Ce fut une décennie étrangement inattendue à l'intérieur de Tesla et de l'industrie naissante des véhicules électriques en Californie

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Photo: Brun mat

Il y a dix ans, en décembre 2009, je suis entré au siège de SpaceX vêtu d'un costume et tenant quatre copies de mon curriculum vitae. J'étais là pour interviewer pour un emploi chez Tesla; au moment où leur bureau de Los Angeles était situé à l'intérieur de SpaceX. Le réceptionniste m'a emmené à la cafétéria juste à l'extérieur du contrôle de mission pour attendre mes enquêteurs. Un gars a fait rouler un moteur de fusée par moi, faisant un tour pour éviter la machine FroYo et une réplique grandeur nature d'un costume d'Iron Man signé par la distribution d'Iron Man 2. Mickey Rourke a signé l'entrejambe. J'ai réalisé assez rapidement qu'Iron Man et moi étions les deux seules personnes dans le bâtiment à porter quelque chose ressemblant à un costume.

Je pensais que le succès de cette entreprise était peu probable, mais cela faisait partie de ce qui la rendait intéressante. J'étais loin d'être le seul à douter; tous mes amis de l'industrie automobile pensaient que je faisais une énorme erreur. Un collègue qui avait travaillé avec Tesla via un fournisseur de logiciels m'a dit: «Ils n'ont aucune idée de ce qu'ils font.» Mes amis OEM avaient des variantes du même thème qui pouvaient être résumées comme suit: «Regardez, personne achète des voitures électriques, et si elles le font, nous allons simplement nous précipiter et vous écraser. "

Model S au Salon international de l'auto de l'Amérique du Nord 2010 à Détroit.
Photo: Getty

Ce beau blog que vous lisez en ce moment s’appelle le Model S «Vaporware» plus de et plus de et plus de. Mitt Romney, le candidat républicain à la présidentielle a qualifié Tesla de «perdant»Dans un débat télévisé. Même Elon Musk a dit qu'il pensait que Tesla avait un dix pour-cents chance de succès.

En regardant en arrière sur les 10 dernières années, il est tentant de dire qu'ils se sont tous trompés, mais «mauvais» ne semble pas être le bon mot. Ils n'avaient pas tort. Sauf pour Romney, il était un perdant. Mais tout le monde faisait une estimation raisonnable sur la base des données de l'époque. Ils avaient «tort» uniquement parce que quelque chose de très improbable s'est produit.

Tesla a passé une grande partie du début de la décennie dangereusement proche de l'échec. Il a failli fermer ses portes plus d'une fois. Investir dans Tesla juste après son introduction en bourse était un pari peu judicieux, car Tesla n'avait qu'un seul prototype Model S et une usine vide pour affronter d'énormes constructeurs automobiles hérités. Aucune des preuves raisonnables à l'époque ne faisait état d'une entreprise de 75 milliards de dollars. C'était un pari sur un rêve.

Après de nombreuses nuits tardives et d'innombrables coups de chance, les gens ont commencé à acheter des voitures et l'entreprise a obtenu une certaine traction financière. Il semblait que du jour au lendemain, la valorisation montait en flèche, de nouvelles sociétés de véhicules électriques commençaient à apparaître dans toute la Californie et les constructeurs automobiles hérités avaient commencé à ouvrir des bureaux dans la Silicon Valley. C'était comme si l'industrie naissante des véhicules électriques en Californie était passée d'un statu quo à sa vitesse maximale à un rythme qui semblait, bien, ridicule.

La Californie a eu une industrie automobile presque depuis qu'il y a eu une industrie automobile, d'autant plus qu'elle a joué le rôle de tête de pont pour les entreprises japonaises qui y ont établi leur siège social dans les années 1950 ainsi que des bureaux d'études et plus d'un une douzaine d'usines de fabrication automobile au cours des années. Mais c'était différent. Il s'agissait d'entreprises californiennes créant un nouveau type d'entreprise automobile.

J'étais chez Tesla pendant la première moitié de cette décennie et depuis lors, je rebondis autour d'une industrie californienne des véhicules électriques qui n'existait même pas vraiment au début. De l'extérieur, cela pourrait encore ressembler à quelques startups qui luttent pour fabriquer des voitures et pour être rentables, mais de l'intérieur, elles sont méconnaissables. Tesla a fait de grosses vagues cette décennie, et des entreprises comme Rivian, Lucid, Canoo et d'autres travaillent dur pour les amplifier.

Image: Canoo

À l'aube de la production de masse, l'Amérique comptait des dizaines et des dizaines de sociétés automobiles, dont très peu ont survécu. Une chose similaire s'est produite en Californie au cours de la dernière décennie, et nous constatons déjà une attrition de la ruée vers l'or pour construire des véhicules électriques et des sociétés de véhicules électriques.

Photo: Getty

Pendant un certain temps, de l'argent venait de partout pour financer de nouvelles startups EV. Les choses sont devenues vraiment intéressantes alors qu'un marché du travail incestueux a commencé à se développer; c'était une bonne idée de ne faire chier personne parce que vous alliez probablement retravailler avec eux ailleurs.

Certaines startups attiraient des ingénieurs avec des dizaines de milliers d'options d'achat d'actions. Beaucoup de ces options d'achat d'actions sont déjà sans valeur, et les sociétés survivantes ont appris que la fabrication de voitures est vraiment très difficile. Et très cher.

Dix ans, c'est long, mais je trouve toujours étrange la facilité avec laquelle les gens oublient ce qu'ils pensaient impossible il y a dix ans. Ces mêmes amis OEM qui avaient rejeté les véhicules électriques parlent maintenant que leurs entreprises deviennent entièrement électriques comme si cela avait toujours été une fatalité. D'un autre côté, il est également surprenant de voir combien de fois j'entends les mêmes choses que j'entendais à l'époque: Tesla est saigner de l'argent et à des semaines de la faillite, ou que le véhicule est une blague et l'entreprise n'y arrivera jamais.

Tesla n'est toujours pas cohérent rentable malgré plusieurs passé promesses, et presque aucun des autres survivant les startups ont vendu des voitures. Mais en repensant à ce bureau à l'intérieur de SpaceX avec une équipe d'ingénieurs de véhicules d'une douzaine de personnes et le CAD le plus cartoony de ce qui allait devenir le Model S, tout semble si incroyablement différent: des centaines de milliers de cars vendus, plusieurs grandes usines, 45 000 employés, un réseau de recharge mondial et une capitalisation boursière deux fois plus grande que Ford. Une des voitures est dans un putain d'espace.

Photo: SpaceX

Et c'est toujours bizarre de voir une Model S sale avec des dommages corporels parce que je ne peux pas m'empêcher de la considérer comme une toute nouvelle voiture. Il est étrange d'entendre de grandes sociétés automobiles OEM dire qu'elles vont passer au tout électrique dans les prochaines années, car pendant si longtemps, elles ont taquiné les véhicules électriques qu'elles n'avaient pas l'intention de fabriquer, ou ont baratté à contrecœur des voitures conformes.

Je pense que pour la plupart des gens de l'industrie automobile, ces 10 dernières années ont été inattendues. Mais, pour le consommateur, l'industrie n'a pas vraiment beaucoup changé. En me promenant dans un salon automobile récemment, je ne pouvais pas croire combien il y avait de véhicules à combustion interne. À cet égard, un regard sur votre concessionnaire automobile local ne semble probablement pas très différent de ce qu'il était il y a 10 ans. Presque tous les véhicules ont un bouchon d'essence, certains d'entre eux sont hybrides, mais pour de nombreuses marques, il n'y a toujours pas d'options électriques.

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Pour une raison quelconque, tout le monde m'a parlé de choses comme si elles étaient dans deux ans. Quand j'ai commencé chez Tesla, la Model S était dans deux ans. Deux ans plus tard, le Model X était dans deux ans. Ensuite, le modèle 3, la voiture à moindre coût qui allait réellement changer les choses, était dans deux ans. Mais les gens n'achètent pas de berlines, ils achètent des multisegments et le multisegment était encore dans deux ans. La plupart de ces deux années ont finalement duré trois ans (ou pire). Maintenant, ce sont les OEM d'origine qui sont dans deux ans. Mercedes va avoir dix véhicules entièrement électriques d’ici 2022, jeep électrifier toute sa gamme d'ici 2022, Volkswagen aura huit VE d'ici là.

L'industrie automobile est un gros navire avec un minuscule gouvernail. Il faut des années pour fabriquer une nouvelle voiture et au moins une décennie pour changer l’esprit collectif de l’industrie à propos de quelque chose de substantiel. Le navire a été tellement secoué par ces vagues californiennes qu'il a dû effectuer une correction de cap majeure, qui sera beaucoup plus évidente au cours de la prochaine décennie.

Toutes mes années dans l'industrie semblent devoir me donner une certaine capacité de prédire son orientation au cours des prochaines années. Mais en regardant en arrière en 2009, j'ai du mal à comprendre ce qui pourrait être dans deux ans à la fin de 2029.

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