Après l’étreinte de Trump, les Saoudiens se préparent à un ton plus froid de Biden

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BEYROUTH, Liban – Au cours des quatre dernières années, les relations étroites du président Trump avec l’Arabie saoudite signifiaient qu’il n’y avait apparemment rien que son dirigeant de facto, le prince héritier Mohammed ben Salmane, puisse faire pour mériter une réprimande de la Maison Blanche.

Des bombes saoudiennes ont tué des civils au Yémen, des militants saoudiens sont allés en prison et des agents saoudiens ont démembré l’écrivain dissident saoudien Jamal Khashoggi à Istanbul. Rien de tout cela n’a ébranlé l’engagement de M. Trump envers le royaume en tant que partenaire fiable contre l’Iran et acheteur important d’armes américaines.

L’Arabie saoudite se prépare maintenant à l’arrivée d’un nouveau dirigeant américain qui a promis de mettre fin à son soutien à la guerre au Yémen, de sanctionner les violations des droits de l’homme et de traiter l’Arabie saoudite comme «le paria qu’elle est».

«Il est plus que temps de restaurer un sentiment d’équilibre, de perspective et de fidélité à nos valeurs dans nos relations au Moyen-Orient», a déclaré le président élu Joseph R. Biden Jr. l’an dernier au Council on Foreign Relations, interrogé sur l’Arabie saoudite. «Nous préciserons que l’Amérique ne vérifiera plus jamais ses principes à la porte juste pour acheter du pétrole ou vendre des armes.»

La différence de ton est frappante, et le prince Mohammed devra peut-être accepter qu’à moins de changer ses habitudes, il est peu probable qu’il soit aussi bienvenu à la Maison Blanche qu’il l’était sous M. Trump. Les experts ont déclaré qu’ils ne s’attendaient pas à une rupture avec le royaume, mais la pression d’une administration Biden pourrait pousser Riyad à tempérer son comportement plus imprudent.

“Il y a de nombreuses raisons pour que cette relation se poursuive – elle a beaucoup de valeur pour les deux parties – mais elle ne peut tout simplement pas continuer comme elle l’a fait ces quatre dernières années”, a déclaré Tamara Cofman Wittes, senior fellow Center for Middle East Policy de la Brookings Institution. «Il y a eu une série de violations des règles entre gouvernements amis, une violation des normes.»

Les responsables saoudiens ont minimisé les liens exceptionnels entre M. Trump et le royaume, mettant plutôt l’accent sur près de huit décennies de coopération entre les pays.

«Notre relation est bien plus profonde qu’un simple dirigeant saoudien ou un président américain», a déclaré mercredi la princesse Reema bint Bandar al-Saud, l’ambassadrice saoudienne à Washington, dans un discours vidéo au Conseil national sur les relations américano-arabes.

La puissance régionale de l’Arabie saoudite et sa proéminence mondiale croissante – elle accueillera le sommet virtuel du Groupe des 20 à Riyad ce week-end – en font un partenaire américain important, a-t-elle déclaré.

«Au fur et à mesure que nos réformes économiques, sociales et culturelles renforcent le royaume, nous serons encore mieux positionnés en tant qu’allié américain le plus fiable dans la région», a-t-elle déclaré.

M. Biden pourrait constater qu’il a besoin de l’Arabie saoudite pour aider à renforcer le soutien régional à une nouvelle stratégie iranienne, pour stabiliser les marchés pétroliers ou pour aider à relancer les pourparlers de paix entre Israël et les Palestiniens. Une offre saoudienne de normaliser les relations avec Israël pourrait fournir un levier pour obtenir des concessions pour les Palestiniens et rehausser la position du royaume à Washington, bien que les responsables saoudiens et israéliens aient déclaré qu’une telle mesure n’était pas imminente.

La présidence de M. Trump a suivi de près l’ascension du prince Mohammed, 35 ans, dont le père, le roi Salman, est monté sur le trône saoudien en 2015 et a confié à son fils la supervision des portefeuilles les plus importants du gouvernement, notamment les politiques de défense, pétrolière et économique.

Le prince Mohammed est devenu prince héritier en 2017 et a cultivé une relation étroite avec le gendre et conseiller principal de M. Trump, Jared Kushner, le rencontrant souvent en privé en Arabie saoudite et échangeant des messages sur WhatsApp.

Sa réputation internationale a été battue lorsque des agents saoudiens ont tué M. Khashoggi à l’intérieur du consulat saoudien à Istanbul en 2018, un crime que la CIA a déclaré que le prince Mohammed avait probablement ordonné. Le Premier Mohammed a nié avoir ordonné le meurtre ou en avoir eu connaissance.

L’année dernière, le ministère de la Justice a accusé deux Saoudiens d’espionnage pour le compte du gouvernement saoudien en tant qu’employés de Twitter.

À travers tout cela, M. Trump s’est abstenu de critiquer l’Arabie saoudite tout en la soutenant d’une manière qui alarmait les responsables d’autres branches du gouvernement. Il a applaudi le blocus du Qatar, qui abrite une importante base aérienne américaine; a opposé son veto à une résolution bipartite qui aurait mis fin au soutien américain à la guerre au Yémen; et a déclaré qu’il importait peu que le prince Mohammed ait ordonné le meurtre de M. Khashoggi parce que les Saoudiens se sont opposés à l’Iran et ont acheté beaucoup d’armes américaines.

Les analystes ont déclaré que le soutien de M. Trump avait permis les mouvements plus risqués du prince Mohammed et qu’un nouveau ton de la Maison Blanche pourrait avoir l’effet inverse.

«Je pense que le soutien de Washington l’a enhardi et lui a enlevé bon nombre des garde-corps qui auraient dû être là», a déclaré Rob Malley, président de l’International Crisis Group. «Biden a été très clair sur le Yémen, l’Iran et les droits de l’homme. Ce sont trois domaines dans lesquels vous êtes susceptible de voir un changement par rapport au présent. »

Les responsables de l’équipe de transition de M. Biden ont refusé de commenter, ne voulant pas sembler mener la politique étrangère alors qu’un autre président était toujours en charge.

Au Yémen, les États-Unis ont aidé l’Arabie saoudite et ses alliés avec le ravitaillement en vol d’avions, le renseignement et des milliards de dollars en ventes d’armes. Les responsables des Nations Unies ont qualifié la guerre de pire crise humanitaire au monde, et les frappes aériennes saoudiennes ont tué un grand nombre de civils et détruit des infrastructures clés.

Les Saoudiens accusent les rebelles houthis du Yémen, soutenus par l’Iran, d’avoir provoqué la crise et d’avoir bloqué les efforts visant à mettre fin à la guerre.

«Nous continuerons à soutenir une solution politique au Yémen, mais nous défendrons toujours notre sécurité nationale», a déclaré la princesse Reema.

L’Arabie saoudite partageait la profonde animosité de M. Trump envers l’Iran et soutenait son retrait de l’accord nucléaire international négocié sous le président Obama.

M. Biden a déclaré qu’il rejoindrait l’accord tant que l’Iran reviendrait également en conformité, bien que les réalités politiques iranienne et américaine pourraient rendre impossible le rétablissement de l’accord initial.

La princesse Reema a appelé à une pression internationale pour amener l’Iran à reprendre les négociations, mais a déclaré que l’objectif devrait être un accord plus radical qui empêche l’Iran d’acquérir des armes nucléaires, arrête son soutien aux groupes militants et met fin à «son comportement déstabilisateur dans la région et dans le monde. . »

Alors que M. Trump a choisi de ne pas punir les partenaires américains pour des violations des droits de l’homme, M. Biden a déclaré que l’Arabie saoudite n’aurait plus de «chèque en blanc dangereux» et que les États-Unis «insisteraient sur des actions saoudiennes responsables et imposeraient des conséquences pour ceux. »

Cette position a suscité l’espoir parmi les associés des ecclésiastiques, des militants, des hommes d’affaires et des membres de la famille royale qui ont été détenus pendant l’ascension du prince Mohammed que M. Biden pourrait faire pression sur le royaume pour sa libération.

«J’espère que les responsables saoudiens se rendront compte qu’ils doivent restaurer leur image et faire les choses sans attendre que personne ne fasse pression sur eux», a déclaré Alia al-Hathloul, dont la sœur, Loujain al-Hathloul, est jugée en Arabie saoudite pour les groupes de défense des droits de l’homme disent qu’ils sont censés la punir pour son activisme.

Mais Ali Shihabi, écrivain et analyste saoudien, a déclaré que la pression des États-Unis sur les problèmes à l’intérieur du royaume frapperait probablement un mur avec le prince Mohammed.

«En Arabie saoudite, il doit être perçu comme fort et ne cède pas à la pression occidentale, sinon cela l’affaiblira sur d’autres fronts, où il pousse à travers des réformes difficiles», a déclaré M. Shihabi. “De toute évidence, l’Arabie saoudite aimerait réparer la relation, mais Riyad comprend que cela peut prendre du temps.”

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