informations erronées n'offre aucune protection à personne."

Le maire de Toronto, John Tory, a également dénoncé cette semaine la panique du coronavirus. "Se tenir aux côtés de notre communauté chinoise contre la stigmatisation et la discrimination", a-t-il dit. "Nous ne devons pas laisser la peur triompher de nos valeurs en tant que ville."

Joe Sutton de CNN a contribué à ce rapport.