Barr laisse un héritage défini par Trump

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WASHINGTON – Peu de temps après avoir sapé les allégations sans fondement du président Trump de fraude électorale généralisée début décembre, le mandat du procureur général William P. Barr au sommet du ministère de la Justice a pris fin. Le président et ses alliés ont attaqué M. Barr en public et en privé, indiquant clairement qu’il devrait se rétracter ou passer les dernières semaines de l’administration rabaissé et peut-être renvoyé de façon humiliante.

M. Barr s’est mis au travail sur un plan de sortie pour sauver la face, selon des personnes proches de ses efforts. Lui et ses alliés ont commencé à communiquer avec la Maison Blanche pour évaluer ses chances de se séparer à l’amiable, et il a passé un week-end à écrire une lettre annonçant son départ tout en préservant ses relations avec le président.

L’effort a permis à M. Barr de partir en grande partie à ses conditions. M. Trump a fait l’éloge de M. Barr en annonçant sa sortie, et le procureur général lui a rendu la faveur, brouillant le fait qu’il avait été pratiquement expulsé.

Les adieux orchestrés reflétaient la façon dont M. Barr a géré son mandat à la tête d’un ministère de la Justice pour un président qui le considérait comme hostile à son égard. Le temps de M. Barr a été largement défini par la perception qu’il a mis de côté l’indépendance du département pour faire avancer les intérêts politiques et personnels du président, principalement en sapant sa propre enquête sur la Russie et la campagne Trump et en pataugeant dans les questions de campagne, y compris en jouant des craintes de fraude électorale.

Mais M. Barr a également montré des éclairs d’autonomie à la fin de son mandat. Son renversement sur la fraude électorale a rompu avec le président. Il a déclaré qu’il ne voyait pas la nécessité d’un avocat spécial pour enquêter sur le fils du président élu Joseph R. Biden Jr., Hunter, alors que M. Trump en réclamait un. Et M. Barr a même reconnu que certains de ses soupçons sur l’examen par l’administration Obama de l’ingérence électorale russe étaient malavisés.

Les historiens se demanderont si M. Barr, 70 ans, essayait de préserver sa réputation. Déjà un personnage polarisant, il avait fait face à une nouvelle vague de critiques au cours des dernières semaines pour avoir assoupli les restrictions sur les enquêtes liées aux élections alors que M. Trump intensifiait ses plaintes concernant les irrégularités de vote et pour avoir veillé à ce que l’examen par le département de l’enquête sur la Russie se poursuive sur le Biden. administration.

Les alliés de M. Barr disent qu’il a simplement suivi son instinct, aiguisé par sa vision maximaliste du pouvoir exécutif, et n’a pas été troublé par la perception qu’il servait l’agenda personnel de M. Trump.

Quoi qu’il en soit, un examen du mandat de M. Barr, basé sur des entretiens avec des alliés, des critiques, des responsables de l’application de la loi et des universitaires actuels et anciens, montre que peu importe ce que M. Barr dit ou fait, M. Trump définira finalement son héritage en tant qu’avocat. général.

«Bill Barr sera inexorablement lié à Donald Trump», a déclaré Nancy Baker, une politologue qui étudie les procureurs généraux et a interviewé M. Barr pour un projet d’histoire orale du Miller Center de l’Université de Virginie. Alors que les critiques de l’administration ont crédité M. Barr pour avoir réfuté les fausses affirmations électorales de M. Trump, en fin de compte, a-t-elle déclaré, «il sera toujours le gars de Trump».

M. Barr, qui a quitté son poste la semaine dernière, a déclaré lors de sa dernière conférence de presse qu’il avait accepté le poste parce qu’il estimait pouvoir aider le ministère pendant une période difficile.

«Je savais que je m’inscrivais pour une mission difficile dans ce département. Comme je l’ai dit, il y a eu des moments difficiles », a déclaré M. Barr, qui a refusé de répondre aux questions pour cet article. «Je ne regrette pas d’être venu car je pense que c’est toujours un honneur de servir la nation.»

Lorsque M. Barr, qui avait été procureur général pendant la première administration Bush, est revenu au bureau au début de l’année dernière, certains critiques de Trump ont considéré son expérience comme un contrôle potentiel sur le président. Mais son propre bilan montrait que M. Barr considérait le pouvoir présidentiel comme large et que M. Trump offrait une chance de restaurer ce que M. Barr considérait comme une autorité exécutive perdue dans l’ère post-Watergate.

«En tant que membre du cabinet, le procureur général appuyait l’administration et bon nombre de ses priorités. Il a été injustement critiqué pour cela », a déclaré Brian Rabbitt, son ancien chef de cabinet et chef sortant de la division criminelle du ministère de la Justice. «Mais vous ne prenez pas un travail comme le sien pour résister. Vous prenez le travail d’aider l’administration. »

M. Barr était passionné par des questions telles que l’élargissement des libertés religieuses et le soutien des réserves amérindiennes et des bureaux de police tribaux, ont déclaré d’anciens collègues, et il a largement poursuivi son combat contre la drogue, les crimes violents et ce qu’il considérait comme des poursuites à motivation politique.

Ce travail a été éclipsé par l’enquête sur la Russie, qui, lui et M. Trump, pensaient qu’il s’agissait d’un abus de pouvoir de la part du FBI.

“Il avait une attitude de justicier envers l’enquête sur la Russie -” Moi seul je réglerai le problème “, a déclaré Rebecca Roiphe, professeur à la New York Law School qui étudie l’histoire et l’éthique de la profession juridique.

Après sa confirmation en février 2019, M. Barr s’est engagé dans ce que les responsables du ministère ont déclaré être une mission résolue pour dénoncer tout acte répréhensible des enquêteurs.

M. Barr a commencé par remodeler la perception du public de l’enquête la plus politiquement chargée depuis une génération sous le meilleur jour possible pour M. Trump. Il a ensuite présenté cela comme un bâton politique utilisé pour «saboter» la présidence de M. Trump, même après que l’inspecteur général du ministère de la Justice en ait conclu le contraire. «Les procureurs peuvent parfois devenir des chasseurs de têtes, occupés à abattre leur cible», a déclaré M. Barr cet automne. Il a déclaré lors de ses derniers jours en fonction que les enquêteurs de l’avocat spécial, Robert S. Mueller III, étaient trop partiaux pour dénoncer les actes répréhensibles du FBI.

M. Barr est allé au-delà du discours, en tapant sur John H. Durham, l’avocat américain du Connecticut, pour ouvrir une enquête criminelle sur les origines de l’enquête sur la Russie. M. Barr a parlé du travail de M. Durham dans les mois précédant les élections, bafouant les normes du ministère de la Justice pour éviter de discuter publiquement des enquêtes criminelles en cours alors que M. Trump promouvait l’enquête comme étant certain de prouver un complot «d’État profond» contre lui.

«Il avait un angle mort sur la Russie», a déclaré Mme Baker à propos de M. Barr. “Aveuglé sur le fait qu’il a agi politiquement dans son traitement de l’enquête sur la Russie, même si dans son esprit il a agi en pensant que ses actions étaient conformes à l’état de droit.”

Après les élections, au milieu d’une tempête de plaintes des alliés de M. Trump selon lesquelles M. Durham n’avait pas révélé d’informations qui auraient pu aider le président, M. Barr a minimisé les attentes selon lesquelles il dénoncerait des actes criminels. Il a déclaré à un éditorialiste du Wall Street Journal qu’en se concentrant uniquement sur les actes d’accusation, la classe politique excuse d’autres comportements méprisables.

Et bien que dans la même interview, il ait annulé ses soupçons sur l’examen par la CIA de l’ingérence électorale russe en 2016, il a également confirmé que M. Durham examinait toujours l’évaluation de la communauté du renseignement de 2017 sur l’ingérence électorale russe.

Au sein du ministère de la Justice, le tournant est survenu avec les interventions de M. Barr dans deux affaires très médiatisées découlant de l’enquête sur la Russie, celles de l’ami de longue date de M. Trump, Roger J.Stone Jr.et de son ancien conseiller à la sécurité nationale Michael T.Flynn. Certains procureurs se sont retirés des affaires. Quelques-uns ont complètement quitté le département. Une force de travail typiquement discrète a commencé à réclamer la démission de M. Barr et à l’accuser d’avoir transformé le département «en un bouclier pour protéger le président» et un outil pour M. Trump de régler les comptes politiques.

M. Barr a réfuté ces allégations, reprochant publiquement à M. Trump de s’être prononcé sur l’affaire Stone. D’anciens collaborateurs ont déclaré que M. Barr transmettait le message à M. Trump et aux procureurs fédéraux qu’il agit sur la base de ses convictions, et non de la politique.

Mais les interventions de M. Barr d’une manière qui a profité à M. Trump se sont étendues au-delà de l’enquête de l’avocat spécial. En examinant les relations de M. Trump avec l’Ukraine qui ont entraîné la destitution, le ministère de la Justice a rapidement déterminé qu’il n’avait pas commis de crime de financement de campagne, bien avant que les vastes efforts du président pour faire pression sur Kiev ne soient mis au point.

Le département a également engagé des poursuites judiciaires pour des livres écrits par des adversaires de Trump. Dans le cas de l’ancien conseiller à la sécurité nationale John R. Bolton, qui était tombé en disgrâce de M. Trump, il a ouvert une enquête pénale pour savoir s’il avait divulgué illégalement des informations classifiées.

Être un procureur général prospère «ne consiste pas seulement à faire ce qu’il faut, il s’agit de préserver la légitimité de l’institution», a déclaré Mme Roiphe. «Même s’il avait honnêtement ces convictions, il les a abordées d’une manière qui n’était respectée que par ses propres partisans politiques.

Certains responsables du ministère de la Justice ont estimé que M. Barr avait affûté en privé la conviction du président que son procureur général était son fixateur politique et avait utilisé ce capital avec M. Trump pour protéger le ministère, le protégeant des retours de flamme lorsqu’il a poursuivi des affaires qui ont interféré dans les négociations commerciales avec la Chine. et pour protéger le directeur du FBI, Christopher A. Wray, d’être renvoyé pour l’animosité du président envers le bureau.

Frappé par les attaques, M. Barr a gardé un cercle restreint d’aides et s’est appuyé sur eux, plutôt que sur les chefs des divisions du département, pour obtenir des conseils, selon d’anciens fonctionnaires.

M. Barr a semblé mépriser les contributions d’autres parties du ministère, en particulier du personnel de carrière, comme un bruit inutile qui a ralenti son processus de délibération rapide, ont déclaré d’anciens fonctionnaires.

M. Barr a clairement exprimé sa faible opinion dans un discours de cette année, affirmant qu’aucune organisation réussie ne jugeait les décisions des employés de bas niveau «sacro-sainte» ou reportées à «tout ce que ces subordonnés veulent faire».

Mais il a semblé aveuglé par une série d’erreurs erronées plus tôt cette année, principalement sa direction de la réponse fédérale aux manifestations nationales de cette année contre l’injustice raciale. M. Barr a été critiqué pour avoir ordonné à des agents fédéraux de nettoyer un parc près de la Maison Blanche en juin, juste avant la séance photo largement critiquée de M. Trump à l’extérieur d’une église. Frustrant certains à la Maison Blanche, il a également contredit l’explication de M. Trump de s’abriter dans un bunker pendant les manifestations.

Et plus tard ce mois-là, M. Trump s’est distancé presque immédiatement du limogeage par M. Barr du principal procureur fédéral de Manhattan.

Au cours de ses dernières semaines, M. Barr a commencé à voir le programme de M. Trump, qu’il soutenait, comme distinct du président lui-même et de ses lacunes personnelles, comme son refus d’accepter les résultats de l’élection, ont déclaré des associés.

M. Barr a accepté la victoire de M. Biden et a déclaré qu’aucune fraude qu’il avait vue ne la renverserait. Il avait déjà résisté aux pressions de M. Trump à la fin de la campagne pour poursuivre les démocrates.

Il a également gardé le silence sur les nouvelles potentiellement explosives selon lesquelles Hunter Biden faisait l’objet d’une enquête criminelle. La divulgation de cela, ont déclaré des associés, aurait pu saper une future présidence de Biden, un acte que M. Barr considérait comme un écho potentiel de l’enquête ouverte quatre ans plus tôt sur M. Trump.

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